Le « Tireur d’élite » de Winslow Homer a capturé un moment décisif dans l’histoire de la guerre moderne

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Cette image de 1863 de Winslow Homer, considérée comme son premier effort complet dans les peintures à l’huile, marque un tournant dans la guerre moderne. Malgré toute sa simplicité, c’est l’une des peintures les plus moralement angoissées et les plus chargées que je connaisse.

Homère a peint « Tireur d’élite” après avoir passé deux mois au printemps 1862 à Yorktown, en Virginie, pendant la guerre de Sécession. Il produisait des illustrations pour Harper’s Weekly et avait obtenu la permission de se mêler au camp avec les soldats de l’Union pendant le siège d’un mois. Homer n’a jamais tiré un coup de feu pendant la guerre. Mais un récit qu’il a donné à un ami plus de trois décennies plus tard nous aide à comprendre pourquoi il a voulu dépeindre ce sujet.

Homer avait des impulsions journalistiques impeccables, et une partie de sa motivation était que les tireurs d’élite, ou tireurs d’élite, étaient un nouveau phénomène dans la guerre, rendu possible par les viseurs télescopiques et la technologie moderne des fusils.

Pendant son séjour à Yorktown, Homer était attaché au régiment de son ami Francis Channing Barlow. Le régiment comprenait un contingent de tireurs d’élite sous le commandement d’Hiram Berdan. Les Berdan Sharpshooters, comme on les appelait, avaient fait l’objet d’un article dans le Harper’s Weekly plus tôt en 1862, et le rapport expliquait pourquoi ils étaient à la fois respectés et craints. À une distance de 600 pieds, expliquait l’article, les tireurs d’élite devaient être assez bons pour tirer 10 coups consécutifs frappant en moyenne à moins de cinq pouces de la cible.

Homère était un grand artiste narratif, très sensible au lien entre vision et conséquence. Représenter quelque chose, pour lui, n’était pas seulement offrir une occasion de contemplation visuelle. C’était aussi d’intégrer la chose représentée dans une histoire et de posséder, dans un sens, une intelligence exploitable. Ce qui est un bon terme pour décrire ce que vous obtenez lorsque vous regardez à travers le viseur d’un fusil.

« J’ai regardé une fois dans l’un de leurs fusils lorsqu’ils étaient dans un verger de pêchers devant Yorktown en avril 1862 », écrivit Homer à son ami George Briggs, en 1896. Dans la même lettre, pour montrer ce qu’il avait vu, il a dessiné un petit croquis d’un homme vu à travers le réticule d’un télescope. L’homme regardait au-dessus d’un mur crénelé, le dos tourné au fusil en question.

« L’impression ci-dessus », a écrit Homer, « m’a frappé comme étant aussi proche du meurtre que tout ce à quoi je pouvais penser en rapport avec l’armée et j’ai toujours eu horreur de cette branche du service. »

L’époque des combats au corps à corps en temps de guerre est révolue depuis longtemps. De nombreuses personnes tuées par l’armée ne voient pas leurs tueurs ou même le matériel qui les tue. Il peut y avoir quelque chose de miséricordieux là-dedans : cela peut enlever une certaine horreur brève et spécifique des derniers instants d’une victime. Mais en prenant aux gens un sens de l’agence pour leur propre défense, ou même simplement la capacité d’affronter la mort les yeux ouverts, cela supprime également – à la fois de la victime et de l’auteur – la notion (peut-être pittoresque et non pertinente) d’honneur. De plus, il imprègne la vie dans les zones de guerre d’une terreur permanente.

Le tireur d’Homère est camouflé dans son arbre. La touche légère du peintre traduit le doux duvet optique des aiguilles de pin, un contraste avec l’écorce rugueuse et dure du tronc et des branches. Tout comme la touche de rouge vif sur la casquette bleue du tireur d’élite ne peut s’empêcher de rappeler au public moderne le viseur laser rouge d’un pistolet, l’œuvre elle-même a l’aspect (un autre anachronisme) d’une photographie prise par un appareil photo avec un zoom : Point de vue indéterminé . Sujet pris au dépourvu. Moment décisif.

Regardez à quel point le tireur d’élite est en équilibre précaire. Imaginez maintenant le rythme légèrement élevé de son cœur qui bat, l’air constant entrant et sortant de ses poumons alors qu’il chevauche la vague d’anxiété dans ses intestins. Voyez comment son bras gauche s’appuie contre une branche, s’attendant à un recul.

De grandes œuvres, au point

Une série présentant les œuvres préférées du critique d’art Sebastian Smee dans les collections permanentes des États-Unis. « Ce sont des choses qui me touchent. Une partie du plaisir consiste à essayer de comprendre pourquoi.

Retouche photo et recherche par Kelsey Ables. Conception et développement par Junne Alcantara.

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