Le football masculin américain vise une place olympique alors que le tournoi de la Concacaf commence

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À partir de jeudi à Guadalajara, au Mexique, les Américains vont tenter une autre chance en s’affrontant dans un tournoi de huit nations de la Concacaf qui envoie deux équipes au Japon.

Pour se qualifier, ils devront terminer premier ou deuxième dans un groupe qui comprend également le Costa Rica, la République dominicaine et le Mexique. Ensuite, ils devront gagner une demi-finale le 28 mars contre une équipe d’un groupe composé du Canada, du Salvador, d’Haïti et du Honduras.

En 2012, ils n’ont pas réussi à sortir du groupe. Quatre ans plus tard, ils ont perdu une demi-finale contre le Honduras.

« Il est important pour le football américain de continuer à marquer le fait que nous sommes une équipe dominante dans la région », a déclaré l’entraîneur américain des moins de 23 ans, Jason Kreis. «Je pense que c’est un moment important pour nous de continuer sur cette voie, de continuer à changer les opinions des gens sur les programmes de nos équipes nationales.»

«C’est, bien sûr, dans nos esprits,» Le défenseur américain Justen Glad dit des échecs passés. «Nous savons tous que nous pouvons et devons nous qualifier. Nous avons la qualité pour, et rien de moins que la qualification est évidemment une énorme déception.

Si leurs meilleurs joueurs de moins de 23 ans étaient disponibles, les Américains traverseraient probablement le processus de qualification et se disputeraient peut-être une médaille à Tokyo. Après tout, la plupart des meilleurs joueurs de l’équipe senior répondent aux critères d’âge, notamment Christian Pulisic (22) de Chelsea, Weston McKennie de la Juventus (22) et Sergiño Dest (20) du FC Barcelone.

Mais comme rien dans le football n’a de réponses simples, ils ne participeront pas au tournoi de qualification et manqueront probablement le Jeux olympiques. En effet, la FIFA ne met pas de côté les dates officielles pour les compétitions des moins de 23 ans comme elle le fait pour les matches seniors.

Par conséquent, les clubs professionnels ont le droit de refuser les demandes de rappel pour les qualifications et le tournoi d’été. Et beaucoup le font.

Les équipes MLS sont plus accommodantes que leurs homologues européens parce que le succès olympique reflète bien le football américain et parce que, au moins pendant le tournoi de qualification, la MLS est en pré-saison.

Pourtant, Atlanta United, qui se prépare pour la compétition internationale au milieu des protocoles de pandémie avant le week-end d’ouverture de la MLS en avril, n’a pas libéré trois joueurs.

Cercle Alignement de 20 personnes ne compte que quatre joueurs non MLS: les milieux de terrain Johnny Cardoso (de l’Internacional brésilien), Ulysses Llanez (club néerlandais de Heerenveen) et Sebastian Saucedo (Pumas du Mexique), et l’attaquant Sebastian Soto (Norwich City en Angleterre).

Si le tournoi avait eu lieu comme prévu au printemps dernier, Kreis aurait probablement eu deux de ses milieux de terrain les plus talentueux, Brenden Aaronson et Richy Ledezma. Depuis lors, cependant, Aaronson est passé de l’Union de Philadelphie au Red Bull Salzburg autrichien (qui, bien sûr, ne l’a pas libéré) et Ledezma a déchiré une ACL en jouant pour le club néerlandais PSV Eindhoven.

Le retard, cependant, a également été bénéfique. Certains joueurs ont acquis de l’expérience avec l’équipe nationale senior, avec Soto, Jonathan Lewis (Colorado Rapids) et Jesús Ferreira (FC Dallas) marquant en matches amicaux.

Le match de groupe le plus important est celui de jeudi contre le Costa Rica. Une défaite américaine exigerait probablement une victoire mercredi prochain contre le Mexique, favori du tournoi. Entre les deux, les Américains seront favorisés par rapport à la République dominicaine.

En règle générale, les Américains et les Mexicains sont placés dans des groupes opposés, ce qui crée l’angoisse de devoir éventuellement se faire face lors d’une demi-finale consécutive. Cette fois, cela ne peut pas arriver.

Néanmoins, l’histoire récente suggère que 11 jours pénibles attendent les États-Unis.

«Nous avons vu ce qui peut arriver si vous n’êtes pas concentré à 100% et pas préparé à 100%», a déclaré Glad, l’un des trois joueurs du Real Salt Lake de l’équipe américaine. «Nous ne voulons pas répéter ces mêmes erreurs.»

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