Les 1000 matchs de Nicklas Backstrom font de lui un pilier des Capitals. Pour Backstrom, cela signifie qu’il est à la maison.

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Il est naturel, avec tant d’années et tant de jeux, qu’une ville aime un joueur. C’est certainement la relation de DC avec Backstrom. C’est le seul endroit qui l’apprécie vraiment pour ce qu’il est – déjà un Hall of Famer, l’un des meilleurs centres bidirectionnels de son époque, même s’il ne s’identifierait jamais comme tel.

Mais 1000 matchs doivent aussi signifier qu’un athlète a de l’appréciation.

« La meilleure façon de le dire », a déclaré Ryan Zimmerman, l’un des rares à pouvoir s’identifier, « est que le respect est réciproque. »

Zimmerman, à l’approche de 1700 matchs dans sa carrière aux Nationals de Washington, ne sait pas seulement le territoire que Backstrom foulera. Il connaît Nicky. Il connaît la ville. Il connaît la vie. Il sait que pour qu’un athlète se rattache ainsi à une ville, il faut plus que du temps, plus que du succès, plus que le match de jeudi à Capital One Arena contre Buffalo. Il faut des relations. Cela prend des racines.

C’est ce que Backstrom – ce que Nicky – a maintenant à Washington.

«C’est l’athlète le plus authentique que j’aie jamais rencontré, de tant de façons différentes», a déclaré Sherif Abdalla, originaire de McLean. «Il est si humble. Il ne veut pas des projecteurs. Il est comme un rocher. S’il vous dit qu’il va faire quelque chose, il le fait.

«Tout le discours sur la façon dont il est vraiment humble», a déclaré TJ Doremus, un autre natif de McLean, «cela ne pourrait pas être plus vrai.

Ce ne sont pas les coéquipiers avec lesquels Backstrom a joué au fil des ans – Alex Ovechkin, là depuis le premier jour, offrant des trajets à la patinoire avant que Backstrom ne puisse conduire lui-même. Ce sont plutôt les amitiés qu’il a nouées ici, des amitiés profondes, du genre enracinées dans les vacances en famille, les longs dîners chez les uns des autres, dans la joie des enfants qui arrivent et deviennent amis eux-mêmes. Ce sont les gars qui connaissent Backstrom non pas en tant que n ° 19 dans le pull rouge, mais en tant que Nicky, père de trois enfants, ami qui ferait n’importe quoi – y compris changer les couches de leurs propres enfants.

«Je suis tellement, tellement fier de lui», a déclaré Abdalla.

Ces 1 000 matchs, ces 14 saisons, ils définissent Backstrom sur la glace. Parmi les Capitals, seul Ovechkin a joué plus de matchs et accumulé plus de points. No Capital a plus de passes décisives. En effet, depuis son arrivée pour la saison 2007-08, personne dans la LNH n’a plus que les 714 passes de Backstrom. Et pourtant, qui en dehors du DMV le devinerait?

La portée de sa carrière est peut-être mieux illustrée dans la mesure où sa première aide – lors de son premier match – était son compatriote suédois Michael Nylander, qui a maintenant deux fils dans la LNH. Serre-livres avec la dernière passe décisive de Backstrom: à Anthony Mantha, l’attaquant a acquis il y a cinq minutes pour aider le dernier entraînement de la Coupe des Caps. Entre ces deux configurations Backstrom, il y a beaucoup de chagrin d’amour, d’héroïsme et d’histoire de Caps.

Mais c’est le hockey, ce qu’il est évident qu’il faut apprécier, car il a contribué à changer ce que le sport signifie pour le district. Ce qui n’est ni vu ni dit: les luttes pour s’adapter à un nouveau pays et à une nouvelle culture. C’est un voyage, non? Backstrom, maintenant, est si familier, si sûr de lui que lorsqu’il a voulu négocier la prolongation de contrat qui ferait de lui une capitale à vie – cinq ans, 46 millions de dollars jusqu’en 2024-25 – il l’a fait lui-même.

