Le sénateur Tim Scott (RS.C) parle souvent de son grand-père et du coton. Il y a plus dans cette histoire.

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«À l’équivalent d’aujourd’hui de la première année, Artis a abandonné l’école primaire pour aider à la ferme et ramasser le coton.»

«Comme beaucoup d’autres enfants noirs à l’époque, il a abandonné l’école primaire pour travailler dans les champs et cueillir du coton.»

– Scott, dans son livre « Unifié», Écrit avec Trey Gowdy, publié en 2019

Comme les lecteurs assidus le savent, nous nous intéressons souvent aux «histoires d’origine» des politiciens – des lignes régulières qu’ils utilisent encore et encore pour expliquer leurs motivations politiques.

Pour Scott, le seul républicain noir au Sénat, c’est l’histoire de son grand-père, Artis Ware, qui a quitté l’école très jeune pour cueillir du coton et, selon Scott, n’a jamais appris à lire et à écrire. L’histoire de son grand-père s’inscrit dans le récit de Scott sortant de circonstances modestes pour atteindre un poste de pouvoir politique au Sénat américain.

Mais Scott a séparément reconnu que son arrière-arrière-grand-père, Lawrence Ware, possédait autrefois 900 acres en Caroline du Sud.

Les registres du recensement sont publiés 72 ans après leur collecte. Nous avons donc fouillé dans les registres de recensement de la Caroline du Sud qui sont disponibles entre 1870 et 1940 – le recensement de 1890 a été perdu dans un incendie et nous n’avons pas pu localiser 1900 enregistrements pertinents – pour combler cette lacune dans le récit de Scott.

Nous avons été aidés dans notre recherche des registres de recensement et des certificats de décès par Carmen V. Harris, professeur d’histoire à l’Université de Caroline du Sud-Upstate qui a mené des recherches approfondies sur l’agriculture afro-américaine en Caroline du Sud. Dans la mesure du possible, nous avons cherché à confirmer les registres de recensement avec d’autres informations accessibles au public, comme les registres de propriété. Les données du recensement sont historiquement discutables au mieux – et parfois peu fiables – lors du suivi des Noirs, en particulier à cette époque dans le Sud où les pratiques de dénomination et le manque de registres d’état civil exigent la prudence dans le discernement des identités.

Notre recherche révèle une histoire plus complexe que ce que Scott raconte au public. Le père du grand-père de Scott était également un propriétaire foncier important – et le grand-père de Scott, Artis Ware, travaillait sur cette ferme. L’histoire familiale de Scott en Caroline du Sud offre une fenêtre fascinante sur un aspect peu connu de l’histoire du sud raciste après la guerre civile et au lendemain de l’esclavage – que certaines familles noires entreprenantes ont acheté une propriété pour éviter le métayage et obtenir mesure d’indépendance par rapport à la société dominée par les Blancs.

Les faits

Malgré les incohérences dans les âges énumérés, nous pensons avoir localisé Lawrence Ware, né en 1861, dans le Recensement de 1870 et le recensement de 1880. Son père, qui est répertorié comme ne sachant ni lire ni écrire, était agriculteur et Lawrence est répertorié comme ouvrier sur le terrain lors du recensement de 1880. Quand nous avançons rapidement vers le recensement de 1910, Lawrence Ware est enregistré comme étant propriétaire de sa propre ferme et d’une maison sans hypothèque. Il sait lire et écrire. Lui et sa femme ont neuf enfants, dont Willie Ware, l’arrière-grand-père de Scott.

Willie, à l’époque 16, est également enregistré comme agriculteur. Le recensement indique que Lawrence est l’employeur et Willie est un salarié de la ferme de son père.

La propriété de Lawrence Ware était décrit comme «tout à fait impeccable» par un parent éloigné, Walter B. Curry, qui a recherché la généalogie d’une branche de la famille. Il a déclaré que Ware faisait partie de ces Noirs «qui ont acheté des terres à l’époque de la ségrégation raciale pour échapper à l’incertitude périlleuse du métayage qui a abouti à l’auto-indépendance pour eux-mêmes et leurs descendants.

