La santé de LeBron James est la clé des espoirs de titre des Lakers

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Les champions en titre ont bien résisté depuis que Davis a pris le court pour la dernière fois le 14 février, tout bien considéré. Los Angeles a affiché un record de 7-8 depuis cette blessure, et il a réalisé une impressionnante séquence de quatre victoires consécutives avant l’action de samedi, lorsque l’attaquant des Atlanta Hawks, Solomon Hill. atterri maladroitement sur la cheville de James alors qu’ils poursuivaient une balle lâche.

James est officiellement répertorié comme indéfiniment, mais les entorses de la cheville importantes nécessitent généralement quelques semaines, et non des jours, pour se rétablir. Une étude réalisée en 2018 par InStreetClothes.com, une base de données sur les blessures sportives, a révélé que les joueurs de la NBA ont raté en moyenne 10 matchs avec la blessure sur un échantillon de six ans. Les Lakers n’ont pas été sans James pendant une longue période depuis qu’il a subi une tension à l’aine à Noël 2018, car il n’a raté que six matchs de saison régulière depuis l’arrivée de Davis en juillet 2019 et est apparu dans tous les matchs éliminatoires en route vers le titre 2020.

Il est juste d’appeler James le joueur le plus irremplaçable de la NBA cette saison. Il a été le leader incontesté de Real Plus Minus d’ESPN, une statistique avancée qui cherche à mesurer l’impact des joueurs, et a figuré en bonne place dans la conversation MVP avec une moyenne de 25,4 points, 7,9 rebonds et 7,9 passes décisives par match. James a orchestré l’attaque à son niveau généralement élevé malgré une éruption de blessures et des absences du protocole de coronavirus autour de lui, et son intensité a été un facteur critique pour aider les Lakers à maintenir la défense de premier rang de la ligue sans Davis.

La façon dont les Lakers s’en sortent en l’absence de James est compliquée par le calendrier incertain de Davis. Davis a progressé dans sa récupération et devrait être réévalué vendredi, ont déclaré les Lakers plus tôt ce mois-ci, mais aucun objectif de retour n’a été fixé. Les Brooklyn Nets ont géré la blessure aux ischio-jambiers de Kevin Durant en se tournant vers James Harden et Kyrie Irving. Les Philadelphia 76ers s’en sortent après la blessure au genou de Joel Embiid grâce à Ben Simmons et Tobias Harris. Sans Davis, les Lakers n’ont pas le même type de pouvoir de star sur lequel se rabattre en attendant le retour de James.

Ne vous y trompez pas, les prochaines semaines pourraient devenir perfides. Los Angeles entre lundi en tant que troisième tête de série de l’Ouest, mais il ne reste que deux matchs dans la colonne des défaites face aux San Antonio Spurs, septième tête de série. Le calendrier à venir des Lakers ne leur rend pas service: ils se dirigent vers un road trip de sept matchs début avril et affronteront des prétendants de premier plan comme les Nets, les 76ers, les Los Angeles Clippers et les Milwaukee Bucks au cours des trois prochaines semaines.

L’objectif à court terme pour les Lakers devrait être d’aller de .500 jusqu’au retour de Davis ou James. Accomplir cela pourrait être un défi de taille, et il faudra que l’attaquant Kyle Kuzma remplace James dans la formation de départ et avance comme option de score principale. Dennis Schröder, le meneur de jeu principal des Lakers pour le moment, prendra les clés de l’offensive, tandis que le gardien de deuxième année Talen Horton-Tucker aura une plus grande opportunité d’afficher ses capacités en tant que buteur complémentaire axé sur l’attaque. Une autre source potentielle d’attaque est le centre de sauvegarde Montrezl Harrell, qui a sacrifié des minutes, des touches et des tirs depuis qu’il a quitté les Clippers pour rejoindre les Lakers cette saison.

Alors que Los Angeles n’a pas d’autre choix que de poursuivre une infraction en comité jusqu’à ce que l’une de ses stars revienne, l’entraîneur Frank Vogel a déclaré samedi qu’il espérait que l’identité défensive de son équipe pourrait l’emporter. Les matchs de cette semaine contre les Cavaliers de Cleveland et Orlando Magic, une paire d’équipes de loterie avec les cinq dernières infractions, offriront des opportunités précoces de donner suite à cette approche en gagnant laide.

On ne s’attendait pas à ce que les Lakers soient des acteurs majeurs avant la date limite des échanges de jeudi, et la blessure de James ne devrait pas changer cela. Ils entreront probablement en séries éliminatoires en tant que favoris du titre, quelle que soit leur tête de série, si James et Davis sont de retour en bonne santé. Leur formule gagnante tourne autour de leurs deux pièces maîtresses, et un marché commercial calme ne révélera personne capable de reproduire leurs prodigieux talents.

Une baisse du classement pourrait rendre le parcours des séries éliminatoires des Lakers plus difficile, mais cela ne devrait guère être considéré comme cataclysmique. Les Lakers n’ont pas encore été en mesure d’accueillir des fans au Staples Center en raison de la pandémie, et ils ne peuvent pas s’attendre à plus qu’un léger relâchement des restrictions par les législateurs californiens avant les séries éliminatoires en mai. Et si les Clippers et les Lakers se rencontrent au premier tour, ils joueront malgré tout dans le même bâtiment.

Bien qu’il n’y ait pas beaucoup d’avantage à tirer de l’ouverture sur leur terrain à domicile, les Lakers ont également été exceptionnels sur la route, affichant le meilleur record de route depuis que James et Davis se sont associés pour la saison 2019-20. De plus, James n’est pas étranger à s’occuper des affaires sur la route lors des séries éliminatoires, car ses équipes ont déjà remporté au moins un match sur la route en 29 séries consécutives avant la finale 2017.

Grâce à James, Los Angeles possédera également un avantage en termes d’expérience en séries éliminatoires par rapport aux Utah Jazz et aux Phoenix Suns. Si les champions en titre tombent à la septième ou à la huitième tête de série, il est possible que ces têtes de série cherchent à échapper aux Lakers au cours des dernières semaines de la saison. Après tout, il est difficile d’imaginer une pire récompense pour avoir compilé l’un des meilleurs records de la conférence que de rivaliser avec James et Davis au premier tour.

Les espoirs de titre des Lakers reposeront sur leur capacité à retrouver la continuité et la chimie dont ils jouissaient lors des séries éliminatoires de l’année dernière. Ce n’est pas une garantie, surtout parce qu’ils seront sur une chronologie condensée de montée en puissance une fois que leurs étoiles reviendront. Des équipes comme les Jazz et les Denver Nuggets, qui prospèrent grâce à l’exécution et à l’équilibre, se profilent désormais comme des adversaires plus difficiles en séries éliminatoires qu’avant la blessure de James.

Si James manque un tronçon prolongé, une course MVP active sera à nouveau bouleversée, avec Nikola Jokic, Damian Lillard, James Harden et d’autres grimpant dans le champ ravagé par les blessures. L’ajout d’un cinquième MVP est une pomme de terre plus petite qu’un cinquième anneau pour l’héritage de James, mais il a dit qu’il «devrait avoir plus de quatre» MVP lorsqu’on lui a demandé la semaine dernière.

Cette poursuite de récompenses, comme la défense du titre des Lakers, dépend désormais de la rapidité avec laquelle James peut revenir sur le terrain.

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