Le nouveau groupe met «  Waiting for Godot  » sur le film avec Ethan Hawke et John Leguizamo

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«D’accord, qui n’est pas prêt?» a demandé le directeur associé Monet.

«Définissons tous les accessoires», a déclaré Elliott.

Puis, enfin, il a ajouté: « D’accord, faites tourner les caméras. »

Avec un directeur de la photographie en Californie, des acteurs à New York et à Londres et un éditeur à Tel Aviv, les membres de la distribution et de l’équipe se sont réunis numériquement ce week-end de février pour un épisode de ce défi entrepreneurial de 2021: Construire un spectacle pendant une pandémie.

The New Group, une compagnie théâtrale populaire hors Broadway fondée par Elliott en 1995, appliquait un groupe d’acteurs étoilés à un grand classique, «Waiting for Godot» de Samuel Beckett. L’entreprise s’est toujours développée en directions dramatiques intrigantes: En défendant les œuvres de Mike Leigh, Kenneth Lonergan, Thomas Bradshaw, David Rabe et Wallace Shawn, Elliott a fondé son entreprise sur des pièces riches en langage et en personnalité qui repoussent les limites.

Aujourd’hui, alors que l’arrêt du divertissement en direct entre dans sa deuxième année, il approfondit l’investissement du New Group dans un nouveau genre hybride: l’expérience théâtrale en ligne, en utilisant des techniques cinématographiques et scéniques de pointe. Pas seulement un drame présenté dans un canal Zoom au toucher boisé, mais quelque chose adapté plus ambitieusement pour un support visuel. La première entreprise de la ramification de l’entreprise, Nouveau groupe hors scène, est cette version du chef-d’œuvre absurde de Beckett – une pièce de théâtre dans l’éther de l’inconnaissable existentiel ouvert. En d’autres termes, une pièce de théâtre adaptée à ces temps terriblement incertains.

«Ethan, en fait, a attiré mon attention sur« En attendant Godot »», a déclaré Elliott dans une récente interview avec Zoom. «Tout à coup, j’ai vu dans la pièce un élément humain que je n’avais jamais vraiment vu auparavant. Je veux dire, à ma grande surprise, je dois dire que l’enthousiasme suscité par ce type d’innovation m’a fait penser que c’est peut-être quelque chose qui pourrait être là pour rester.

Le théâtre et les autres compagnies d’arts de la scène d’un bout à l’autre du pays ont été absorbés au cours des 12 derniers mois par le simple fait de rester en vie. Pour beaucoup, cela signifiait se tourner vers le Web, avec des vidéos de productions précédemment enregistrées, des lectures Zoom et des flirts avec des diffusions Web, des pièces radiophoniques et des œuvres nouvellement filmées. Sur le plan artistique et financier, les gains ont été inégaux.

Peu d’organisations ont pu gagner beaucoup d’argent grâce aux offres virtuelles. Et parce que les plateformes numériques sont étrangères à une forme construite sur le contact direct avec le public, les productions manquent souvent de l’énergie et de l’urgence qu’exigent les pièces et les comédies musicales.

Elliott et ses collaborateurs Off Stage ne savent pas non plus à quoi s’attendre. Mais alors même que le New Group prévoit un retour à la performance live lors de la réouverture des salles – avec, entre autres spectacles, une nouvelle comédie musicale, «Black No More» – il développe une riche liste de productions en ligne. Au cours de la prochaine année, cela comprendra une série Web, «J’ai besoin d’espace», par Donja R. Love; une nouvelle comédie musicale, «The Dinner», avec de la musique et des paroles de Brandon Victor Dixon et Michael Olatuja; et de nouvelles expositions personnelles de Lypsinka et Richard Thomas.

«Ce qui est formidable, c’est qu’il n’y a que des possibilités», a déclaré John Ridley, scénariste de lauréat d’un Oscar « 12 ans d’esclavage. » Il a écrit le livre pour «Black No More» et produit le programme Off Stage.

«C’est une question d’amour. Il s’agit de le redimensionner et de voir qui vient », ajoute-t-il. «Nous avons la capacité de l’adapter au public. On parle de projets supplémentaires, de moyens de livraison supplémentaires, de plateformes multiples. Même si beaucoup de gens peuvent le voir, nous ne sommes pas d’accord avec ça.

La question est la suivante: une entreprise axée sur la scène peut-elle vraiment devenir une franchise multimédia? D’autres sociétés, telles que l’Arena Stage de Washington, ont expérimenté en ligne; son projet actuel est un trio de comédies musicales originales en un acte, à commencer par les Bengson «Ma joie est lourde!» et en continuant avec des pièces de Psalmayene 24 et Rona Siddiqui. Mais est-ce que ces exercices de mise en place jusqu’à ce que le signal du coronavirus soit clair? Ou les compétences cinématographiques acquises pendant l’arrêt peuvent-elles être inculquées et développées?

