L’anthropologue considère le sans-abrisme comme une culture et non comme un problème

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Un jour récent au milieu du tumulte, le chercheur de l’université américaine Aaron Howe distribuait des kits d’hygiène, des sous-vêtements thermiques, des lampes de poche, des chauffe-mains – tout pour aider quiconque accepterait de l’aide. Howe, doctorant en anthropologie avec un intérêt pour l’anarchisme et une formation en archéologie, a étudié les campements NoMa pendant des années, devenant une source fréquente pour les journalistes qui les couvraient alors qu’ils attiraient de plus en plus la colère du quartier des affaires environnant. Dans articles d’opinion et dans une situation souvent conflictuelle Compte Twitter (@Anarchopology) – présentant des messages sur les propres luttes financières et de santé mentale de Howe ainsi que des critiques des politiques de l’Université américaine – le chercheur-activiste avance des observations non conventionnelles sur la nature du sans-abrisme.

«L’un des récits que j’essaie de changer est que les sans-abri sont un groupe homogène et singulier qui ne sont que des victimes et ils n’ont besoin que de charité et d’aide», m’avait dit Howe en février 2020, assis sur un canapé moelleux dans le hall de un Marriott du centre-ville après avoir décidé de ne rien commander dans un Starbucks adjacent. «J’essaie de montrer qu’ils ont réellement de la liberté d’action et qu’ils utilisent une pensée rationnelle.» Un an plus tard, leur vision fondamentale n’a pas changé.

Howe, 30 ans, en vient à l’insécurité du logement – sans doute le problème le plus grave qui frappe les villes gentrifiées comme Washington – à partir d’un point de départ inhabituel: des villages forestiers du XIXe siècle établis par des immigrants principalement finlandais dans le Michigan. Alors qu’il était étudiant à Grand Rapids, le natif du Michigan a travaillé sur des fouilles archéologiques pour étudier les communautés temporaires, qui montaient et descendaient le lac Michigan alors que les bûcherons «suivaient le bois». «Je regarde cette formation communautaire alternative et la définition de ce qui est chez moi et je l’apporte à mon travail maintenant», disent-ils.

Howe a commencé son travail de terrain à Washington en 2017, peu de temps avant que des campements vieux de plusieurs décennies sous l’autoroute Whitehurst dans le nord-ouest de Washington, près du Kennedy Center, soient démantelé par les fonctionnaires de la ville – une décision politique qui, dirait Howe, a simplement déplacé les personnes qui y vivent vers les passages inférieurs au nord de Massachusetts Avenue NE. Howe a décidé d’étudier les campements locaux tout en travaillant avec un conseiller qui a étudié «l’archéologie des hobo» parmi les travailleurs migrants au 20ème siècle, y compris un site «hobo jungle» près de la frontière de la Pennsylvanie et du Maryland.

Ce conseiller, le professeur Dan Sayers de l’université américaine, dit que les ethnographies de ces communautés «se sont un peu installées dans les années 1970» parmi les anthropologues. Comme n’importe quel artefact – un outil, une maison ou la tombe du pharaon égyptien Toutankhamon – les tentes des résidents des campements en disent long sur leur mode de vie et pourquoi ils vivent comme ils le font. Pour les anthropologues, il s’agit de la «culture matérielle» – des bouchons de bouteilles de soda aux appareils de chauffage au propane – et son étude peut aider les chercheurs à comprendre comment aider ceux qui vivent en marge.

Rachael Kiddey – archéologue de l’Université d’Oxford et auteur de «Patrimoine des sans-abri: l’archéologie sociale collaborative comme pratique thérapeutique», Basé sur un travail de terrain parmi les sans-abri en Grande-Bretagne – affirme que ce type de recherche est nécessaire pour que le monde considère le sans-abrisme non seulement comme un problème, mais comme une culture. «Il y a une place pour l’archéologie – pour un récit du patrimoine culturel – pour aider les gens à composer avec la perte et le traumatisme», dit-elle. «Vous la racontez comme une histoire et la diffusez.»