Mais quand Backstrom est arrivé comme choix de repêchage de premier tour, il n’avait que 19 ans, tout juste de Gavle, en Suède, sa ville natale au nord de Stockholm. Imaginer cette version de Backstrom se défendre – aux États-Unis, seul, face à ses patrons – est presque inconcevable.

«C’était en fait un peu difficile au début», a déclaré Backstrom la semaine dernière par téléphone. «En fait, je ne savais rien de la culture, du pays. Vous êtes ravi d’être ici pour jouer, mais il y a beaucoup de choses auxquelles vous devez vous habituer. Je ne suis pas un bon cuisinier, alors… »

Heureusement pour Backstrom, les Caps avaient toujours son compatriote Nylander, qui l’invitait chez lui pour repas après repas. Au milieu de sa saison recrue, ils ont échangé contre la star russe emblématique Sergei Fedorov, qui était presque le parent des «Young Guns» de l’époque, Ovechkin et Backstrom et Alexander Semin et Mike Green et les autres. Fedorov, à la fin de la trentaine à l’époque, se lie d’amitié avec Abdalla, qui à l’époque dirigeait plusieurs restaurants et boîtes de nuit de DC. Cela a conduit aux amitiés d’Abdalla avec le Green sortant et, finalement, le Backstrom, plus réticent.

« Nick a toujours été timide et a pensé que son anglais n’était pas génial », a déclaré Abdalla.

«Mon anglais était brutal», a déclaré Backstrom.

«Il parlait un anglais parfait, mais il pensait que c’était un obstacle», a poursuivi Abdalla. «Il était très mal à l’aise avec les autres à cause de cela. Mais comme il est devenu plus un rôle de leadership au sein de l’équipe, comme il s’est senti plus à l’aise dans son environnement, cela s’est transformé en une force. Il ne dit peut-être pas grand-chose, mais quand il parle, cela compte.

Ce système de valeurs vient de quelque part. En 2018, dans le sillage de l’insaisissable des Caps Championnat de la Coupe Stanley, Doremus a découvert la source. Backstrom a invité Doremus à revenir à Gavle pour sa journée avec la Coupe. Ce jour-là, il pleuvait, pluies torrentielles. Alors que Doremus et d’autres invités attendaient la camionnette que la famille Backstrom avait arrangée pour les transporter de leur hôtel à la maison Backstrom, le groupe regarda par la fenêtre. Voici venus Anders et Catrin Backstrom, les parents de Nick, portant cinq ou six parapluies.

«Là, nous voyons pourquoi Nick est comme il est», a déclaré Doremus. «C’est ce grand jour pour la famille, et ces gens craignent que leurs invités ne pleuvent. C’est le cœur du serviteur. La gratitude, juste l’humilité de tout cela a vraiment, vraiment ouvert les yeux.

Maintenant, il y a une autre génération à laquelle il peut transmettre ces valeurs. Backstrom et sa fiancée Liza ont sa fille Haley, 7 ans, son fils Vince, 4 ans, et sa fille nouvellement arrivée Alizee, qui a eu 1 an le mois dernier. Lorsque les Doremus, les Abdallas et les Backstroms – souvent rejoints par la famille du défenseur des Caps John Carlson, ou de Green, ou même du nouveau venu Carl Hagelin – étaient en vacances pendant la pause des étoiles de la LNH, les autres pères ont laissé tomber leurs mâchoires. à la dévotion de Nick aux enfants.

Pas seulement ses enfants. Tous les enfants.

«Je ne saurais trop insister sur le fait que Nick est le père le plus incroyable que vous ayez jamais vu», a déclaré Abdalla. «Nos femmes nous font nous sentir mal, car Nick sera avec ses enfants et nos enfants toute la journée. Il changera les couches – pas seulement pour ses enfants, mais pour notre des gamins. »

Il s’est intégré dans son équipe. Il s’est insinué dans sa ville. Il s’est intégré dans un cercle restreint d’amis qui ne se soucient pas du fait qu’il joue au hockey, mais qui se soucient seulement d’être la personne qu’il est.