La société d’Elliott propose un test particulièrement prometteur. Un metteur en scène avec un crédit de film hollywoodien – il a dirigé les années 2000 «Une carte du monde» avec Sigourney Weaver et Julianne Moore – Elliott a fait du New Group une vitrine pour les écrivains et acteurs de premier plan. Edie Falco, Susan Sarandon, Alan Cumming, Tonya Pinkins, Jesse Eisenberg et Dianne Wiest ne sont que quelques-unes des stars qui sont apparues sur sa scène ces dernières années. Si un croisement entre la scène et le Web pouvait être forgé, le nouveau groupe serait un site logique.

« On a l’impression de regarder droit dans la nuit froide et hurlante », a déclaré Hawke à propos de « Godot » de Caroline du Nord, où il travaillait sur un film. Il incarne Vladimir dans Estragon de Leguizamo dans cette production, qui a été enregistrée pendant plusieurs jours en février avec chaque acteur dans des espaces dispersés. Wallace Shawn joue Lucky, Tarik Trotter est Pozzo et un cinquième acteur, et Drake Bradshaw, fils du dramaturge Thomas Bradshaw, dépeint le garçon. Hawke, qui est apparu dans «Hurlyburly» de Rabe pour le nouveau groupe en 2005, a signé pour «Godot» d’abord; Leguizamo est venu au projet plus tard, comme l’autre moitié de l’équipe de tag assiégée de Beckett, se présentant en vain jour après jour, pour rencontrer un étranger qui ne manque jamais de les décevoir.

S’exprimant par Zoom de Londres, Leguizamo a expliqué qu’à la suite de visionnements précédents de versions plus légères de «Godot», il était sceptique que ce soit pour lui.

«Je dois être honnête. Je n’ai pas ressenti la tristesse, la douleur, la colère, la faim », a-t-il dit. «Et maintenant, en le faisant, je me suis permis de ressentir toutes ces choses. Moi et Ethan, nous lisant sur Zoom – à la deuxième semaine, j’ai commencé à en tomber amoureux. Puis je suis devenu accro.

«Godot» est peut-être l’un de ces rares classiques qui résiste à l’isolement physique de ses personnages; Le domaine notoirement vigilant de Beckett a accordé à Elliott une marge de manœuvre inhabituelle pour traduire la pièce en film, a déclaré le réalisateur.

«Au début, nos pensées étaient très, très humbles – comme nous l’enregistrerions simplement sur Zoom», a déclaré Derek McLane, le scénographe lauréat d’un Tony et collaborateur de longue date d’Elliott. «Mais alors que nous avons commencé à y réfléchir, nous nous sommes dit: ‘Eh bien, ce ne sera pas très satisfaisant. Nous en avons besoin pour avoir son propre monde.  » « 

Ce que McLane a évolué, en consultation avec le directeur de la photographie Kramer Morgenthau, était une esthétique visuelle obsédante, avec les acteurs enveloppés dans l’obscurité, éclairés par des faisceaux de lumière émanant de l’arrière. Morgenthau a suggéré d’utiliser un appareil photo Sony de haute technologie, qui a finalement été envoyé à chaque acteur, avec des instructions sur la façon de le configurer. Des pièces de set ont également été expédiées.

« Je suis désolé d’être complètement ringard à ce sujet », a déclaré McLane, « mais la caméra a une très courte profondeur de champ, de sorte que tout en arrière-plan devient flou et se concentre simplement sur le visage de l’acteur, ce qui fait soudainement cela ressemble à un film par opposition à Zoom. »

Le fait que les acteurs devaient effectuer plusieurs tâches car leurs propres équipes de tournage ne faisaient qu’intensifier la pression. Mais dans une pièce si énigmatiquement ouverte à l’interprétation, construire des espaces entièrement consacrés à leurs propres personnages n’était pas strictement un inconvénient.

«J’ai l’impression qu’il y a quelque chose à dire sur cet isolement», a déclaré Trotter, qui a également écrit la partition de «Black No More». «J’avais l’impression que cela parlait d’un sentiment de sécurité différent, d’une autre ligne de défense, si vous voulez. J’avais l’impression que ce n’était pas seulement une malédiction, c’était aussi un cadeau.

Shawn a décrit l’extraordinaire monologue de Lucky – une avalanche de verbiage – comme «la chose la plus difficile que j’aie jamais eue à mémoriser». Mais tout aussi troublant était de l’exécuter dans le vide.

«Ce qui lui manquait, c’était le plaisir de s’asseoir avec les autres acteurs dans une pièce», a-t-il déclaré. «Même dans un film, il y a beaucoup de temps libre lorsque les gens installent les lumières, et vous pouvez vous asseoir et parler avec les autres acteurs, ce qui peut être agréable et même aider à créer des relations qui profitent à la pièce. C’est vraiment l’une des parties du jeu qui est la plus agréable. J’ai manqué ça. »

«Rien à faire» est peut-être le premier mot défaitiste de la pièce, mais ce «Godot», qui sortira en première début mai, a persuadé le réalisateur de penser à faire plus dans cette veine.

«Il y a eu tellement de travail et tellement de passion, et pas seulement la mienne, qu’il serait ridicule de mettre une période là-dessus», a déclaré Elliott. « Voyons ce qui se passe. »

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