Le pape François rend visite aux chrétiens d’Irak pour prier pour les victimes de l’État islamique

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«Aujourd’hui, nous élevons nos voix dans la prière au Dieu Tout-Puissant pour toutes les victimes de la guerre et des conflits armés», a-t-il lu d’une voix douce sur papier imprimé. «Ici à Mossoul, les conséquences tragiques de la guerre et de l’hostilité ne sont que trop évidentes.»

La dernière journée complète du voyage de François à travers l’Irak, la première dans le pays par un pape, a été marquée par un contraste saisissant – le chef de l’Église catholique romaine venant dans une zone qui seulement quatre ans plus tôt était contrôlée par un groupe terroriste qui a tué des religieux. minorités et juré dans sa propagande de «conquérir Rome», symbolique de l’Occident chrétien.

Le pape François a été accueilli dans l’ancienne ville de Mossoul le 7 mars par des foules brandissant des drapeaux irakiens et vaticaniens. L’arrêt faisait partie de la dernière étape de son voyage en Irak. (Reuters)

Pour François, la prière à Mossoul est susceptible de devenir l’une des images durables de sa papauté: un moment où un dirigeant mondial est arrivé dans un endroit brisé après qu’une grande partie de l’attention du monde s’en soit détournée. Le pontife avait déjà une réputation de voyage risqué – un bidonville de Rio de Janeiro, une zone de guerre en République centrafricaine – mais cette fois, c’est son message autant que le cadre brisé qui le rendait mémorable.

«L’espoir est plus puissant que la haine», a-t-il déclaré à la foule.

Lors de ses deux premiers arrêts dimanche, tous deux sur un territoire autrefois contrôlé par l’État islamique, le pape a été accueilli par des foules en liesse. «Notre réunion ici aujourd’hui montre que le terrorisme et la mort n’ont jamais le dernier mot», a-t-il déclaré à une communauté religieuse de Qaraqosh.

Alors que la nuit tombait et qu’il terminait son voyage, Francis a déclaré à un public bondé à Irbil, la capitale de la région irakienne autonome du Kurdistan, que les scènes dont il avait été témoin ici resteraient avec lui.

«L’Irak restera toujours avec moi, dans mon cœur», a-t-il déclaré. Il a exhorté les Irakiens à «travailler ensemble dans l’unité pour un avenir de paix et de prospérité qui ne laisse personne de côté et ne discrimine personne».

Au lendemain de la défaite de l’État islamique, une grande partie du nord de l’Irak est loin d’être récupérée. Les différends entre sunnites, chiites et kurdes sur le territoire et les idéaux mijotent encore. Plus d’un million de personnes sont toujours déplacées. L’État islamique a été expulsé de son territoire, mais de minuscules poches de loyalistes travaillent toujours dans la clandestinité. Les chrétiens, menacés de conversion et de violence, ont fui la région en masse – une dynamique que les responsables de l’église espèrent que le voyage de François pourra aider à inverser.

Les forces de sécurité se sont déployées à travers Mossoul et au-delà de dimanche, un rappel que les menaces demeurent même si l’Irak n’est plus en guerre. Une autoroute menant à Qaraqosh a été transformée en un mélange surréaliste de bergers, de moutons et de soldats lourdement armés à l’affût sur les pentes herbeuses.

Il y avait des signes du traumatisme infligé par la guerre et l’État islamique tout autour.

La coalition dirigée par les États-Unis, qui a soutenu les forces de sécurité irakiennes dans la reconquête du territoire du groupe militant, avait prédit que la bataille pour Mossoul serait rapide. Au lieu de cela, il s’agissait d’un combat punitif, coûtant des milliers de vies alors que les extrémistes de l’État islamique se battaient ruelle par ruelle et jusqu’à la mort. Cela a duré plus longtemps que le siège de Stalingrad.

Dans l’ouest de la ville, où le pape a conduit sa prière, certaines maisons restent des torsions de gravats et d’armatures. De nombreuses familles ont été laissées pour ramasser les morceaux sans le soutien du gouvernement.

La cathédrale qui accueillait François à Qaraqosh avait été utilisée par l’État islamique jusqu’en 2016 comme champ de tir. Un prêtre de l’église, Petros Sheto, a déclaré que les membres de l’église, de retour après la défaite des militants, ont trouvé «tout détruit – aucun signe de vie».

Des églises avaient été incendiées et des croix brisées sur les autels. «Vous ne pouvez pas vous imaginer», dit-il. «C’était juste des bâtiments sans personnes. C’était comme un enfer.

Le voyage de François est son premier à l’étranger depuis le coronavirus la pandémie a commencé. Il a utilisé son temps en Irak pour appeler à la coexistence et à la fin de la violence religieuse. Samedi, il a rencontré en privé le grand ayatollah Ali Sistani, la figure religieuse prééminente des chiites irakiens, qui ouvre rarement sa porte aux dirigeants mondiaux, politiques ou religieux. Le pontife a convoqué un événement interreligieux dans la plaine méridionale d’Ur, prétendu lieu de naissance d’Abraham.

La visite a inspiré la fierté à travers l’Irak, où beaucoup voient la tournée comme un moment rare dans lequel leur patrie fait la une des journaux pour une histoire non dominée par la violence. Mais les préparatifs du gouvernement ont également été critiqués. L’infrastructure irakienne a été paralysée par des décennies de corruption et de négligence; avant la visite du pape, les autorités ont refait le revêtement des routes le long desquelles il serait conduit et ont planté des fleurs le long des artères qu’il verrait.

Dans une ruelle près de l’église Saint-Joseph de Bagdad la semaine dernière, des résidents chrétiens ont plaisanté en disant qu’ils étaient heureux de l’arrivée du pape parce que cela avait donné au gouvernement irakien l’impulsion pour paver leurs rues.

La communauté chrétienne irakienne a été divisée par sept en trois décennies, en partie à cause de violentes persécutions, alors que des centaines de milliers de personnes ont cherché refuge ailleurs. Dimanche, le dernier prêtre parti à Mossoul, le révérend Raed Kallo, a déclaré que seules 70 familles chrétiennes y étaient restées.

Mais il y avait aussi des graines d’espoir: à Qaraqosh, Fatin Putrus, 24 ans, a déclaré avoir vu la vie quotidienne normale revenir en ville. Les lumières étaient allumées. Des chants résonnaient dans les haut-parleurs de l’église. Alors que la ville se préparait à l’arrivée du pape, les familles bordaient les routes de ballons et de banderoles.

Putrus vit avec les souvenirs de trois ans de fuite, fuyant avec seulement une pièce d’identité et trois vêtements de rechange, puis retournant dans sa ville pour en trouver une grande partie – y compris sa maison – incendiée.

«Je n’ai même pas de photo de mon enfance», dit-elle.

Putrus a déclaré que ses six oncles étaient partis pour d’autres pays, sans l’intention de revenir. Même chose avec beaucoup de ses amis. Tant de choses avaient été perdues, dit-elle, qu’elle ne savait pas comment le reconstituer.

Loveluck a rapporté de Bagdad. Mustafa Salim à Bagdad a contribué à ce rapport.

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