Le long de la baie de Chesapeake, des scientifiques du Smithsonian effectuent des recherches dans un vaste laboratoire en plein air

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«C’est une grande forêt expérimentale», a déclaré Parker, qui était plus habillé comme un randonneur que comme le scientifique principal qu’il est. «Nous avons 20 000 arbres.»

Parker est l’un des quelque 100 chercheurs qui mènent des expériences au Smithsonian Environmental Research Center (SERC) à Edgewater, Maryland, dans la baie de Chesapeake. Depuis plus de 55 ans, le centre attire des scientifiques intéressés à en apprendre davantage sur l’environnement en général et les forêts, les estuaires, les zones humides et l’agriculture en particulier. Le SERC dispose de plusieurs laboratoires intérieurs, mais une grande partie du travail se déroule à l’extérieur sur sa propriété de 2 650 acres, d’une taille égale à plus de 2 000 terrains de football.

«Nous essayons vraiment de coupler la terre et la mer», a déclaré Pat Megonigal, directeur associé de la recherche. «Nous aimons voir l’ensemble de l’écosystème.»

Pendant le trajet vers le site d’étude de Parker, Megonigal s’est arrêté dans une forêt dense et a souligné une étiquette d’identification suspendue à un tronc comme une boucle d’oreille en argent. Le peuplier tulipe fait partie d’une étude mondiale sur la croissance des arbres. Poussant au-dessus de la cime des arbres, une structure métallique de 203 pieds de haut appelée le NEON (Réseau national d’observatoires écologiques) mesurait la quantité de dioxyde de carbone que les arbres inhalaient pendant la journée et expiraient la nuit.

«Le but est de comprendre la naissance, la vie et la mort des arbres», a déclaré Megonigal.

Projet de Parker, BiodiversiTREE, consiste à planter une, quatre ou 12 espèces dans des parcelles différentes pour voir si les arbres poussent mieux en compagnie mixte ou seuls.

Certains résultats de l’expérience, qui est conçue pour durer 100 ans, sont déjà connus: Les sycomores groupés avec leur propre espèce poussent plus vite que ceux partageant l’espace avec d’autres espèces. Ces sycomores se développent horizontalement, créant une canopée au-dessus des plantes plus trapues.

«Vous obtenez des stratégies différentes en fonction de vos voisins», a déclaré Parker, qui brave les tiques, les branches acérées et le sumac vénéneux sur le terrain.

Au Zone humide de recherche sur le changement global, sur la rivière Rhode, les scientifiques exposent les plantes des marais salants à des menaces, telles que des espèces envahissantes (plantes ou animaux non indigènes de la région) et des conditions plus chaudes.

Dans une partie des zones humides, les appareils de chauffage ont réchauffé les herbes de 3, 6 et 9 degrés au-dessus de la température de l’air. «Un peu de réchauffement aide beaucoup», a déclaré Megonigal. «Beaucoup de réchauffement aide moins.»

Les chercheurs se déplacent à travers les zones humides sur des trottoirs étroits en fibre de verre. Ils portent des bottes en caoutchouc parce que leurs pieds sont parfois immergés dans l’eau.

Megonigal a suivi une longue passerelle bordée de roseaux jusqu’à une expérience qui consistait à placer des plantes sur une échelle dans un ruisseau de marée afin qu’elles soient inondées d’eau. L’objectif est de voir comment ils réagiraient à une élévation du niveau de la mer. À proximité, une tête d’alligator flottait à la surface de l’eau. Le faux reptile ne fait pas partie d’une étude, mais c’est la preuve que les chercheurs du Smithsonian ont le sens de l’humour.

Cette histoire fait partie d’une série sur des aspects moins connus de la Smithsonian Institution, qui célèbre son 175e anniversaire en 2021.

Si vous allez

Quoi: Explorez les sentiers du Smithsonian Environmental Research Center.

Où: 647 Contees Wharf Road, Edgewater, Maryland.

Lorsque: Du lundi au samedi, de 8 h 30 à 16 h 30. Fermé les jours fériés.

Pour information: Visitez le site web serc.si.edu pour les directions, la carte des sentiers et les questions d’autocontrôle de santé avant la visite.

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