Dans le Recensement de 1920, Willie Ware, 24 ans, est marié à sa première femme, Eola Mobley Ware, 20 ans, et ils ont un enfant, Rozella, un bébé de 1 an. Il est enregistré comme étant capable de lire et d’écrire, ce qui est confirmé car sa signature se trouve sur les actes en 1968 et 1969. Selon le recensement, il cultive pour son propre compte et loue sa maison. Marchandises Projet de carte d’enregistrement de 1917 indique également qu’il était employé «à son compte» dans une ferme.

Dans le recensement de 1930, Ware a une nouvelle femme, Annie. C’est là que le grand-père de Scott, Artis, apparaît pour la première fois, sous le nom de «Otis», âgé de 7 ans. (Il est né en 1921.)

Willie Ware est répertorié comme travaillant à son propre compte dans sa propre ferme. Eola était la mère d’Artis, selon la nécrologie d’Artis. Dans son livre, «Opportunity Knocks», Scott a écrit que «l’enfance de son grand-père a été encore compliquée par la perte de sa mère alors qu’il n’avait que six ans».

Dans le Recensement de 1940, Willie Ware est toujours répertorié comme travaillant à son propre compte, dans sa propre ferme. Il est propriétaire de sa maison, d’une valeur de 500 $ (près de 10000 $ en dollars d’aujourd’hui). Artis, enregistré sous le nom «Ottis», a 18 ans. Il est décrit comme un travailleur non rémunéré de la ferme de son père, travaillant 55 heures la semaine précédant le recensement. Le recensement indique qu’il a fréquenté l’école primaire jusqu’à la quatrième année.

C’est là que se termine le sentier du recensement. (Les archives du recensement de 1950 ne seront publiées que l’année prochaine.) Mais le recensement indique que Willie Ware possédait sa propre ferme, tout comme son père l’a fait avant lui. Et le grand-père de Scott était un ouvrier de la ferme de son père.

Le recensement suggère qu’Artis a terminé ses études en quatrième année. Douze autres adultes sur cette page de recensement ont terminé leurs études en quatrième année, ce qui peut avoir été un point final commun à l’époque. Artis semble avoir pu signer son nom, selon son projet de carte d’enregistrement de la Seconde Guerre mondiale de 1942 et les hypothèques immobilières obtenues en 1998 et 2007.

En utilisant des informations sur la valeur des fermes noires dans le sud dans un livre de 1940, « La part du nègre», Par Richard Sterner, nous calculons que les achats de terrains de Willie Ware dans les années 1930 lui ont coûté environ 70 000 $ en dollars corrigés de l’inflation.

De plus, selon Sterner, moins d’un fermier noir sur huit dans le sud du pays possédait à l’époque des terres. La taille moyenne d’une ferme noire en Caroline du Sud était de 41 acres en 1930, contre près de 90 acres pour les fermes blanches, selon un rapport de Charles Hall, à partir des données du recensement de 1930, appelé «The Negro Farmer aux États-Unis». Il était particulièrement inhabituel pour une personne de l’âge de Ware de posséder des terres agricoles, car la plupart des propriétaires noirs étaient beaucoup plus âgés.

Selon le recensement de 1940 pour le comté d’Aiken, obtenu par Harris à partir d’un ensemble de données de l’Université du Michigan, posséder plus de 300 acres de terres agricoles aurait placé Willie Ware comme propriétaire de l’une des plus grandes fermes de la région. «Si Ware possédait 300 acres de terre en 1940, 3 071 agriculteurs se trouvaient en dessous de la bande dans laquelle sa ferme serait tombée et seulement 170 possèdent des terres au-dessus», a déclaré Harris. «Donc certainement parmi les Noirs, mais même parmi les Blancs, si Ware possédait 300 acres, il était substantiel en propriété – en gardant à l’esprit que si tout n’est pas amélioré, ce ne sera pas aussi précieux.

