Le programme Best Buddies aide les étudiants pendant la pandémie de coronavirus

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«J’ai manqué de voir mes amis en personne», a déclaré Garwood, une personne âgée atteinte du syndrome de Down. La pandémie, a-t-il dit, «en a fait un moment difficile».

Pour les 136 élèves du programme Best Buddies de la Yorktown High School, la pandémie a non seulement perturbé les jours d’école, mais aussi leur club. Le programme jumelle les étudiants de l’enseignement général à ceux qui ont des déficiences intellectuelles et autres, allant de l’autisme à la paralysie cérébrale, à la dystrophie musculaire et aux déficiences visuelles ou auditives.

Le programme Yorktown, à Arlington, est l’un des 3 000 chapitres Best Buddies dans le monde. Le programme a été lancé à la fin des années 1980 par Anthony Kennedy Shriver, un étudiant de l’Université de Georgetown, neveu du président John F. Kennedy, et compte plus d’un million de participants, selon le site Web du programme.

À Yorktown, les parents et les élèves ont déclaré qu’il s’agissait d’un programme crucial pour ceux qui vivent déjà la période parfois délicate de l’adolescence.

Sarah Wilson, enseignante en éducation spécialisée à Yorktown et conseillère pour le club Best Buddies, a déclaré que le groupe aidait les personnes handicapées et non handicapées, permettant aux participants d’apprendre les uns des autres.

«Les personnes handicapées ressentent souvent plus un sentiment d’isolement et de solitude parce qu’elles ne sont pas toujours dans un environnement inclusif, alors nous nous efforçons de créer des moyens pour elles de se connecter les unes aux autres», a-t-elle déclaré. «Nous voulons faire correspondre des étudiants qui ont des intérêts similaires et faire ressortir le meilleur de chacun.»

Lorsque la pandémie a frappé, les dirigeants du groupe de Yorktown ont dû abandonner la plupart de leurs événements en personne tels que le laser tag, la fabrication de tartes pendant les vacances, le bowling et les matchs de baseball au profit d’activités telles que l’artisanat, la fabrication de cartes de vacances ou le visionnage. films via Zoom.

Les étudiants et les organisateurs disent que la pandémie les a forcés à être plus créatifs, encourageant les membres à essayer de nouvelles façons de communiquer et de se connecter.

Wilson a déclaré que l’une des leçons les plus importantes de la pandémie est d’être patient et flexible, en particulier lorsqu’il s’agit d’apprendre de nouvelles technologies. Les niveaux de participation ont chuté au début de la pandémie, mais ont rebondi rapidement.

«Nous avons dû adapter notre programme lorsque le covid-19 a frappé», a déclaré Maddy Miller, une personne âgée de Yorktown qui est coprésidente du chapitre Best Buddies de l’école. «Au début, il était difficile d’amener les gens à venir aux événements en ligne, mais une fois que nous les avons amenés à participer de manière constante, cela a suscité un intérêt.»

Pourtant, il y avait des défis.

Les organisateurs ont essayé d’amener les étudiants qui pourraient se sentir timides en ligne à essayer au moins un jeu de pendu ou de charades. Pour les participants qui voulaient se déplacer, ils les ont encouragés à participer à une chasse au trésor en ligne pour trouver des objets dans votre maison ou à une soirée dansante pour le bal virtuel.

Faire en sorte que tout le monde sache quand et comment désactiver le son en ligne a été un premier défi, a déclaré Wilson. Mais, a-t-elle dit, les étudiants se sont rapidement adaptés à l’utilisation des nouveaux outils.

«Tous mes étudiants sont devenus plus confiants et indépendants qu’ils ne l’avaient été avant le covid», a déclaré Wilson. «Avant, ils avaient besoin d’aide pour se connecter, et maintenant ils se connectent eux-mêmes et utilisent les programmes eux-mêmes.»

Réinventer le club, qui fonctionne depuis 2010, et le maintenir pendant la pandémie était crucial pour les participants.

Jenny Holsinger a déclaré que sa fille Maddie, âgée de 19 ans, autiste et âgée à Yorktown, participait à Best Buddies depuis sa première année. Holsinger a déclaré qu’elle craignait que lorsque la pandémie éclaterait, sa fille perde le contact avec les personnes participant au programme. L’avoir en ligne a été une bouée de sauvetage, a déclaré Holsinger.

«C’était l’une des seules choses qu’elle avait pendant le covid», a-t-elle déclaré.

Holsinger a déclaré que si la plupart des enfants restaient en contact avec des amis pendant leur scolarité virtuelle, que ce soit par SMS ou par chat en ligne, sa fille «  n’allait pas naturellement passer un appel FaceTime avec un ami, alors avoir une réunion Best Buddies la faisait attendre avec impatience quelque chose. . »

Les relations du groupe «lui ont fait savoir qu’il y avait des gens qui s’occupaient d’elle», a déclaré Holsinger.

Sosuna Woldeyesus, 16 ans, une jeune à Yorktown atteinte d’autisme, a déclaré que le groupe «améliore la vie des gens» et aide tout le monde – quel que soit son handicap – à se sentir inclus et à tisser des liens d’amitié. Elle a dit qu’elle avait manqué de voir des amis en personne, mais qu’elle avait aimé les activités en ligne telles que la fabrication de cartes de la Saint-Valentin et une fête de vacances Ugly Sweater.

«Je suis content de l’avoir encore dans la pandémie», a déclaré Woldeyesus. « De cette façon, nous pouvons faire quelque chose, même s’il s’agit d’un appel Zoom. »

Le groupe a essayé de tenir au moins deux réunions par mois pendant la pandémie. Alors que certaines restrictions ont été levées, le groupe a eu quelques événements en personne, socialement éloignés et masqués, y compris un atelier de peinture, un kickball et une marche de collecte de fonds.

Kate Schwab, senior et coprésidente du groupe Yorktown Best Buddies, a déclaré qu’elle s’était impliquée il y a deux ans et qu’elle avait trouvé gratifiant de travailler avec un copain atteint du syndrome de Down.

«J’ai beaucoup appris d’elle», a déclaré Schwab.

De plus, a déclaré Schwab, elle a appris sur elle-même. Normalement timide dans les nouvelles situations, Schwab a déclaré que son copain l’avait aidée à s’ouvrir et à être plus extravertie.

«Elle m’a fait me sentir plus à l’aise avec de nouvelles situations et de nouvelles personnes», a-t-elle déclaré.

Pendant la pandémie, a déclaré Schwab, elle et son copain ont joué une fois au basket-ball socialement éloigné et sont restés en contact par SMS.

«C’est bien de pouvoir lui envoyer un message pour lui dire simplement:« Il suffit de vous surveiller et de voir comment se déroule votre semaine », a déclaré Schwab. «Le simple fait de savoir que quelqu’un vous soutient et de savoir que vous pouvez tendre la main, c’est très important.»

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