Le changement climatique n’a pas provoqué Superstorm Sandy, mais a probablement intensifié ses effets

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La vérité gênante sur le changement climatique et Sandy tombe au milieu de ces vues extrêmes. C’est une vérité floue et désordonnée qui contient de nombreuses nuances de gris. Mais c’est une vérité que nous sommes tous équipés pour comprendre. Il n’est pas nécessaire de baisser cette réalité ou de supposer que quiconque prendra la question du changement climatique moins au sérieux en appréciant les nombreuses nuances dans la discussion sur le changement climatique et les ouragans.

Compte tenu de l’histoire des ouragans, d’une lecture attentive de la littérature examinée par des pairs sur les ouragans et le changement climatique, et les points de vue de divers scientifiques, je pense que 5 déclarations caractérisent le mieux le rôle du changement climatique sur Superstorm Sandy et notre état des connaissances

1) Sandy ne devrait pas être «blâmé» pour le changement climatique. Le changement climatique ne provoque pas de tempêtes et n’a pas causé de super tempête Sandy. Les tempêtes se forment lorsque certains ingrédients météorologiques se réunissent. Le bilan historique montre que de violentes tempêtes, certaines encore plus graves que Sandy, ont frappé le nord-est à plusieurs reprises..

2) Bien que le changement climatique n’ait pas causé Sandy, il peut avoir été un améliorateur de performance comme un stéroïde, lui injectant un peu plus d’énergie et de puissance.

3) L’élévation du niveau de la mer due au changement climatique d’origine humaine a augmenté le niveau de l’eau le long de la côte nord-est de 6 à 8 pouces et, par conséquent, a quelque peu aggravé les inondations côtières de Sandy.

4) Il y a des spéculations selon lesquelles la diminution de la glace de mer arctique due au changement climatique d’origine humaine a modifié les courants de direction atmosphériques, renforçant le système météorologique dans l’Atlantique Nord qui a contribué à pousser Sandy à terre dans le nord-est. Cette idée est controversée.

5) Le changement climatique est susceptible d’augmenter lentement l’intensité des ouragans à l’avenir, mais les tendances de la fréquence des tempêtes sont moins certaines et le nombre de tempêtes peut en fait diminuer. Le niveau de la mer continuera d’augmenter, ajoutant au risque d’inondation côtière.

Maintenant, permettez-moi de partager la justification de ces 5 déclarations. C’est un long post (mais j’espère intéressant), alors soyez indulgents avec moi …

Blâmer Sandy sur le changement climatique va trop loin

Commençons par abandonner l’idée que le changement climatique «a causé» Sandy. Sous les tropiques, les ouragans ont besoin d’air ascendant (des vents convergents), de chaleur et d’humidité pour se former. Ces ingrédients ont conduit à la genèse de Sandy tout comme ils ont conduit à la formation d’innombrables tempêtes sous les tropiques année après année.

Le dossier historique montre de nombreux exemples du nord-est frappé par des ouragans. Dans les années 50, une vague de fortes tempêtes a affligé la région.

Bien sûr, ce qui a rendu Sandy quelque peu unique était son interaction avec un système de basse pression extratropical le long de la côte Est et sa transformation en une tempête «hybride». Mais Martin Hoerling, un météorologue de la NOAA, conteste l’idée que le changement climatique ait quelque chose à voir avec cette union tropicale-extratropicale des forces, arguant que la connexion est arrivée par hasard.

Hoerling a déclaré à Andrew Revkin du NY Times: Dans ce cas, la cause immédiate n’est probablement guère plus que l’alignement coïncident d’une tempête tropicale avec une tempête extratropicale. Les deux fréquentent l’Atlantique Ouest en octobre… rien d’inhabituel à cela. En de rares occasions, leur timing est tel qu’il en résulte une interaction qui peut conduire à un événement extrême …

Kerry Emanuel, chercheur au MIT sur les ouragans, un commentaire dans Foreign Policy, a déclaré essayer d’établir un lien de causalité entre Sandy et le changement climatique est essentiellement sans espoir.

«Attribuer Sandy ou tout autre événement unique aux tendances climatiques à long terme, c’est un peu comme blâmer El Niño pour un accident de voiture sur l’autoroute de Santa Monica», a déclaré Emanuel.

Blogueur scientifique David Appell ajoute: … tout blâmer sur le changement climatique est aussi trompeur que de l’ignorer ou de le nier complètement. Plus important encore, il est inefficace, notamment parce que cela ruine votre crédibilité.

Le blogueur scientifique de Houston Chronicle, Eric Berger, pourrait avoir dit le mieux: … dire aux gens que Sandy a été causé par le changement climatique, ou que Sandy est la «nouvelle normalité» à la suite du réchauffement climatique, ou que Sandy est «le réchauffement climatique, stupide», c’est, eh bien, stupide. La science ne soutient aucune de ces positions.

