Le procès touche à sa fin pour Andrea Sahouri, journaliste du Des Moines Register

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Andrea Sahouri, un journaliste de la sécurité publique pour le Registre, avait couvert une manifestation chaotique et un pillage dans un centre commercial le 31 mai. Tout en nettoyant la zone, la police l’a aspergée de poivre et l’a arrêtée ainsi que son petit ami de l’époque, Spenser Robnett. Ils ont tous deux plaidé non coupables de deux chefs d’accusation de délit, de non-dispersion et d’ingérence dans des actes officiels, passibles de peines allant jusqu’à 30 jours de prison.

«C’est un moment historique», a déclaré Sahouri depuis le stand. «Des manifestations ont éclaté non seulement dans tout le pays, mais partout dans le monde, et j’avais l’impression de jouer un rôle. Je sais que c’est une petite ville ici, mais c’est important pour la communauté. Il est important de savoir ce qui se passe et de documenter ça, et j’ai senti que c’était le rôle que je jouais ce jour-là.

Mais dans la plupart de ces cas, les accusations n’ont jamais été déposées ou ont finalement été abandonnées. Seuls Sahouri et une douzaine d’autres journalistes du pays font toujours l’objet d’accusations, et son cas est devenu une cause pour les défenseurs de la liberté de la presse troublés par la décision du comté de Polk de la traduire en justice.

«C’est ironique», a déclaré Carlos Martínez de la Serna, directeur du programme du Comité pour la protection des journalistes. «Elle couvrait l’opposition contre la brutalité policière et elle a été victime de ce type de harcèlement sur place.»

Bien que le premier amendement n’accorde aux journalistes aucun privilège pour se rendre dans des endroits où le public ne peut pas se rendre, les procureurs ont traditionnellement refusé de poursuivre des accusations contre des journalistes couvrant des manifestations, a déclaré David Ardia, professeur de droit à l’Université de Caroline du Nord et codirecteur de son Centre pour le droit et la politique des médias. Il a qualifié le cas de Sahouri de «véritable casse-tête» et de rompre avec «une coutume qui a été reconnue par les procureurs et les services de police de tout le pays… qu’il n’est pas dans l’intérêt public de poursuivre les journalistes pour avoir fait leur travail».

Les procureurs, cependant, ont présenté l’affaire comme une question simple, dépendante de la question de savoir si Sahouri et Robnett se sont conformés ou ont interféré avec les instructions de la police. Un avocat adjoint du comté a fait valoir lors d’une audience préliminaire que le statut de journaliste de Sahouri n’était «pas pertinent», et les procureurs n’ont pas mentionné sa profession lors des déclarations liminaires.

«Les gens essaieront d’attirer votre attention sur autre chose. C’est votre travail de garder un œil sur la balle », a déclaré lundi Brecklyn Carey, un étudiant en droit travaillant pour le parquet. L’Université de Drake organise le procès dans une salle d’audience du campus dans le cadre d’un programme éducatif.

«Cette affaire concerne une journaliste qui a été arrêtée alors qu’elle faisait son travail», a répliqué l’avocat de la défense Nicholas A. Klinefeldt dans son discours d’ouverture. «Elle a été agressée.

Police à Des Moines arrêté au moins 79 personnes au cours de trois jours de manifestations en mai dernier. Selon le registreL ‘examen des archives judiciaires par le comté de Polk a finalement rejeté les accusations portées contre bon nombre d’ entre eux en raison d ‘une insuffisance de preuves ou de documentation de leur arrestation.

Sahouri avait couvert la saga.

Le 31 mai, elle a rendu compte d’un événement pacifique dans un parc local, puis s’est rendue au centre commercial Merle Hay à proximité, où les choses sont devenues chaotiques dans la soirée. Elle mise à jour tweetée en directs à propos de pillards pénétrant dans un magasin de chaussures et photo publiées de la police utilisant des gaz lacrymogènes sur des foules de gens.

«Elle était là pour être un témoin et pour enregistrer ce qui se passait pour l’histoire et pour la communauté, et les gens de la communauté méritaient qu’elle rende compte de cette manifestation», a déclaré Carol Hunter, rédactrice en chef de Des Moines Register au Washington Post. Hunter a également pris la parole mardi, témoignant que Sahouri avait fait son travail, «et elle l’a très bien fait».

