La vision de Tara VanDerveer guide Stanford vers un autre titre de basketball féminin de la NCAA

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Plus de 30 ans plus tard, Azzi peut entendre clairement la voix de son entraîneur.

«J’ai une vision de l’endroit où vous allez aller», se souvient Azzi VanDerveer en disant souvent, «et je ne vais pas m’arrêter tant que vous n’y êtes pas. Cette persistance de la vision n’est pas une illusion d’optique. C’est la superpuissance de VanDerveer, l’endurance nécessaire pour se concentrer sur ce qui compte plus longtemps que quiconque, une poursuite incessante du meilleur qui l’a menée à la fois à une excellence constante à couper le souffle et à des défaites angoissantes sur les plus grandes scènes.

Dimanche, 29 ans après avoir mené le Cardinal pour la dernière fois à un championnat national de basket-ball féminin de la NCAA, VanDerveer était à nouveau au sommet du sport. Elle a remporté son premier titre avec une équipe dirigée par Azzi en 1990 et a célébré un deuxième deux ans plus tard. Ensuite, malgré le maintien d’un niveau de championnat pendant trois décennies, VanDerveer et Stanford ont continué à avoir leurs visions les plus glorieuses déformées.

Le jeu les a nargués. Après le titre de 1992, le programme est allé au Final Four 10 fois sans couper les filets. Le Cardinal était une telle machine qu’il a même atteint la demi-finale nationale en 1996, l’année où VanDerveer était à l’extérieur comme entraîneur de l’équipe nationale féminine des États-Unis. Mais ils ont continué à échouer.

Incluez six défaites dans l’Elite Eight, et le Cardinal a effectué 16 tournois profonds au cours de ces 29 années. Ils sont restés à la pointe du sport, seulement pour sentir la lame plutôt que de l’utiliser. Les équipes de VanDerveer ont perdu deux fois dans le match pour le titre, contre une équipe 36-2 du Tennessee en 2008 (le dernier championnat de feu Pat Summitt) et contre un mastodonte 39-0 du Connecticut en 2010. Ils ont perdu deux demi-finales par un seul point, contre Old Dominion en 1997 et au Texas A&M en 2011. De 2008 à 2014, VanDerveer les a menés au Final Four six fois en sept tournois, mais quand même, on lui a refusé le titre n ° 3. Enfin, la torture de presque a pris fin.

Lorsque le soulèvement fadeaway du garde de l’Arizona Aari McDonald a rebondi sur l’arrière de la jante dimanche, Stanford pourrait célébrer ce titre incroyablement difficile. Le Cardinal a résisté à son rival du Pac-12, 54-53, tout comme ils avaient survécu à la Caroline du Sud d’un point en demi-finale. Après le chagrin des 29 dernières années, Stanford peut se voir accorder la chance d’une paire de victoires qui ronge les ongles. Mais alors que certains matchs au fil des ans ont été douloureux, VanDerveer n’était pas un entraîneur torturé. Elle ne se sentait pas incomplète, juste motivée. Sa vision, d’un joueur individuel ou d’une équipe entière, n’inclut pas nécessairement un trophée. Et son acharnement n’a rien à voir avec la mise en valeur de son héritage.

« Ce n’est pas pour ça que j’entraîne », a déclaré VanDerveer, 67 ans, dimanche soir lors d’une vidéoconférence d’après-match à San Antonio. «Je voulais être enseignant.»

Même à son époque, VanDerveer a choisi de revoir le film pour enseigner une plus grande leçon. «J’ai vraiment dit à notre équipe avant le match que, que nous ayons gagné ce match ou que nous ne l’ayons pas gagné, cela ne vous change pas fondamentalement en tant que personne», a-t-elle déclaré.

«J’avais des équipes tout simplement fantastiques – l’équipe de Kate Starbird en 1997 – où nous avons perdu en demi-finale. C’est déchirant de vivre ça. Je sais que ces femmes sont en quelque sorte sur les épaules de ces femmes. «Les anciens joueurs seraient si fiers de faire partie de cette équipe en raison de la résilience dont ils ont fait preuve, en raison de la fraternité qu’ils représentent. Je suis ravie pour cette équipe, mais aussi pour toutes les femmes qui ont joué à Stanford.

Bien sûr, VanDerveer répandrait l’amour. Voilà qui elle est. Et cette saison a été trop difficile pour trop de gens pour que l’entraîneur fasse la part belle à son héritage. Mais il est normal que, dans les années les plus difficiles, nous ayons eu des raisons de nous arrêter souvent et de porter un toast à VanDerveer. En décembre, elle a remporté son 1099e match et a passé Summitt en tant qu’entraîneur le plus gagnant de l’histoire du basketball universitaire féminin.

Maintenant, avec sa 1 125e victoire, elle est trois fois championne nationale. Mais VanDerveer se souviendra cette saison comme une saison de persévérance. Elle s’émerveille de la façon dont son équipe a géré une pandémie et a été déplacée toute la saison en raison des restrictions locales relatives aux coronavirus. Elle a admis avoir pensé à la fin de la saison, au moins pendant un certain temps, par inquiétude quant à la santé physique et mentale des joueurs. Elle a lutté avec toutes les facettes de cette saison. Elle n’avait pas besoin de cette récompense, mais elle est reconnaissante de l’avoir.

«C’est l’époque dans laquelle nous vivons», a déclaré VanDerveer. «Parfois, vous devez simplement vous en tenir aux choses. Pour moi, en tant qu’entraîneur, vous voulez gagner un championnat national. Nous avons eu des coups de feu. J’ai eu le chagrin avec des équipes qui avaient de très bonnes chances de gagner. Mais cette équipe a gagné, et je suis tellement fier d’eux pour ce que nous pourrions appeler le championnat Covid. Il peut y avoir un astérisque. Mais c’était plus difficile d’être ici.

Il n’y a pas d’astérisque nécessaire, à moins qu’il ne soit destiné à détailler ce qu’ont été une randonnée émotionnelle et intéressante ces trois dernières semaines. Des conversations difficiles sur le sexisme et les inégalités à l’appréciation du drame captivant du tournoi, toute l’expérience a été bonne pour le basketball féminin.

Nous devrions en sortir avec une compréhension plus profonde de la vertu du jeu et de l’importance de le célébrer. Nous devrions en sortir en pensant à tout ce que VanDerveer a donné au jeu et voir les avantages de la croyance et de l’engagement.

«Ce programme est ce qu’il est grâce à Tara», a déclaré Haley Jones, la joueuse la plus remarquable du tournoi. «L’héritage qu’elle a créé… c’est juste une bénédiction d’être ici maintenant. Tant de grands joueurs sont passés par ce programme. Ils sont tous venus pour la même raison que nous: être coaché ​​par les plus grands pour vous développer non seulement en tant que joueuse mais simplement en tant que personne, en tant que jeune femme. Je pense donc que c’est juste un honneur de pouvoir faire ça pour elle et avec elle. Depuis des décennies, les joueurs de Stanford disent la même chose. « 

Elle a eu une énorme influence sur moi », a déclaré Azzi, qui a été entraîneure à San Francisco avant de devenir vice-présidente associée du développement de l’école. «Elle est tellement intellectuelle, tellement soucieuse du détail du jeu. Elle est juste câblée pour coacher et approfondir les aspects les plus spécifiques. Vous apprenez quelque chose chaque fois que vous êtes avec elle.

La leçon de dimanche était celle de la grâce. Après 29 ans d’attente, VanDerveer n’a pas expiré. Elle ne se vantait certainement pas. Elle a choisi de mettre un long voyage en perspective.

Sa vision reste, plus forte que jamais.

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