Mais le changement climatique a peut-être jeté Sandy, un peu …

Il est bien établi que l’eau chaude de l’océan – toutes choses étant égales par ailleurs – dynamise les ouragans. Plus l’eau est chaude, plus un ouragan peut devenir intense avec des vents plus forts et des pluies plus fortes.

Professeur de sciences atmosphériques Texas Tech Katherine Hayhoe a dit à NPR comment les températures élevées de l’océan dans l’Atlantique auraient pu donner à Sandy du carburant supplémentaire:

«Au large de la côte où Sandy a frappé …, les températures de surface de l’océan en octobre se sont réchauffées de deux degrés au cours des cent dernières années», dit Hayhoe. «Ainsi, lorsqu’un ouragan survient, il y a en moyenne de l’eau plus chaude qu’il n’y en aurait eu autrement», note-t-elle. «Ce qui lui donne plus d’énergie et lui donne plus de force.»

En rapport: Les gaz à effet de serre et le réchauffement climatique activent l’ère des stéroïdes de notre atmosphère

Hayhoe s’est arrêté avant de dire à quel point le réchauffement climatique a intensifié Sandy, sauf pour dire «c’est plus que zéro».

Bien que l’empreinte humaine sur les ouragans soit presque certainement supérieure à zéro, il serait également exagéré de dire que ce n’est rien de plus que petit. Selon une déclaration de consensus D’après les principaux chercheurs sur les ouragans et les changements climatiques publiés en 2010, les scientifiques ont été incapables de détecter définitivement une contribution humaine à l’activité des ouragans. Tom Knutson, chercheur sur les ouragans et le changement climatique de la NOAA – qui a contribué à la déclaration – mets le comme ça:

Il est prématuré de conclure que les activités humaines – et en particulier les émissions de gaz à effet de serre responsables du réchauffement climatique – ont déjà eu un impact détectable sur l’activité des ouragans dans l’Atlantique. Cela dit, les activités humaines peuvent déjà avoir causé des changements qui ne sont pas encore détectables en raison de la faible ampleur des changements ou des limitations d’observation, ou ne sont pas encore correctement modélisées.

Clair comme du cristal: le changement climatique a soulevé les océans et aggravé les inondations côtières de Sandy

De tous les liens possibles entre le changement climatique et Superstorm Sandy, l’augmentation des eaux de crue résultant de l’élévation du niveau de la mer est probablement la moins controversée. Le niveau de la mer a augmenté d’environ 10 à 15 pouces au cours des 100 dernières années le long de la côte Est. Environ la moitié de cette augmentation est due à des causes naturelles (naufrage des terres) tandis que l’autre moitié peut être raisonnablement attribuée au réchauffement d’origine humaine.

On pourrait donc dire que le changement climatique a ajouté 6 à 8 pouces à l’onde de tempête de Sandy. Je vais partager deux points de vue sur la signification de ces 6 à 8 pouces.

Chip Knappenburger, climatologue affilié avec l’institut libertaire Cato, minimisé l’eau supplémentaire:

Donc, sur le total de 17,34 pieds d’eau (au-dessus du zéro de la station) enregistré au marégraphe de The Battery à la hauteur de Sandy, environ 0,5 pied de cela pourrait probablement être lié au réchauffement climatique anthropique. Ce n’est pas rien, mais l’écrasante majorité des dégâts causés par l’onde de tempête se serait produit de toute façon.

Chris Mooney, écrivain scientifique et auteur du Guerre républicaine contre la science, a affirmé que l’eau supplémentaire réchauffée dans le monde avait en fait de profondes conséquences:

… en fait, huit pouces comptent beaucoup. Tout d’abord, utiliser L’outil Surging Seas de Climate Central, [climate scientist Scott] Mandia estimé que 6 000 personnes supplémentaires ont été touchées pour chaque pouce supplémentaire d’élévation du niveau de la mer. … « Un pouce ou deux pourrait suffire pour franchir le seuil d’une maison et descendre dans le sous-sol, ou en faire une autre entrée de métro, » [Climate Central’s Ben] Explique Strauss.

Le rôle brumeux de la glace de mer arctique

Alors que Sandy était parallèle à la côte Mid-Atantic, bien au large, il s’est soudainement heurté à un barrage routier – un système de haute pression puissant dans l’Atlantique Nord – et a fait un virage serré à gauche vers la côte de Jersey. Certains chercheurs pensent que la force de ce barrage routier était une conséquence possible de record de glace de mer arctique basse – qui est lié au changement climatique.