Lorsque Sahouri a pris la barre, elle a raconté un récit qu’elle avait initialement fait dans une vidéo peu de temps après son arrestation. «J’ai levé les mains et je dis ‘Je suis pressé’ parce qu’il venait comme, juste vers moi, et je ne pensais pas que c’était une bonne idée de fuir les officiers», a-t-elle déclaré. « Il m’a attrapé, il m’a pulvérisé du poivre de Cayenne et a dit: ‘Ce n’est pas ce que j’ai demandé.' »

L’officier qui a procédé à l’arrestation, Luke Wilson du département de police de Des Moines, a donné un récit différent. Il a dit au jury qu’il était arrivé au centre commercial ce soir-là pour trouver des foules de gens qui lançaient des objets et avait embué la zone avec du gaz poivré pour tenter de les faire partir.

«Notre objectif n’était pas d’arrêter tout un groupe de personnes», a déclaré Wilson. «Il s’agissait de nettoyer la zone et de limiter les destructions et les dommages qui se produisaient.»

Lors de son interrogatoire, l’officier a admis que Sahouri avait été touchée par le gaz poivré, mais a insisté sur le fait qu’elle ne s’était pas identifiée comme journaliste avant son arrestation et qu’elle avait été l’une des seules personnes à ne pas avoir quitté les lieux.

Wilson a également déclaré que Robnett, qui avait accompagné Sahouri à la manifestation, avait tenté de l’empêcher de l’arrêter. « Il essayait de toute évidence de la tirer de moi », a déclaré Wilson, alors il a pulvérisé du poivre Robnett et l’a arrêté aussi.

Robnett a déclaré plus tard qu’il n’avait jamais entendu l’ordre de se disperser et qu’il n’avait pas éloigné Sahouri de l’agent.

Wilson portait une caméra corporelle qui aurait pu confirmer ou contredire son récit, mais la police a déclaré que les images avaient été supprimées. L’agent a déclaré qu’il avait oublié d’appuyer sur un bouton de la caméra qui l’aurait sauvé. «Honnêtement, je n’étais pas concentré là-dessus», a-t-il déclaré. «J’étais concentré sur les rochers, les bouteilles et le chaos.»

Après que les procureurs aient clos leur dossier mardi, la défense a appelé un deuxième officier qui est arrivé au centre commercial après l’arrestation de Sahouri. La caméra corporelle de cet officier avait enregistré la journaliste menottée par Wilson, se plaignant d’avoir été aveuglée par le gaz poivré, en disant: «Je suis avec le Des Moines Register… Je fais juste mon travail. Je suis un journaliste. »

La journaliste du registre Katie Akin a également pris la parole et a témoigné qu’elle avait fait des reportages aux côtés de Sahouri ce jour-là. Comme Sahouri et Robnett, Akin a déclaré qu’elle n’avait entendu aucun ordre de la police de se disperser et qu’elle n’avait vu personne interférer avec les arrestations. Elle a déclaré que le groupe s’était éloigné de l’agitation pour se rendre dans un parking à proximité avant que Wilson n’arrête Sahouri.

«J’ai commencé à crier que nous étions des reporters parce que je voulais faire comprendre aux officiers que nous étions là pour faire notre travail», a déclaré Akin.

Le service de police est réalisation d’un examen interne distinct sur une vidéo montrant un officier pulvérisant Akin dans l’œil avec des produits chimiques après s’être identifié comme journaliste 17 fois en 30 secondes.

Les autorités ont par ailleurs très peu parlé en public de l’affaire au cours des 10 mois entre l’arrestation de Sahouri et son procès, malgré les protestations d’organisations, notamment Amnesty International et plus de 250 personnes affiliées au École supérieure de journalisme de l’Université Columbia, où Sahouri a obtenu son diplôme. Le Conseil de la liberté de l’Iowa mentionné «Tous les habitants de l’Iowa devraient être troublés par cet abus de pouvoir discrétionnaire en matière de poursuites.»

Lundi, un porte-parole de la police de Des Moines a déclaré qu’il ne ferait aucun commentaire avant la fin du procès. La défense et le parquet ont tous deux terminé de présenter leurs affaires et le jury devrait rendre un verdict dès mercredi.



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