Le mariage d’un couple de sans-abri – et ce qui s’est passé ensuite

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Je vis dans le quartier d’Echo Park à Los Angeles depuis 14 ans. Echo Park Lake – qui fait référence à la fois au lac et au parc qui l’entoure – est depuis longtemps un endroit où j’ai trouvé du réconfort en promenant mes deux chiens. Pendant la pandémie, c’était l’un des rares endroits où je pouvais socialiser en toute sécurité avec les autres résidents du quartier. Et c’est ainsi que j’ai rencontré Valerie Zeller pour la première fois.

Valérie, maintenant âgée de 53 ans, était l’une des quelque 200 personnes sans logement vivant dans le parc. Elle était accueillante, bavarde et avait un air fanfaron astucieux à son sujet.

Je connaissais à peine Valérie lorsqu’elle m’a invité à son mariage, mais je me suis senti honoré d’assister à une occasion aussi édifiante dans le parc pendant une pandémie. Elle épousait Henry, un vétéran de 63 ans. Quand je lui ai demandé comment Henry avait fait sa demande, elle m’a mis au clair : elle lui avait proposé : « Je viens d’entrer dans la tente… et j’ai dit : ‘Je veux t’épouser. Je veux passer le reste de ma vie avec toi. Il a baissé les yeux puis il a levé les yeux vers moi, et je savais qu’il me prenait au sérieux parce qu’il m’a regardé et je pouvais voir des larmes dans ses yeux, et il a dit oui. Et c’était tout. Parce que Valérie a proposé, Henry a décidé de prendre son nom de famille.

Valérie se regarde dans un miroir pour se coiffer à côté de sa tente le jour de son mariage.

Henry se prépare dans sa tente le jour du mariage.

Valérie dans une chambre d’un motel où ils ont vécu temporairement après le mariage.

EN HAUT : Valérie se regarde dans un miroir pour se coiffer à côté de sa tente le jour de son mariage. EN BAS À GAUCHE : Henry se prépare dans sa tente le jour du mariage. EN BAS À DROITE : Valérie dans une chambre d’un motel où ils ont vécu temporairement après le mariage.

Ils se sont mariés le 20 mars. Mais peu de temps avant leur mariage, des rumeurs avaient commencé à circuler selon lesquelles la communauté allait être expulsée du parc. Et quelques jours seulement après le mariage, le 25 mars, c’est exactement ce qui s’est passé. Valérie était prête au combat : « Ma lune de miel est terminée et il est temps de se battre », a-t-elle déclaré. J’ai passé 16 heures avec elle alors qu’elle restait avec défiance l’une des dernières récalcitrantes à quitter le parc.

Environ 170 personnes de la communauté ont accepté un logement temporaire de la ville, mais certains, comme Henry et Valérie, ne l’ont pas fait. Ils ne veulent pas vivre sous couvre-feu. Ils ne veulent pas qu’on leur dise ce qu’ils peuvent et ne peuvent pas faire dans un logement programme. Ils trouvent que c’est déshumanisant. Comme les personnes sans logement dans les villes du pays, comme nous tous, elles veulent conserver leur dignité.

Vêtue de sa robe de mariée après avoir parlé aux journalistes avant l’expulsion, Valérie a déclaré: « Ma lune de miel est terminée et il est temps de se battre. »

Valérie à travers une clôture que la ville a installée autour du parc le 25 mars.

La police se tient debout alors que les manifestants protestent contre l’expulsion de la communauté sans logement d’Echo Park Lake quelques jours après le mariage de Valerie et Henry.

EN HAUT : Portant sa robe de mariée après avoir parlé aux journalistes avant l’expulsion, Valérie a déclaré : « Ma lune de miel est terminée et il est temps de se battre. EN BAS À GAUCHE : Valerie à travers une clôture que la ville a érigée autour du parc le 25 mars. EN BAS À DROITE : La police se tient debout alors que les manifestants protestent contre l’expulsion de la communauté sans logement d’Echo Park Lake quelques jours après le mariage de Valerie et Henry.

Après avoir vécu dans la rue, puis dans un motel, Valerie et Henry ont reçu une camionnette avec 200 000 milles pour dormir. Ils l’ont garée le long d’une route à l’extérieur d’Echo Park Lake.

« C’est si bon », a déclaré Valérie rayonnante à l’époque, « d’être de retour à la maison. » Mais plus récemment, elle et Henry ont enduré une période difficile. Elle a déplacé la camionnette du parc à un restaurant et elle a été remorquée. La camionnette est maintenant dans la fourrière. De plus, son chien adoré a disparu. Elle et Henry ont encore dormi dans la rue ; ils sont toujours ensemble, mais la pression d’être dans la rue a fait des ravages.

Henry et Valerie se battent sur un trottoir après que son chien, Redd, a été heurté par une voiture.

Henry montre une photo de Valérie sur son téléphone. Elle lui a proposé le mariage, alors il a décidé de prendre son nom de famille.

Henry en mai dans la chambre de motel où vivait le couple même si Valérie voulait partir.

EN HAUT : Henry et Valérie se battent sur un trottoir après que son chien, Redd, a été heurté par une voiture. EN BAS À GAUCHE : Henry montre une photo de Valérie sur son téléphone. Elle lui a proposé le mariage, alors il a décidé de prendre son nom de famille. EN BAS À DROITE : Henry en mai dans la chambre de motel dans laquelle le couple vivait même si Valérie voulait partir.

Barbara Davidson est une photographe lauréate du prix Pulitzer et une cinéaste lauréate d’un Emmy Award.

Montage photo par Dudley M. Brooks. Conception par Clare Ramirez.

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