La théorie est la suivante: moins de glace de mer arctique réduit les contrastes de température aux hautes latitudes et la force des vents d’ouest qui servent de courant de direction à l’atmosphère. En conséquence, le flux de l’atmosphère ralentit et des blocs plus gros se développent.

Jennifer Francis, chercheuse en climatologie chez Rutgers, qui a publié des recherches à l’appui de cette théorie, a dit au New Jersey Star Ledger elle pense «absolument» que la glace de mer arctique a joué un rôle dans la piste de Sandy.

En rapport: Rétrécissement de la glace de l’Arctique et contrecoup méchant de notre météo

«Le bloc était ce qui a effrayé [Sandy] à l’ouest », a déclaré Francis. «C’est un schéma très, très inhabituel pour un ouragan à prendre, surtout si tard … prendre un virage serré à gauche et frapper [New Jersey] carré dans le nez.

Mais certains climatologues éminents sont sceptiques quant à cette théorie.

« [W]En ce qui concerne la connexion avec l’Arctique, je ne le crois pas, »Kevin Trenberth, scientifique du Centre universitaire de recherche atmosphérique (UCAR) a déclaré Andrew Revkin au NY Times. « … l’hypothèse nulle doit être qu’il ne s’agit que de » météo « et de variabilité naturelle. »

Connexes (avec plus de points de vue sur cette théorie): Étude: La perte de glace dans l’Arctique pourrait rendre les conditions météorologiques en Amérique du Nord plus extrêmes

L’avenir des ouragans: des tempêtes plus fortes au milieu de la montée des mers, mais peut-être pas aussi souvent

Après un ouragan, vous entendez souvent des têtes qui parlent et même des scientifiques disent quelque chose comme «Attendez-vous à plus d’événements comme celui-ci à l’avenir. Le changement climatique augmente les probabilités de ce type d’événements. » Mais ce n’est pas si simple.

Oui, les scientifiques prévoient des augmentations graduelles de l’intensité des ouragans, avec des précipitations plus abondantes et des vents de pointe plus forts. Mais, à l’exception des tempêtes les plus intenses, la fréquence des ouragans devrait diminuer. le déclaration de consensus des chercheurs sur les ouragans publiés en 2010, explique tout cela:

…. les modèles indiquent systématiquement que le réchauffement des effets de serre entraînera un déplacement de l’intensité moyenne mondiale des cyclones tropicaux vers des tempêtes plus fortes, avec des augmentations d’intensité de 2 à 11% d’ici 2100. Les études de modélisation existantes projettent également systématiquement des diminutions de la fréquence moyenne mondiale des cyclones, de 6 à 34%. Par rapport à cela, les études de modélisation à plus haute résolution projettent généralement des augmentations substantielles de la fréquence des cyclones les plus intenses et des augmentations de l’ordre de 20% du taux de précipitation à moins de 100 km du centre de la tempête.

Je dois noter que le Rapport 2007 du Groupe d’experts intergouvernemental sur l’évolution du climat déclaré il y a «moins de confiance» dans les projections de réduction du nombre d’ouragans par rapport aux projections d’augmentation de leur intensité.

Pour ne pas être exclu de la discussion, le niveau de la mer continuera d’augmenter à mesure que la Terre se réchauffera, continuant à augmenter le niveau d’eau maximal lorsque les ouragans arriveront à terre et le potentiel d’inondations.

Conclusions

Tout ce dont j’ai discuté, y compris les 5 points principaux, peut être condensé en trois points encore plus simples: 1) nous ne devrions pas blâmer le changement climatique pour Sandy 2) le changement climatique a probablement aggravé légèrement les effets de Sandy. 3) L’avenir favorise des ouragans plus forts et des mers plus élevées, mais peut-être moins de tempêtes dans l’ensemble.

Dans son commentaire dans Foreign Policy, Kerry Emanuel insiste fermement sur le fait que l’établissement d’un lien de causalité entre le changement climatique et des tempêtes comme Sandy n’est pas nécessaire comme base d’action. Les risques inhérents au fait de jouer avec l’atmosphère et les conséquences possibles, dit Emanuel, sont des raisons suffisantes pour arrêter «de continuer à donner un coup de pied au climat sur la route».

« [T]L’argument selon lequel il n’y a aucun risque ou que nous ne devrions rien faire est à la fois scientifiquement et moralement indéfendable », écrit Emanuel.

Il existe une montagne de preuves que le changement climatique d’origine humaine est réel et présente des risques pour la société et l’environnement, surtout si son rythme s’accélère. Des ouragans plus forts ne sont qu’une des nombreuses conséquences indésirables possibles. Il n’est vraiment pas nécessaire de surventer les liens entre des tempêtes comme Sandy et le réchauffement climatique pour établir des arguments en faveur de la réponse à ces risques.

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