La tombe d’une fille dans un cimetière noir historique continue de dessiner des jouets et des cartes d’anniversaire. Personne ne sait qui les quitte.

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Le jour où elle a traversé la zone, elle est passée à côté de mauvaises herbes envahies, de pierres tombales brisées et de personnes utilisant l’espace comme un enclos pour chiens.

Puis, elle a remarqué les poupées.

Elle a vu plusieurs personnages antiques et autres jouets assis devant une pierre tombale qui offrait juste assez d’informations pour montrer que ces cadeaux étaient pour une fille qui vivait il y a longtemps et pas assez longtemps. Le marqueur disait «Nannie», et il contenait deux dates indiquant qu’elle était décédée à l’âge de 7 ans, quelques jours avant son anniversaire.

Collins a également remarqué autre chose sur le terrain: une carte d’anniversaire plastifiée adressée à Nannie.

«Je pensais que c’était beau», dit-elle. Elle se souvient avoir pensé: «Qui a ce lien avec cette jeune fille décédée il y a si longtemps?»

Une énergie que Collins ressentait à cet endroit et les questions qui lui restaient après son départ l’ont obligée à revenir des mois plus tard. Elle est arrivée peu de temps après l’anniversaire de Nannie et a trouvé une nouvelle poupée et une nouvelle carte. Elle savait alors, dit-elle, que la personne qui avait laissé ces objets précédents était toujours là, pensant à Nannie.

«J’ai continué à y retourner et à visiter au fil des ans», dit Collins. Elle se souvient avoir vu des jouets vieillis. Une poupée qui portait une robe beige un an était en fils une autre année. Mais une chose est restée cohérente, dit-elle. « Chaque année, après son anniversaire, sans faute, il y avait une nouvelle poupée et une carte d’anniversaire plastifiée. »

La pierre tombale d’Edgar Allan Poe était connue pour attirer un visiteur mystérieux chaque année le jour de l’anniversaire de l’écrivain. Dans l’obscurité de la nuit, une personne masquée laissait une bouteille de cognac et trois roses rouges.

Un mystère similaire a intrigué ceux qui connaissent la pierre tombale de Nannie.

Qui laisse ces cartes et ces jouets? ils se sont demandé. Est-ce une personne ou est-ce plusieurs? Est-ce un descendant ou est-ce un étranger? Cette personne se présentera-t-elle le mois prochain, le 18 mai, pour marquer un autre anniversaire?

Même les personnes qui veillent à la préservation de ces cimetières n’ont pas ces réponses. Personne, semble-t-il, n’a beaucoup de réponses en ce qui concerne Nannie. La différence entre Poe et Nannie: Il était bien connu. Elle est inconnue. L’identité de son visiteur d’anniversaire n’est pas le seul mystère lié à sa pierre tombale. Il en va de même pour son identité.

«Il y a surtout des points d’interrogation», dit Patrick Tisdale lorsque je lui pose des questions sur Nannie lors d’une soirée récente. Il fait du bénévolat avec la fondation Parc commémoratif historique de la Mount Zion-Female Union Band Society, qui gère la restauration et la préservation des cimetières portant ces noms. «Nous ne savons rien d’elle au-delà de ce qu’il y a sur sa pierre tombale.

Cette pierre tombale, cependant, offre des indices sur la vie qu’elle aurait pu connaître.

Cela révèle qu’elle était en vie à une époque où de nombreux Noirs sont restés en esclavage à travers le pays. Sa mort est survenue six ans avant que le président Abraham Lincoln ne publie la proclamation d’émancipation.

Cela montre également qu’elle était connectée à quelqu’un qui avait un niveau de richesse confortable, dit Tisdale. De nombreuses pierres tombales à cette époque étaient en bois bon marché, en béton ou en grès tendre, dit-il. La pierre tombale de Nannie était faite de pierre bleue de Virginie. Tisdale décrit certaines des autres personnes dans les cimetières avec des pierres tombales en pierre bleue comme des constructeurs de navires, des hommes d’affaires et des membres du clergé.

