Les débuts de Daniel Gafford pour The Wizards montrent une promesse hors du commun

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«C’était quelque chose que j’ai vraiment fait parce que je ne voulais pas être là-bas comme un poulet avec la tête coupée, être au mauvais endroit, des choses comme ça, parce que Russ», a déclaré Gafford en riant, «je pense il me criait dessus.

La saine peur de Gafford envers le meneur Russell Westbrook a porté ses fruits lors d’une victoire contre les Pistons de Detroit samedi.

Le grand homme de 6 pieds 10 pouces semblait toujours au bon endroit au bon moment pour attraper un lob à arc élevé pour un slam ou mettre la main sur le ballon au bord pour un blocage. Il a récolté 13 points, fait 6 sur 7 sur le terrain, a réussi cinq rebonds, a réussi trois blocs et deux revirements à ses débuts de 13 minutes.

Les Pistons, qui ont le deuxième pire bilan de la NBA, étaient un premier adversaire amical, bien sûr. Mais le match inaugural de Gafford promettait quelque chose de plus qu’un simple coup de pouce très efficace sur le banc – ses dunks et ses blocs ont fourni un coup de pouce d’énergie indispensable à une équipe qui avait souvent du mal à créer la sienne cette saison.

« Oh, c’est contagieux », a déclaré le centre de sauvegarde vétéran Robin Lopez. «De toute évidence, vous aimez voir vos coéquipiers réussir. Mais un dunk – c’est le sommet de cela, le sommet de ce sentiment. C’est immédiatement contagieux. C’est contagieux.

La capacité de Gafford à jouer au-dessus du bord était l’attraction principale lorsque Washington a échangé le garde Troy Brown et le centre Moritz Wagner pour Gafford et l’attaquant Chandler Hutchison, un autre jeune joueur des Bulls. Hutchison n’avait pas joué pour Chicago depuis début février en raison de blessures et de raisons personnelles, et l’entraîneur des Wizards, Scott Brooks, veut que l’aile obtienne quelques entraînements sous lui avant de le lancer dans un match. Mais Gafford était prêt à partir.

Une menace lob avec une verticale impressionnante, Gafford ajoute de l’athlétisme à la rotation à trois centres de Washington avec Lopez et Alex Len en plus de l’efficacité.

«Il nous donne définitivement quelque chose que nous n’avons pas eu ici depuis que je suis ici: un gars qui peut attraper au-dessus du bord et attraper les lobs. [for] des dunks offensifs », a déclaré Brooks. «Ce sont évidemment des jeux à pourcentage élevé, et nous avons des meneurs de jeu qui peuvent prendre ces décisions difficiles qui [opposing] les grands vont devoir réfléchir. Et il sort des écrans très rapidement. Il protégera la peinture, utilisera sa rapidité, utilisera sa capacité à aller verticalement et à faire rebondir le ballon de basket.

Les Wizards savent exactement ce qu’ils vont obtenir avec le natif de l’Arkansas et ancien Razorback, pour qui samedi a été doublement doux quand il a appris dans les vestiaires après le match son équipe universitaire. avait avancé aux Elite Eight dans un thriller.

Gafford s’en tient à ce qu’il sait. Le centre a déclaré qu’il essayait d’abord d’aborder le match avec une mentalité défensive et que son attaque était relativement simple. Il a pris 77% de ses tirs à la jante cette saison (et en a fait 78%). Ses premiers points en tant que sorcier sont venus sur un dunk alley-oop de Bradley Beal debout dans le coin.

Brooks pense que son athlétisme masquera même les passes parfois médiocres.

«Je viens de sortir et j’essaie d’ouvrir les gars autant que je peux», a déclaré Gafford, «et pour Brad et Westbrook, pour eux qui ont tellement d’attention venant du pick and rolls et tout ça, juste [them] descendre, pouvoir lancer le lob, c’est juste la meilleure chose pour moi. Ils pourraient le jeter sur la lune et j’irai là-haut et je le ramènerai sur Terre.

Interrogé sur ses attentes avec les Wizards (16-28), qui veulent faire une poussée en séries éliminatoires malgré une 13e place de la Conférence Est, à trois matchs du tournoi de play-in, Gafford a déclaré que ses objectifs étaient aussi simples que son jeu. Il veut tirer parti de ses forces, fournir de l’énergie et contribuer à solidifier la défense de Washington.

Le pro de deuxième année a comparé le début d’un nouveau chapitre de sa carrière avec les Wizards à prendre une douche avant de se coucher.

«C’est ce sentiment», a déclaré Gafford. «Vous êtes sur le point de vous réveiller pour un autre jour et d’avoir une meilleure opportunité pour une autre porte qui vous est ouverte. Mon objectif principal est simplement d’en tirer le meilleur parti et de ne pas le prendre pour acquis. C’est un autre début pour moi, je suis vraiment excité. Je retiens beaucoup d’émotions en ce moment, mais à part ça, je suis prêt à venir jouer.

Westbrook le pensait aussi. Le meneur de jeu de Washington n’a pas crié sur le court samedi.

«Il a un athlétisme et une sensation incroyables pour le jeu, alors il apprendra au fur et à mesure que nous continuerons de progresser, a déclaré Westbrook. «Il a fait du bon travail à ce sujet, en déterminant sa position, en trouvant comment rouler à sa place sur le sol.»

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