La peinture d’un prunier de Kano Sansetsu perdure au Met

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Le grand École Kano, qui a dominé la peinture japonaise officielle pendant 350 ans, était dans sa période dorée en 1646, lorsque Kano Sansetsu peint ceci Vieux prunier fantastiquement noueux et épineux pour les quartiers de l’abbé de Myoshinji, un temple bouddhiste zen à Kyoto. En 1880, les quartiers de l’abbé ont brûlé et seuls quatre des centaines de panneaux peints par Sansetsu ont survécu.

Ce qui est génial dans l’image en premier lieu – et peut-être aussi en dernier – c’est le prunier lui-même. Il se propage à travers, mais n’est pas contenu par, quatre panneaux de portes coulissantes, mesurant 16 pieds de diamètre. L’arbre ancien ressemble à l’incarnation botanique d’une séquence de mouvements en jujitsu, l’art japonais de la légitime défense.

En jujitsu, écrivait le savant japonais Okakura Kakuzo, «on cherche à tirer et à épuiser les forces de l’ennemi par la non-résistance, le vide, tout en conservant sa propre force pour la victoire dans la lutte finale».

Qui sait si ce prunier, qui appartient au Metropolitan Museum of Art, est prêt à déclarer la victoire? Mais il a – face à la résistance constamment changeante des éléments (ainsi que des mains humaines: il a été recadré en haut et sur les côtés après avoir été retiré du temple et installé dans une maison privée) – absorbé tellement de pression et a changé le chemin de sa croissance tant de fois qu’il apparaît autant horizontal que vertical et a grandi aussi loin que vers le haut.

Les peintres Kano ont appris des modèles chinois. Au dos de ces panneaux, il y avait une représentation du thème chinois des huit taoïstes Immortels. (Séparé et remonté, cette composition est maintenant au Minneapolis Institute of Arts.)

Dans les deux cultures, les pruniers symbolisaient la persévérance et l’espoir, ainsi que la beauté s’épanouissant dans des circonstances défavorables. Il y a donc un sens non seulement dans l’étonnant tronc noueux et les branches déchirées de la prune – témoignages d’endurance – mais dans ce que nous voyons en y regardant de plus près: les dizaines de fleurs de prunier roses qui guirlande l’arbre, qui est festonné de feuilles en éventail.

Les peintres de Kano excellaient dans les peintures à la feuille d’or, à panneaux multiples, bien adaptées à la grande architecture des temples. L’or a été appliqué dans des carrés extrêmement minces de papier d’aluminium, une méthode impitoyable nécessitant des années d’entraînement. L’or ayant été découvert au Japon au XVIIe siècle, le style or et encre – quelque chose de sourd et d’ascétique combiné à quelque chose de resplendissant – est devenu caractéristique de l’art kano au fil des siècles, communiquant à la fois richesse brute et délicatesse exquise.

Le taoïsme enseigne la relativité fondamentale de toutes choses. Laozi, l’auteur réputé du Tao Te Ching, croyait que l’art de vivre – comme l’écrivait Okakura dans «Le livre du thé» – «réside dans un réajustement constant à notre environnement», et qu’il s’agit d’essayer de «trouver la beauté dans notre monde de malheur et d’inquiétude.

Un dicton japonais dit que «le tronc en décomposition des pruniers les plus anciens éclatera d’une nouvelle vie au premier mois du printemps». Mais, bien sûr, la vie n’est pas tout au printemps. (En fait, le peintre fait allusion au passage continu du temps en incluant une azalée rouge et blanche, qui fleurit à la fin du printemps, à l’extrême gauche.) Après l’année que nous venons d’avoir, il me semble que le prunier est l’endurance tout au long de l’année – pas seulement sa floraison au printemps – est le véritable sujet de ce tableau.

Grands travaux, en bref

Une série mettant en vedette les œuvres préférées du critique d’art Sebastian Smee dans des collections permanentes aux États-Unis. «Ce sont des choses qui me touchent. Une partie du plaisir consiste à essayer de comprendre pourquoi. « 

Retouche photo et recherche par Kelsey Ables. Conception et développement par Junne Alcantara.

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