Sans un nom de famille inscrit sur sa pierre tombale, il n’y a aucun moyen de savoir avec certitude qui étaient les parents de Nannie ou si elle était libre ou asservie au moment de sa mort. Mais toutes les poupées qui lui ont été laissées sont noires, et le placement de sa pierre tombale rend probable qu’elle l’était aussi, dit Tisdale. Il se trouve à côté de la propriété qu’un groupe de femmes noires libres a obtenu avant la mort de Nannie.

«Les femmes noires n’étaient pas autorisées à acheter une propriété à ce moment-là, mais comme les femmes noires le font, elles ont trouvé un moyen», explique Lisa Fager, directrice générale du parc commémoratif historique de la Mount Zion-Female Union Band Society. «Nannie, en tant que jeune fille noire, en faisait partie. On lui a montré ce que les femmes noires libres pouvaient faire. Si je regarde ça comme ça, je pense qu’elle était aimée. « 

Fager a trouvé des photos montrant que certains des jouets qui se trouvent maintenant devant la pierre tombale de Nannie y ont été placés il y a plus de 11 ans. Elle trouve étonnant qu’aucune personne ou animal ne les ait dérangés ou pris.

« Qui est-elle? » Dit Fager. « Je veux savoir. Il est important de connaître notre histoire. »

Depuis la découverte de la pierre tombale de Nannie lors d’une promenade, Karon Flage la visite tous les ans ou deux. Chaque fois qu’elle y va, elle prend des photos des jouets. Elle a également laissé ses pensées vagabonder vers la personne qui les apporte.

«Est-ce une femme plus âgée et elle laisse les jouets que ses petits-enfants sont devenus trop grands?» Demande Flage. «Est-ce quelqu’un qui a perdu un enfant et qui n’a pas de tombe à visiter pour une raison quelconque, alors elle visite cette tombe à la place?»

Est-ce quelqu’un qui veut rester anonyme? Si tel est le cas, dit Flage, elle va bien sans connaître de réponses.

«Certains mystères dont vous voulez connaître la fin», dit-elle. « Je n’ai pas besoin de connaître la fin pour ça. »

Il y a un pouvoir dans l’histoire de Nannie, même avec les inconnues, ou peut-être même plus à cause d’elles. Elle attire les gens dans un cimetière noir historique et leur fait réfléchir à ce que la vie à Georgetown aurait pu ressembler à la vie d’une fille noire dans les années 1850. Elle fait réfléchir des inconnus à la connexion humaine – hier et aujourd’hui.

Au cours de ses visites, Collins a vu le cimetière passer d’un espace autrefois négligé à un endroit que les bénévoles s’efforcent activement de restaurer.

Elle a également développé une connexion inattendue avec le visiteur mystérieux de Nannie. Artiste qui a grandi dans la région de DC, elle a été inspirée par les poupées laissées sur le site. Elle a commencé à travailler sur une peinture peu de temps après cette visite en 2016. Cela s’est finalement transformé en pièces qu’elle a complétées au fil des ans et récemment montrées dans le cadre d’une exposition à New York.

La série présente des images peintes des poupées entourées de béton. Au fil du temps, à mesure que le béton s’effrite, la peinture en dessous devient plus visible. Il devient déterré.

Collins pense qu’une personne apporte les cartes pour Nannie chaque année en fonction des similitudes entre elles. Elle soupçonne également cette personne d’être âgée. Mais elle s’interdit d’imaginer bien plus. Elle ne veut pas se tromper – à propos de Nannie ou de son visiteur mystère.

L’année dernière, Collins craignait que la pandémie n’empêche le visiteur de venir. Elle est allée au cimetière peu de temps après l’anniversaire de Nannie et n’a rien trouvé de nouveau. Elle y est ensuite retournée en juillet et a appris que le coronavirus avait retardé l’offre d’anniversaire, ne l’avait pas arrêtée.

Une petite ballerine pendait devant la pierre tombale. À proximité, elle a trouvé la carte plastifiée.

«Joyeux anniversaire, Nannie!» elle se lisait, avant d’indiquer l’âge qu’elle aurait maintenant: «172.»

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