Eric Sheptock, 52 ans, est un défenseur de longue date des sans-abri qui est lui-même sans-abri; il a vécu pendant 12 ans dans un refuge de DC, l’un des une douzaine environ exploités par la ville. Il ne sait pas s’il qualifierait l’itinérance de «culture», mais reconnaît une «camaraderie». Les résidents du campement, la police se dispute pour éloigner les autorités, tandis que les résidents des refuges peuvent faire quelque chose d’aussi trivial que de s’entendre sur un programme télévisé pour éviter les conflits dans un environnement qui le favorise souvent.

Certaines personnes finissent par vivre dans des campements parce qu’elles pensent que les abris ne sont pas sécuritaires, ou elles évitent les abris parce qu’elles ne veulent pas de structure. «Il existe une culture au sein de la communauté des sans-abri pour que les gens soient responsables, s’entraident», m’a dit Sheptock. «Ils sont déjà indésirables.»

Howe a découvert que les campements sont moins chaotiques qu’ils ne le sont souvent. Les résidents travaillent parfois ensemble pour s’entraider, qu’il s’agisse de partager les revenus des emplois de jour pour acheter de la drogue ou de garder les hommes violents hors des zones réservées aux femmes – pratiques que Howe appelle une «économie morale» comme celles que l’on trouve parmi les tribus maories de Nouvelle-Zélande, et le potlatch , ou offrandes de cadeaux, cérémonies chez les Iroquois d’Amérique du Nord.

En janvier 2019, la ville a commencé à augmenter la fréquence des nettoyages – ou «engagements», comme les appelle le département des services à la personne de DC – et Howe a aidé les gens des rues First et K NE à garder leurs affaires hors d’un camion poubelle. Howe a également été poussé dans un rôle d’activiste quasi journalistique, appelant le département à rendre des comptes sur les médias sociaux alors qu’il n’aurait pas donné aux résidents suffisamment de temps pour se déplacer. (Le bureau du maire n’a pas répondu à une demande de commentaire.)

Le terrain n’était pas nécessairement un espace facile pour naviguer émotionnellement. Howe ne prétendait pas être un spécialiste des sciences sociales désintéressé, mais ils n’étaient pas non plus un travailleur social. Comme ils l’ont clairement indiqué sur les réseaux sociaux, ils étaient un doctorant relativement privilégié – mais pas assez privilégié pour vivre dans un appartement NoMa coûteux à côté du campement qu’ils étudiaient. «En fin de compte, je ne gagne pas assez d’argent pour pouvoir rédiger une thèse, faire de bonnes recherches et survivre», m’a dit Howe. «Il est parfois difficile de se plaindre parce que je dois rentrer chez moi. Je dois m’en éloigner. Je dois aller sous les couvertures. Parfois, je me sentais coupable.

Les dissertations doivent être rédigées après avoir fait l’objet de recherches, et Howe, un asthmatique qui craint le covid, a passé les premiers jours de la pandémie blotti dans un appartement de Brookland aux prises avec un ordinateur portable en panne. Après que les manifestations de l’été Black Lives Matter aient clairement montré que l’activisme de rue ne devait pas déclencher d’événements à grande échelle, Howe a de nouveau émergé pour trouver les inégalités qui existaient avant la pandémie.

Lors de courses hebdomadaires avec un partenaire pour approvisionner ceux qui vivent sous les passages inférieurs des rues L et M, Howe a appris que de nombreux habitués d’avant la pandémie avaient disparu – certains dans de nouveaux campements qui, selon Howe, «surgissent tout autour de la ville». Même avant la fin de DC moratoire sur les expulsions le 31 mars, le coronavirus faisait des ravages sur les personnes sans logement. Certains ont évité les refuges par crainte de la maladie, tandis que d’autres, qui avaient doublé dans des situations de vie temporaires, ont été chassés par le stress associé au fait que tout le monde reste soudainement à la maison.

La pandémie a rapproché ceux qui vivent déjà en marge. Mais se concentrer sur la violence ou l’exploitation dans les campements plutôt que sur l’entraide qui y est pratiquée empêche les sans-abri d’agir, dit Howe. «Je ne pense pas que les gens devraient vivre sous des passages souterrains», expliquent-ils. «Ce que je vois, c’est à quel point leur capacité à survivre est formidable.»

Justin Wm. Moyer est journaliste pour le Washington Post.



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