Les aiguilles de pin sont une grande entreprise pour le paysage de paillis

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Mais la raison pour laquelle les pins à longues feuilles sont prisés ici: leurs aiguilles.

Les aiguilles tombées sont si demandées qu’une entreprise lucrative s’est développée autour du ratissage, de la mise en balles et de leur vente aux paysagistes et aux propriétaires sous forme de paillis. Trois variétés d’aiguilles de pin sont cultivées, mais les débris jetés d’un pin à longues feuilles sont les plus recherchés – et obtiennent le meilleur prix – en raison de sa longueur inhabituelle et de sa forte teneur en résine, ce qui en fait un couvre-sol attrayant et retenant l’eau pour jardins. Certains l’appellent même «or brun». Et comme tout objet de valeur posé sur le sol, le vol est un problème. C’est pourquoi la Caroline du Nord l’a fait un crime voler des aiguilles de pin.

Il s’agit d’un cas où les déchets d’un homme sont le trésor d’un autre – et, dans ce cas, génèrent des ventes annuelles estimées à 200 millions de dollars dans le sud-est. L’industrie de la paille de pin, comme on l’appelle, aide également à préserver les forêts de pins à longues feuilles existantes et soutient la création de nouveaux arbres à partir d’anciens champs de tabac et de vergers de pêchers. Le marché a un coût écologique. Laisser les aiguilles de pin sur le sol est idéal.

Mais de plus en plus, il y a un soutien aux efforts de conservation qui reconnaissent que la nature ne peut pas être enfermée derrière la vitre d’un musée et permettant que certaines utilisations mesurées puissent offrir une protection, comme permettre au bétail de paître sur les terres des prairies pour les garder ouvertes et exemptes de végétation ligneuse.

«Cela montre un compromis raisonnable entre les utilisations abusives et la conservation», a déclaré Jeff Marcus, un scientifique du Nature Conservancy qui travaille à la restauration de l’écosystème du pin à longues feuilles de Caroline du Nord.

La capacité de tirer profit des aiguilles de pin a profité aux forêts de pins à longues feuilles qui, pendant des décennies, ont été décimées par l’exploitation forestière et le développement.

«Vous ne pouvez vendre le bois qu’une seule fois. Les aiguilles de pin viennent chaque année », a déclaré Mike Wilson, qui dirige une opération de paille de pin ici, à deux heures à l’est de Charlotte.

Les chiffres fonctionnent mieux, a déclaré Terry Bryant, qui dirige Pinestar Farms à Carthage, à proximité.

Il pourrait obtenir 4 000 $ l’acre pour couper à blanc ses pins à longues feuilles matures pour le bois. Ou, dit-il, il pourrait gagner 1 200 $ l’acre en ramassant des aiguilles de pin sur les mêmes arbres – chaque année.

Les agriculteurs vendent de la paille de pin à longues feuilles sur les étals en bordure de route. Les magasins de jardinage en stockent. Les paysagistes l’achètent en gros. C’est plus cher que l’écorce ou les copeaux de bois. Mais il est préféré comme couvre-sol car il n’attire pas les termites. Les aiguilles des pins coupés et à encens sont également vendues sous forme de paille de pin. Mais la longue feuille se démarque.

Un paysagiste a décrit sa préférence en disant à Wilson: «Je ne fais pas de Bojangles», faisant référence à la chaîne de restauration rapide de poulet basée en Caroline du Nord. Selon lui, la paille de pin à longues feuilles était un produit haut de gamme. Il a tenu sa couleur. C’était spécial.

La demande de paille de pin a augmenté au cours des deux dernières décennies, suivant de près le rythme de construction de maisons dans les Carolines, la Géorgie, la Floride et une partie de l’Alabama, a déclaré Ernest David Dickens, professeur de foresterie à l’Université de Géorgie qui étudie le marché de la paille de pin. .

Cela a également été une aubaine pour les agriculteurs qui espèrent conserver leurs terres.

Wilson, 83 ans, a commencé à planter des pins à longues feuilles dans sa ferme familiale – située à seulement quelques kilomètres des célèbres terrains de golf de Pinehurst Resort – à la fin des années 1970. Son père et son grand-père cultivaient des pêches. Mais la récolte entière pourrait être ruinée par le moindre changement de temps. Ils ont également essayé l’extraction du sable, profitant du sol inhabituel de la région.

