La randonnée mène à la carrière historique de Virginie

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La curiosité – cette impulsion animante derrière tous les voyages – n’a pas besoin d’être diminuée par la pandémie. Au contraire, être coincé dans une maison semblable à un ermitage me pose des questions sur des choses qui, autrement, n’auraient jamais attiré mon attention. Dans ce cas, j’ai été conduit à travers des recherches sur Internet à la découverte de quelque chose appelé le grès d’Aquia Creek – qui à son tour a conduit à encore plus de découvertes sur les éléments constitutifs de lieux emblématiques du monde entier.

Aquia Creek – après quoi ce type particulier de grès tire son nom – est un affluent de marée du Potomac à environ 40 miles au sud de DC Bien que j’habite à proximité, il y a une carrière de pierre historique sur Aquia Creek est une nouvelle pour moi. La carrière est même sur le Registre national des lieux historiques, avec un parc de 17 acres maintenant connu sous le nom de Île du gouvernement. Cela a permis une excursion d’une journée parfaite en cas de pandémie par une chaude après-midi de début mars.

Ma voiture a suivi les indications du smartphone sur l’Interstate 95 jusqu’à la sortie 143A. Là, il a été conduit autour des subdivisions de banlieue jusqu’à un cul-de-sac avec un parking presque vide. Une signalisation sobre mais informative a confirmé que j’étais arrivé au parc du comté de Stafford appelé Government Island. Plus proprement une péninsule (s’élevant de 25 à 35 pieds au-dessus des zones humides environnantes), l’endroit peut néanmoins prétendre être une île métaphorique au cœur de la banlieue – accessible uniquement à pied, avec plus d’oiseaux aquatiques et d’animaux sauvages que de personnes.

Ici, au début du sentier, j’ai marché sur une promenade pour piétons, surélevée au-dessus de la végétation broussailleuse et du marais, qui me conduirait à la carrière historique. C’est un sentier en boucle de moins de deux miles, et j’avais l’endroit à peu près pour moi, à l’exception de quelques jeunes couples avec des enfants et / ou des chiens à la remorque. Lors d’une promenade dans le quartier, il est apparu – pas dans une quête comme la mienne.

La première chose que j’ai apprise des panneaux d’interprétation du sentier était que George Washington – qui vivait juste en amont à Mount Vernon et qui a grandi à Ferry Farm à seulement 10 miles de là – aurait été familier avec le grès d’Aquia Creek. Facile à sculpter et à fendre librement dans n’importe quelle direction sans se briser, la pierre était couramment utilisée dans toute la Virginie pour les frontons, les pierres angulaires et autres détails décoratifs dans les maisons et les églises du XVIIIe siècle.

Il n’est donc pas surprenant qu’en 1791, Pierre L’Enfant loue l’île à la carrière de pierre pour la nouvelle capitale. Ensuite, elle était connue sous le nom de Brent’s ou Wigginton’s Island, du nom des familles qui la possédaient. Les visiteurs d’aujourd’hui peuvent découvrir l’île à peu près telle qu’elle était alors, car il n’y a pas l’énorme trou dans le sol généralement associé au mot «carrière». Au lieu de cela, le sentier suit les doux contours de l’île autour d’affleurements rocheux qui semblent germer partout, souvent sous une canopée d’arbres.

Là où ces roches ont été rasées en falaises abruptes et à petite échelle, il existe des preuves du travail manuel (parfois effectué par un esclave) nécessaire pour «couper grossièrement» le grès en blocs gérables. Avant les machines modernes, les marteaux, les coins et les ciseaux étaient les seuls outils disponibles. Vous avez une idée de la force de volonté et d’imagination nécessaires pour construire non seulement un temple gouvernemental à partir de rien, mais aussi un tout nouveau pays.

Les initiales sculptées – RS – d’un maçon du XVIIIe siècle sont toujours clairement visibles sur une pierre posée près du bord de l’eau. Hélas, éparpillés sur le sol près de cette pierre, se trouvaient d’autres preuves (impossibles à ne pas remarquer) de l’empreinte humaine sur l’île: des bouteilles en plastique et de la mousse du XXIe siècle. J’aurais dû ramasser la litière et l’emporter, mais je ne l’ai pas fait – trouvant une rationalisation facile dans une éventuelle contamination par le covid-19.

Pour transporter les blocs de grès jusqu’à la nouvelle ville fédérale, des patins – ou ce qu’on appelait parfois des «bateaux de pierre» – étaient tirés par des bœufs jusqu’à un quai. De petits chalands à faible tirant d’eau ont ensuite emmené les pierres vers des goélettes ou des sloops beaucoup plus gros, ancrés dans des eaux plus profondes, pour la remontée du Potomac. Le travail n’a pas été facile: chaque pied carré de pierre pesait environ 120 livres.

Le 18 septembre 1793, le président Washington posa la première pierre – en grès Aquia – du bâtiment du Capitole. Comme beaucoup de ses contemporains, Washington était un franc-maçon, donc la cérémonie était colorée d’apparat maçonnique. L’emplacement exact de la pierre angulaire est maintenant inconnu; pendant l’insurrection, la pierre angulaire symbolique de la démocratie américaine – le transfert pacifique du pouvoir – a également été momentanément perdue.