Il y a très peu d’athlètes qui peuvent comprendre ce que cela signifie – s’engager dans une équipe dans une ville, en faisant de vous non seulement un pilier de la franchise, mais une institution civique. Zimmerman le sait.

«Il y a là un sens inverse», a déclaré Zimmerman, le joueur de premier but des Nationals pour toujours, qui rejoint Ovechkin en tant que seul athlète professionnel à avoir précédé Backstrom dans le district. «Les fans respectent les joueurs qui ne jouent que pour une seule équipe. Il y a peut-être eu des opportunités de gagner plus d’argent en agence libre, et il est difficile pour les fans de comprendre ce que signifie prendre 6 millions de dollars au lieu de 10 millions de dollars ou ce que signifie vraiment.

«Mais ce qui compte, c’est que le respect va dans les deux sens. En tant que joueurs, nous apprécions tout autant toutes les personnes qui nous ont soutenus pendant tout ce temps que les personnes qui nous ont soutenus sont que nous sommes restés.

Zimmerman sait de quoi il parle, car ses débuts ici ont eu lieu en septembre 2005. Mais il sait aussi de quoi il parle, car lui et Backstrom – et Ovechkin Green et d’autres – avaient l’habitude de diriger la ville. Ils étaient dans la vingtaine. Ils étaient célibataires. C’étaient des stars. Restez dehors et restez éveillé? Sûr.

Ce sont toujours des stars. Mais pour arriver à 1000 matchs, il faut aussi s’installer. Zimmerman et Backstrom se voient encore maintenant, mais les termes et les sujets sont différents. Tous deux sont des amis du golf, alors Backstrom pourrait accueillir Zimmerman au Bethesda Country Club, où il est membre, ou Zimmerman pourrait amener Backstrom au Congrès, où il appartient.

Ils ne sont pas là parce que l’on est Cap et que l’on est Nat. Ils sont là parce qu’ils partagent un amour commun – et une communauté. Cela a évolué à partir de ces jours où ils couraient en ville après des heures pour devenir une discussion mûre.

«Maintenant, nous pouvons aller dîner avec nos femmes, prendre une bonne bouteille de vin, parler de n’importe quoi – pas de sport, mais peut-être du vin ou des enfants et de la famille – et rentrer à la maison», a déclaré Zimmerman. «Contrairement à l’époque où nous n’avions pas de bon vin, nous étions célibataires – et nous ne rentrerions pas tôt à la maison.»

Domicile. Ce que cela signifie, a appris Backstrom, peut évoluer avec le temps. Dans l’ancien temps, dès que les Caps ont perdu en séries éliminatoires, Nick était sur le premier vol pour Stockholm. Maintenant, il a trois enfants, tous nés en Amérique. Les éliminatoires pourraient se terminer, mais la famille reste.

«Ils voient la Suède comme des vacances en été», a déclaré Backstrom. « Vous y allez pendant quelques mois, et c’est tout. »

Il a une maison à Arlington, où les enfants sont élevés. Il a des amis ici, dont la vie est intimement liée à la sienne. Il a une vie séparée du sport, et c’est ici.

Jouez à 1 000 matchs dans une même ville, et il n’y a pas que le hockey qui compte. Il y a une histoire qui le fait – peut-il vraiment le dire? – domicile.

«Je vis ici depuis près de la moitié de ma vie maintenant», a déclaré Backstrom. «Je pense donc que je vois DC comme ma maison – et ma famille aussi. Nous verrons ce qui se passera lorsque je serai à la retraite. La seule chose que je puisse dire, c’est que j’aime la ville – et je ne voudrais aller nulle part ailleurs.

Ce qui est parfait. Car où d’autre les fans de sport de Washington, DC, voudraient-ils Nicklas Backstrom – après 1000 matchs, et, espérons-le, des centaines d’autres – mais ici à la maison?

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