Le Maryland bat UConn pour passer au tournoi NCAA

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«C’est faire-ou-mourir à ce stade», a déclaré Ayala. «Vous devez tout laisser là-bas. Videz le réservoir. Je n’étais pas prêt à rentrer chez moi aujourd’hui.

Après que les Terps, 10e têtes de série, aient détenu une avance à deux chiffres pendant presque toute la seconde période, les Huskies ont réduit l’avance du Maryland à sept points avec 5:41 à jouer. Toute la saison, le Maryland a lutté contre de fréquentes sécheresses, et les Terps semblaient sur le point de tomber dans l’une de ces ornières au moment le plus inopportun contre les Huskies, septième tête de série. Mais le Maryland a survécu à la Mackey Arena, accomplissant la mission unique de chaque match en mars.

James Bouknight, le garde hors pair du Connecticut et un choix de loterie projeté dans le repêchage de la NBA, a marqué sur un lay-up à moins de trois minutes de la fin, vannant l’avance du Maryland à 53-48. Ayala, qui a propulsé les Terps pendant une grande partie de la soirée, a effectué une paire de lancers francs avec 2:36 à gauche pour offrir un certain soulagement. Ayala a ensuite attrapé peut-être le rebond le plus important de la nuit lorsque Bouknight a raté son premier lancer franc sur un contre un.

«En tant que basketteur, il est difficile de ne pas saisir chaque opportunité comme une bénédiction et de comprendre ce qui est en jeu», a déclaré Ayala. «… L’année dernière, cela nous a été enlevé, et nous avions une équipe formidable l’an dernier. Alors en arrivant dans ce match, je sentais que je devais mes efforts et mon énergie et tout au basket-ball, juste pour venir ici et concourir.

Darryl Morsell, le dirigeant principal des Terps et maestro défensif, a renversé deux tirs de la ligne de faute pour rendre la remontée des Huskies beaucoup trop raide. Morsell a fait une faute avec 1:50 à faire, après avoir enregistré sept points, sept rebonds et quatre passes décisives. À ce moment-là, il avait déjà aidé à guider les Terps (17-13) vers une victoire de tournoi qui les envoie affronter la tête de série n ° 2 de l’Alabama au deuxième tour lundi.

Sans Morsell, les Terps devaient gérer la pression du Connecticut dans les derniers instants et rester au frais de la ligne des lancers francs. Ils ont livré.

Ayala, la petite garde qui a fait des progrès significatifs pendant son séjour à College Park, il a obtenu 23 points, un sommet du match, et a offert l’étincelle précoce qui a aidé le Maryland à prendre le contrôle. Il a fait des layups difficiles, a fait match nul et a fait 3 des 5 tentatives à partir de trois points.

Les coéquipiers d’Ayala ont offert des contributions significatives, pas plus que Wiggins. Le junior a continué sa poussée tardive, faisant 4 des 6 coups de derrière l’arc en route vers 14 points. L’attaquant de Sophomore Donta Scott a réalisé sa meilleure performance offensive depuis fin janvier avec 12 points. Lorsque les Huskies ont réduit l’avance du Maryland à six points avec 1:34 à faire, le gardien de deuxième année Hakim Hart a fait un layup clé.

Bouknight, qui est entré dans le tournoi avec une moyenne de 19 points, a eu du mal toute la nuit à faire face à Morsell. Le leader du Maryland, récemment nommé joueur défensif de l’année par les Big Ten, avait pour tâche principale de garder Bouknight, qui détenait un record d’équipe de 15 points sur un tir de 6 en 16. Le Connecticut a marqué 54 points au plus bas de la saison.

«Nous sommes tous restés ensemble», a déclaré l’entraîneur Mark Turgeon. «Nous sommes devenus incroyablement durs d’esprit et durs physiquement. Et nous nous concentrons vraiment sur la défense. C’est la seule chance que nous ayons. Si nous ne gardons pas, nous n’avons aucune chance.

Ayala a alimenté les Terps tôt, attaquant la jante et marquant 14 points au cours des 13 premières minutes. Il a fait quatre de ses cinq premiers buts sur le terrain pour aider les Terps à prendre une avance rapide alors que les Huskies ne tiraient que 23,1% en première mi-temps. Le Connecticut (15-8) a réussi à rester dans le match grâce à 18 rebonds offensifs dans les 20 premières minutes. Même si les neuf premiers points des Huskies étaient des points de deuxième chance, ils n’ont capitalisé sur aucun de leurs rebonds offensifs dans les 12 dernières minutes de la première mi-temps.

Le Connecticut, l’une des meilleures équipes de rebond offensives du tournoi, a dominé le verre tôt. Le Maryland a disputé une manche de 10-0 à la fin de la première période avant que Tyler Polley n’arrête cette poussée avec un trois points. Les Terps ont joué les quatre dernières minutes avant la mi-temps avec Ayala sur le banc, mais le pointeur à trois points de Morsell et le layup de Scott ont aidé à maintenir l’attaque offensive de l’équipe. Les Terps se sont dirigés vers les vestiaires avec un avantage de 33-22, leur première avance à deux chiffres de la soirée.

Maryland n’avait pas gagné une tête de série à deux chiffres dans le Tournoi NCAA depuis 2009, trois ans avant que Turgeon ne prenne ses fonctions d’entraîneur. Les Terps étaient des outsiders étroits contre les Huskies, et la petite foule de Mackey Arena s’est penchée en faveur du Connecticut. Turgeon a déclaré qu’il avait taquiné son équipe à Indianapolis avec des commentaires sur le fait que les graines inférieures avaient des salles de réunion plus petites et des promenades plus longues vers les terrains d’entraînement.

Avec le match du Maryland le deuxième jour du premier tour, Ayala a déclaré qu’il avait remarqué qu’il y avait soudainement moins d’équipes autour des hôtels et du centre d’entraînement. Mais quand les Terps ont enfin eu leur tour de jouer, le Maryland a surpassé sa tête de série et a prolongé sa saison.

«Nous avons en quelque sorte dépassé toutes nos attentes», a déclaré Turgeon, «et avons continué à le faire.

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