Larry McMurtry, romancier primé qui a percé les mythes de son Texas natal, décède à 84 ans

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Au cours d’une carrière prodigieuse s’étalant sur plus de six décennies, M. McMurtry a écrit plus de 30 romans, des scénarios pour presque autant de films et de séries télévisées, trois mémoires, d’innombrables critiques de livres et essais, et des biographies de personnages occidentaux dont Crazy Horse, George Custer et Buffalo Bill.

Son œuvre la plus connue reste «Colombe solitaire», Un roman épique sur les cow-boys et les courses de bétail, les Texas Rangers grisonnants, les prostituées frontalières, les joueurs adroits, les chasseurs de buffles odoriférants et d’autres habitants errants de l’Ouest américain. Le livre s’est vendu à plus d’un million d’exemplaires, a reçu le Prix ​​Pulitzer 1986 pour la fiction et est devenu un mini-série populaire de CBS avec Tommy Lee Jones et Robert Duvall.

«Certains prétendent que les trois livres essentiels de l’histoire du Texas sont la Bible, le rapport de la Commission Warren et ‘Lonesome Dove’ de Larry McMurtry», a écrit l’historien Douglas Brinkley dans un essai du New York Times en 2017.

Ironiquement, « Lonesome Dove » est apparu quelques années seulement après que M. McMurtry a écrit un long essai pour le Texas Observer dans lequel il a joué ses collègues écrivains du Texas pour leur évanouissement inconvenant sur les cow-boys et pour leur attachement persistant à un Texas rural d’antan. Appréciant le rôle de curmudgeon, il a observé que la plage ouverte avait poussé une banlieue tentaculaire, que de vieilles granges et des moulins à vent rustiques avaient cédé la place à d’élégantes tours de verre poussant vers le ciel dans plusieurs des plus grandes villes du pays.

« Il est plus facile d’écrire sur les homefolks, les vieux, les cow-boys ou la petite ville », a-t-il réprimandé, « que de faire face à l’expérience plus immédiate et souvent moins simpliste de la vie en ville. » Sa propre trilogie acclamée de romans de Houston – « Passer à autre chose»(1970),«Tous mes amis vont devenir des étrangers»(1972) et«Termes d’affection»(1975) – a sondé la richesse texturée, la brio et la folie occasionnelle de l’une des régions métropolitaines les plus dynamiques d’Amérique.

Outre «Lonesome Dove», plusieurs des livres de M. McMurtry ont fait des traductions acclamées à l’écran, notamment «Terms of Endearment», «The Last Picture Show» et «Horseman, Pass By», dont le dernier a été adapté dans le Paul Newman drame «Hud» en 1963.

En 2006, M. McMurtry a partagé un Oscar avec Diana Ossana, sa fréquente collaboratrice, pour leur adaptation d’une nouvelle de 1997 d’Annie Proulx sur une histoire d’amour tragique de plusieurs décennies entre deux cow-boys gays. L’histoire est devenue le film à succès « Montagne de Brokeback » (2006), avec Grand livre de la santé et Jake Gyllenhaal.

M. McMurtry, ancien copropriétaire d’une librairie dans le quartier de Georgetown à Washington, était également un collectionneur obsessionnel de livres anciens. À la fin des années 1980, il a quitté le magasin, Booked Up, a acheté une série de bâtiments abandonnés dans la ville en proie au Texas où il a grandi, et les a stockés avec sa collection personnelle, des livres du magasin de Georgetown et des collections privées qu’il a continué à acheter – quelque 450 000 en tout.

Son intention, a-t-il dit, était de transformer Archer City – «une ville sans livres dans une partie sans livres de l’État» – en une version Lone Star de Hay-on-Wye, la célèbre ville de la librairie et du festival du livre au Pays de Galles.

Les ambitions littéraires de M. McMurtry, pour lui-même et sa ville, remontent à une enfance dans l’élevage de bétail en difficulté de sa famille. Lorsqu’un cousin est parti pour la Seconde Guerre mondiale et lui a laissé une boîte de livres d’aventures d’enfance, il a commencé «une vie secrète subversive et profondément captivante en tant que lecteur», a-t-il écrit dans un mémoire de 1999, «Walter Benjamin au Dairy Queen».