Bois de Spencer, un des principaux experts des fermes noires à l’Université d’État du Kansas, a déclaré que la propriété foncière de Ware «était définitivement inhabituelle», car si peu de fermiers noirs à l’époque possédaient des terres. Il a dit qu’après l’émancipation, la plupart des Noirs ont acquis des terres parce qu’ils connaissaient ou étaient liés au propriétaire foncier blanc qui les leur avait vendus.

Pourtant, les dossiers peuvent ne pas montrer entièrement à quoi ressemblait la vie des agriculteurs noirs en Caroline du Sud alors que les prix du coton plongeaient. Bobby Donaldson, professeur d’histoire à l’Université de Caroline du Sud-Columbia, a noté que «même les familles qui possédaient des terres, en particulier pendant la Grande Dépression, se sont retrouvées à travailler sur la propriété d’autrui pour gagner décemment leur vie. Alors que les Wares possédaient certainement des biens, je ne suis pas tout à fait sûr de ce que cela signifiait en termes de richesse pendant cette période.

«Ma famille est également du comté d’Aiken», a ajouté Donaldson. «Et ils possédaient environ 80 acres de terre; terre transmise à mon arrière-grand-mère par son père. Et bien qu’ils possédaient des terres et cultivaient des cultures pour la consommation, ils n’avaient que peu de moyens financiers. Mon arrière-grand-père parlait régulièrement de la cueillette de coton pour les propriétaires fonciers blancs les plus riches.

En tout cas, le grand-père de Scott ne semble pas être à la ferme depuis très longtemps. Son projet de carte d’enregistrement montre qu’il a changé d’adresse pour la région de Charleston quand il avait environ 21 ans. Scott a écrit que son grand-père avait trouvé un emploi au port de Charleston – l’un des plus de 3000 Noirs qui travaillaient dans le chantier naval de la Marine, bien que la plupart ont été placés dans des emplois à bas salaire exigeant peu de compétences.

«De nombreux Afro-Américains avaient quitté la terre pendant la Première et la Seconde Guerre mondiale à cause des conditions de la ferme», a déclaré Harris. «Le travail de guerre lui aurait procuré un salaire stable, mais la discrimination au travail l’aurait limité à des postes qui ont probablement conduit à la pauvreté étant donné le coût de la vie à Charleston.

En 2019, Scott a réalisé adoption d’un amendement qui a ordonné au ministère de l’Agriculture de lancer un projet pilote qui fournirait des prêts pour résoudre ce que l’on appelle «propriété de l’héritier”- une terre qui a été transmise de manière informelle par des générations. Sans documentation de propriété formelle, les agriculteurs noirs ont souvent perdu des terres en raison de différends avec des proches, de factures d’impôts impayées ou de l’impossibilité d’obtenir des prêts lorsque les cultures ont échoué. Scott a déclaré que sa mère ne s’était retrouvée qu’avec cinq acres de terrain appartenant autrefois à Lawrence Ware.

Scott et son personnel ont refusé de commenter nos conclusions.

Le test de Pinocchio

La ligne «coton au Congrès» de Scott manque une nuance, mais nous n’allons pas évaluer ses déclarations. Dans une certaine mesure, Scott se fie peut-être aux souvenirs de son grand-père et non à un examen détaillé des dossiers.

Scott raconte une histoire soignée emballée pour la consommation politique, mais un examen attentif montre comment une partie du succès précoce et improbable de sa famille est aplatie et écrite dans sa biographie. Contre toute attente, les ancêtres de Scott ont amassé des superficies relativement vastes de terres agricoles, une marque de distinction dans la communauté noire à l’époque. De plus, Scott ne mentionne pas que son grand-père travaillait dans la ferme de son père – une ferme qui a été agrandie grâce à des acquisitions de terres même pendant la Grande Dépression, lorsque de nombreux autres agriculteurs noirs ont été forcés de fermer leurs portes.

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