Le chef de la défense philippin en conflit verbal avec la Chine sur le récif

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L’échange public inhabituellement hostile a résulté de l’observation au début du mois dernier par les garde-côtes philippins de plus de 200 navires chinois, que Lorenzana appelait des «milices», au Whitsun Reef. Les Philippines ont déposé une protestation diplomatique, affirmant que le récif, qu’elles appellent Julian Felipe, se trouve dans une zone offshore internationalement reconnue, où elles ont le droit exclusif d’exploiter la pêche, le pétrole, le gaz et d’autres ressources.

La Chine a ignoré la demande de Manille pour que les navires chinois quittent la zone, qu’elle appelle Niu’e Jiao et revendique le territoire chinois. L’ambassade de Chine à Manille a déclaré que les navires s’abritaient sur le récif des conditions de mer agitées.

« L’ambassadeur chinois a beaucoup d’explications à faire », a déclaré Lorenzana dans un communiqué samedi, ajoutant que la dernière surveillance militaire philippine a montré que 44 navires chinois étaient toujours amarrés sur le récif.

«Je ne suis pas un imbécile. Le temps a été clément jusqu’à présent, ils n’ont donc aucune autre raison de rester là-bas. Ces navires devraient être sur le point de sortir. Vous devriez sortir de là », a déclaré Lorenzana samedi.

L’ambassade de Chine a de nouveau répondu en répétant que les navires se mettaient à l’abri dans ce qu’elle appelait les eaux chinoises.

« Il est tout à fait normal que les bateaux de pêche chinois pêchent dans les eaux et s’abritent près du récif en cas de mer agitée », a déclaré l’ambassade.

« Nous espérons que les autorités concernées feront des efforts constructifs et éviteront toute remarque non professionnelle susceptible de susciter davantage d’émotions irrationnelles », a déclaré l’ambassade. Il a ajouté que «la Chine s’est engagée à sauvegarder la paix et la stabilité dans les eaux».

Whitsun Reef se trouve dans le Spratlys, la région la plus disputée de la mer de Chine méridionale. Les Philippines considèrent la chaîne riche en ressources d’îles, d’îlots et d’atolls comme faisant partie de leur province occidentale de Palawan. Mais la région offshore est également revendiquée en tout ou en partie par la Chine, le Vietnam, la Malaisie, Taïwan et Brunei. La Chine a transformé sept récifs contestés en bases insulaires protégées contre les missiles ces dernières années, exacerbant les tensions.

Les États-Unis ont exprimé leur soutien aux Philippines, leur allié de longue date, et ont accusé la Chine d’utiliser «des milices maritimes pour intimider, provoquer et menacer d’autres nations, ce qui porte atteinte à la paix et à la sécurité dans la région». Pékin a nié que les navires faisaient partie d’une milice maritime.

Le président philippin Rodrigo Duterte entretient des relations amicales avec Pékin depuis son entrée en fonction en 2016 et a été critiqué pour ne pas avoir immédiatement exigé le respect par la Chine d’une décision d’arbitrage international qui a invalidé les revendications historiques de Pékin sur la quasi-totalité de la mer de Chine méridionale. La Chine a refusé de reconnaître la décision de 2016, qu’elle a qualifiée de «simulacre», et continue de la défier.

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