«Inapte au travail dans un ranch à cause de mon indifférence pour le bétail», a-t-il poursuivi, «je me suis plutôt lancé dans le commerce du livre d’antiquités, devenant en fait un éleveur de livres.

Page et écran

Larry Jeff McMurtry est né à Wichita Falls, Texas, le 3 juin 1936. Il est diplômé de l’actuelle université du nord du Texas en 1958 et a obtenu une maîtrise en anglais de l’université Rice en 1960. s’est inscrit à un cours d’écriture créative et a écrit une nouvelle sur la mort d’un éleveur de Texas Panhandle qui ressemblait au légendaire Charles Goodnight.

L’histoire s’est transformée en son premier roman, «Horseman, Pass By» (1961), sur un éleveur charismatiquement amoral qui ne se soucie pas de vendre du bétail empoisonné à ses voisins et qui fera tout pour prendre le contrôle du ranch de son père. Dans la version cinématographique, Melvyn Douglas, en tant que père stoïque, et Patricia Neal, alors que la femme de ménage Newman’s Hud tente de violer, a remporté des Oscars.

Suivi de M. McMurtry, «Quitter Cheyenne»(1963), a relaté un triangle amoureux ranch-pays qui a duré plus de deux décennies. «Si Chaucer était un texan qui écrivait aujourd’hui, et qu’il n’avait que 27 ans, c’est ainsi qu’il aurait écrit et c’est ce qu’il aurait ressenti», a écrit l’auteur occidental Marshall Sprague dans sa revue du New York Times.

M. McMurtry enseignait l’anglais de première année à Rice lorsqu’il a commencé à écrire « Le dernier spectacle d’images»(1966), une histoire d’adolescents agités qui arrivent à maturité dans les années 1950 dans Thalia sèche et poussiéreuse – une version romancée d’Archer City.

Le film de 1971, réalisé en noir et blanc exquis par Peter Bogdanovich, mettait en vedette un ensemble magistral d’acteurs, dont Timothy Bottoms en tant que protagoniste sensible, Jeff Bridges en tant que jock, Cybill Shepherd en tant que beauté inconstante de la ville, Ben Johnson en tant que directeur de la salle de billard vieilli et Cloris Leachman en tant qu’épouse désespérée d’un entraîneur de football au lycée. Johnson et Leachman ont remporté des Oscars pour leurs rôles de soutien, et le film a reçu de nombreuses autres nominations, y compris le meilleur film et le meilleur scénario de M. McMurtry et Bogdanovich.

L’auteur a passé plusieurs années en tant que professeur d’anglais itinérant, y compris des séjours à l’Université George Mason et à l’Université américaine, mais le succès du film signifiait qu’il n’avait plus à noter des articles et des conférences sur la littérature comme principale source de revenus.

Il a quitté le Texas rustique dans le rétroviseur – pendant un moment – et s’est tourné vers la riche enclave de Houston, River Oaks, un quartier verdoyant qu’il connaissait bien depuis ses années à Rice. Le résultat a été sa trilogie de Houston, qui a également démontré la capacité de M. McMurtry à créer des personnages féminins convaincants et entêtés.

Janet Maslin, critique de livres et de cinéma au Times, a surnommé M. McMurtry père de «chick allumé» grâce à son personnage Aurora Greenway, la grande dame de « Termes d’affection. » Elle a été jouée par Shirley MacLaine dans la version cinématographique de 1983 du roman, avec Debra Winger comme sa fille mise sur pied et Jack Nicholson comme son ancien voisin astronaute. Le film a remporté cinq Oscars, dont celui du meilleur film.