Le grès Aquia à grain uniforme est connu sous le nom de pierre de taille car il peut être librement coupé et ciselé dans n’importe quelle direction sans se briser ni se fendre. Les dessins de l’architecte Benjamin Henry Latrobe peuvent être vus aujourd’hui dans certaines des sculptures les plus élaborées du bâtiment du Capitole, telles que les cannelures sur les colonnes intérieures pour ressembler à des tiges de maïs.

Mais ce qui rend le grès d’Aquia Creek facile à façonner rend également son extérieur sensible aux intempéries et à l’érosion. Ainsi, après l’incendie du Capitole pendant la guerre de 1812, la reconstruction a utilisé du marbre – une roche métamorphique plus dure trouvée sur le haut Potomac. J’apprenais qu’un rocher n’est pas qu’un rocher. Je voulais en savoir plus et j’ai contacté Thomas H. Biggs, professeur de géologie à la retraite à l’Université de Virginie.

Le grès d’Aquia Creek, a-t-il expliqué, a été créé à partir de sédiments provenant des rivières il y a plus de 100 millions d’années, pendant la période du Crétacé. Il fait partie de la formation Patuxent – du nom de la rivière éponyme Maryland – qui s’étend du nord au sud le long de la ligne de pente. Sa forte concentration de grains de feldspath – connue sous le nom d’arkose – signifie que la roche est inévitablement sujette à la décomposition chimique.

Cette perspective dans le temps profond peut ajouter de l’appréciation et des niveaux de signification à n’importe quelle destination de voyage, je m’en rends compte. Même pendant la pandémie, depuis l’ordinateur portable de ma maison, je peux parcourir le monde à travers des excursions en géologie.

Prenons l’exemple de la cathédrale Notre-Dame de Paris. Reconstruit après l’incendie de 2019, il n’est pas encore ouvert au public, alors je pourrais aussi bien «visiter» de l’autre côté de l’Atlantique. Les blocs de construction de la cathédrale sont du calcaire lutétien, unique à cette partie de la France, formé dans une mer peu profonde pendant la période de l’Éocène il y a environ 45 millions d’années.

Le descripteur vient du nom romain du lieu qui allait devenir Paris – Lutèce. Une grande partie de l’architecture parisienne, du Louvre aux rénovations haussmanniennes du XIXe siècle, reposait sur cette pierre gris crème de luminosité variable – créant l’ambiance «Ville Lumière».

De nombreuses carrières et mines d’origine, maintenant épuisées, se trouvent sous la ville elle-même. Certains ont été convertis en catacombes. Plus récemment, des carrières à environ 30 miles au nord de Paris se spécialisent dans une variété particulièrement dure de calcaire lutétien à la mode dans les projets de construction haut de gamme à travers le monde. À l’instar des producteurs de vin ou de fromage, les carrières ont même demandé une appellation contrôlée.

Ce que je continue d’apprendre, c’est que les pierres, lorsqu’elles sont utiles et chéries, restent rarement au même endroit. Comme les voyageurs humains, ils ont des histoires à raconter.

L’un des plus connus est Stonehenge, le monument néolithique de la plaine de Salisbury en Angleterre. Comme dans toutes les bonnes histoires qui prennent la qualité de mythe, les mystères ne sont jamais pleinement expliqués, et il en est de même pour Stonehenge, car les archéologues et les historiens trouvent toujours de nouveaux indices dans le disque de roche. Les dernières découvertes semblent confirmer la légende arthurienne du 12ème siècle sur la capture par le sorcier Merlin d’un cercle de pierres magique pour le ressusciter à plusieurs kilomètres de là en tant que mémorial aux morts.

L’anneau familier de pierres dressées verticales de Stonehenge est fait de sarsen – un grès local pesant environ 25 tonnes chacun. À l’intérieur se trouve encore un autre anneau, datant d’au moins 2000 ans, fait de soi-disant pierres bleues – des roches ignées pesant chacune entre deux et quatre tonnes, non indigènes à la région.

Là où ces pierres bleues peuvent être trouvées en abondance, cependant, est à 150 miles au Pays de Galles à un endroit appelé les collines de Preseli. Les vestiges récemment découverts d’un cercle de pierres à proximité semblent confirmer la théorie selon laquelle un sanctuaire de pierre a été démantelé et traîné d’une manière ou d’une autre sur le site de Stonehenge – là pour être vénéré à nouveau.

L’impulsion de déplacer des rochers et de marquer le paysage reste bien vivante aujourd’hui, comme en témoignent les cairns laissés par les touristes que ce soit sur la côte du Maine ou dans les cols alpins. Les récits de voyage les plus durables au monde sont peut-être écrits non pas avec des mots mais avec des pierres.

Nicklin est un écrivain basé en Virginie. Retrouvez-le sur Twitter: @RoadTripRedux.



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