Wilson a pensé qu’il pouvait faire mieux avec les arbres. Il possède maintenant plus de 750 acres de pins à longues feuilles et en loue davantage, produisant jusqu’à 170 000 balles de paille de pin par an.

Les pins à longues feuilles sur ses terres sont enracinés dans un mélange de rangées soignées et de dispersion sauvage.

«Regardez-le par là,» dit Wilson, conduisant un chemin de terre à côté d’un bosquet désordonné de ses arbres. «C’est une régénération naturelle.»

La paille de pin n’est pas un moyen rapide de gagner de l’argent. Les pins à longues feuilles mettent une décennie à même commencer à produire des aiguilles.

Les collecter est délicat.

C’est toujours fait principalement à la main sur la ferme de Wilson. Les aiguilles sont ratissées de la base des arbres. Un tracteur à gazon avec un râteau et des souffleurs à dos peut vous aider. Mais un ouvrier ébouriffe toujours la paille de pin avec une fourche pour secouer la saleté et les feuilles. Les pommes de pin doivent être jetées de côté. Et la longue feuille peut produire des pommes de pin de la taille d’un ananas. Les aiguilles nettoyées sont ensuite fourrées dans une machine à presser à main, qui presse les aiguilles dans un rectangle relié par fil.

«Le travail est le plus gros problème que j’ai», a déclaré Wilson.

Ses ouvriers sont payés à la balle. C’est un travail saisonnier difficile. Mais ils peuvent gagner 900 $ par semaine, a déclaré Wilson. Il a rappelé un travailleur particulièrement efficace qui gagnait 1 400 $ par semaine.

Alors que Wilson pénétrait plus profondément dans sa propriété, il tomba sur Julio Santiago.

Santiago avait travaillé pour Wilson pendant plusieurs années. Il se tenait sous une épaisse canopée de pins à longues feuilles, à l’abri de la chaleur de l’après-midi. La musique de Mariachi jouait à partir d’un téléphone portable posé sur un membre voisin. Entouré de petites collines d’aiguilles de pin à longues feuilles brunes, il enfonça des poignées dans la presse à balles. Sa femme se tenait à proximité, utilisant une fourche pour préparer de nouvelles piles à presser.

Chaque balle ne vaut que 3 $ à 5 $. Mais une remorque empilée avec des centaines de balles est une cible pour les voleurs. Wilson a déclaré qu’il rappelait toujours à ses travailleurs de ne pas laisser trop de balles pendant la nuit.

Une vague de vols de paille de pin il y a plus de 20 ans a conduit Wilson et d’autres producteurs de paille de pin à faire pression pour obtenir une protection. Les forces de l’ordre n’ont pas pris les vols au sérieux, a déclaré Wilson. C’était juste des aiguilles de pin. Le vol de biens personnels évalués à moins de 1 000 $ était un délit. Mais les producteurs de paille de pin ont finalement persuadé les législateurs de l’État de faire un crime de voler n’importe quelle quantité de paille de pin.

Cela aurait peut-être aidé que le pin à longues feuilles soit l’arbre officiel de l’État de Caroline du Nord.

«Je pense que j’ai eu la première condamnation en vertu de cette loi», a déclaré Wilson.

Le marché de la paille de pin a réduit la pression exercée sur les propriétaires fonciers pour qu’ils vendent du pin à feuilles longues contre du bois ou se vendent aux promoteurs, a déclaré Marcus, le scientifique de The Nature Conservancy.

«La paille de pin en fait une opération beaucoup plus viable financièrement pour les propriétaires fonciers privés», a déclaré Marcus.

Cela a également aidé avec les terres publiques.

Les gestionnaires du parc d’État de Bladen Lakes, qui s’étendait sur 33 000 acres, vendaient les droits d’exploitation forestière sur ses vieux pins à longues feuilles afin de recueillir des fonds pour gérer le parc.

Maintenant, ils vendent à la place des droits sur la paille de pin du parc. Cela a permis au nombre de pins matures de monter en flèche, un coup de pouce pour les oiseaux qui ont besoin de vieux arbres pour la nidification, comme le pic à cocarde rouge.

«L’habitat marginal», a déclaré Marcus, «vaut mieux qu’aucun habitat.»

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