Tout au long de la plupart des années 1980, M. McMurtry a plongé profondément dans le vieil ouest, combattant, pour ainsi dire, un brouillon indiscipliné qu’il a autrefois décrit comme «la masse imparfaite de pages ayant à voir avec les deux vieillissants Texas Rangers et leurs amis. . » Le récit a commencé à se figer, a-t-il dit plus tard, quand il a repéré une pancarte sur un vieux bus: Lonesome Dove Baptist Church.

«Ce n’est pas un chef-d’œuvre par n’importe quel effort d’imagination», a déclaré M. McMurtry au Texas Monthly en 2016. «Tout ce que je voulais faire était d’écrire un roman qui démythifierait l’Occident. Au lieu de cela, il est devenu la principale source de la mythologie occidentale. Certaines choses que vous ne pouvez pas expliquer.

Troupeaux de mots

La vie elle-même s’est tournée vers l’inexplicable un soir d’automne de 1991. Sur le chemin de sa résidence Archer City, M. McMurtry a frappé une vache Holstein avec sa Lincoln louée. Il s’est senti malade cette nuit-là, et au bureau du médecin, le lendemain, on lui a dit qu’il avait une crise cardiaque. La chirurgie de dérivation s’est parfaitement déroulée, mais elle a déclenché un changement profond et troublant dans la psyché de M. McMurtry.

«Je suis devenu, pour moi, de plus en plus comme un fantôme ou une ombre», écrit-il dans «Walter Benjamin au Dairy Queen». «Ce que je ressentais de plus en plus, au fur et à mesure que le traumatisme s’approfondissait, c’est que pendant que mon corps survivait, le moi que j’étais autrefois avait perdu la vie.

Ossana l’a accueilli et pendant plus de deux ans, il a vécu avec son collaborateur et sa fille à Tucson, s’aventurant rarement à l’extérieur. Grâce à leurs encouragements, il a progressivement retrouvé un sentiment de normalité. Il a souvent exprimé sa gratitude pour le rôle d’Ossana dans son rétablissement, mais les deux ont toujours soutenu qu’ils étaient des amis proches, pas des partenaires romantiques.

M. McMurtry a continué à publier à un rythme vertigineux ces dernières années, bien que certains critiques aient déclaré que la qualité diminuait à mesure que M. McMurtry recyclait ses personnages préférés dans des préquelles et des suites. Le président Barack Obama lui a décerné la Médaille nationale des sciences humaines en 2014.

Il a épousé Faye Kesey, la veuve du romancier Ken Kesey, en 2011. Ils s’étaient rencontrés plus d’un demi-siècle plus tôt lorsque M. McMurtry et Ken Kesey, auteur de «One Flew Over the Cuckoo’s Nest», écrivaient des boursiers à l’Université de Stanford.

Le premier mariage de M. McMurtry avec le romancier Jo Scott McMurtry s’est soldé par un divorce. Il a eu un fils de son premier mariage, l’auteur-compositeur-interprète James McMurtry. Les informations complètes sur les survivants n’étaient pas immédiatement disponibles.

Dans un livre d’essais sur le Texas de 1968 intitulé «In a Narrow Grave» – salué par le critique du Washington Post Jonathan Yardley comme «sans doute le meilleur livre jamais écrit sur le Texas» – M. McMurtry a fait l’éloge des générations précédentes, y compris de sa propre famille , qui a prêté allégeance au dieu qui a donné naissance à The Cowboy. «Ils trouvaient amer de quitter la terre à laquelle ils étaient toujours fidèles», écrit-il, «aux héritiers étranges et impies qu’ils avaient élevés».

Bien que M. McMurtry ait reconnu qu’il était l’un de ces «héritiers étranges et impies», il a également parlé d’un lien ineffable avec ses ancêtres. «La tradition dans laquelle je suis né était essentiellement nomade, une tradition des bergers, suivant les animaux à travers la terre», a-t-il déclaré au Times en 1998, utilisant une analogie privilégiée. «Les librairies sont une forme d’élevage. Au lieu de garder le bétail, je garde des livres. L’écriture est aussi une forme d’élevage. Je rassemble les mots en petits groupes ressemblant à des paragraphes. « 

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