La peine de mort a pris fin plus tôt que prévu en Virginie – et pas assez tôt

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Certaines des personnes présentes dans la salle avaient été témoins d’autres exécutions, selon un article du Washington Post paru à l’époque. Mais cette nuit a marqué la première fois que Corbally a fait du bénévolat – et sa dernière, me dit-il lorsque nous parlons un après-midi récent.

«Je n’y retournerais jamais sauf si j’en avais besoin, à moins que je doive être avec quelqu’un qui me voulait avec eux», dit-il.

Mercredi, à l’extérieur de ce même centre correctionnel, le gouverneur Ralph Northam (D) a signé un projet de loi mettant fin à la peine de mort en Virginie. C’est une décision qui est venue plus tôt que même les gens qui se battent depuis longtemps pour abolir la pratique.

C’était aussi un mouvement qui n’est pas venu assez tôt.

Elle est survenue près d’un an après la mort d’un ancien bourreau de Virginie qui était devenu l’un des opposants les plus virulents du pays à la peine de mort.

Cela est venu 14 ans après qu’un homme de Virginie qui avait failli être exécuté a obtenu une grâce absolue, reconnaissant qu’il avait été condamné à tort.

Cela est arrivé 15 ans après que Corbally soit entré dans cette maison de la mort, déjà convaincu que ce qu’il était sur le point de voir ne devrait pas arriver.

J’ai contacté Corbally après avoir vu son nom dans cet article de 2006 parce que j’étais curieux de savoir si le fait d’être témoin de cette exécution avait changé ou solidifié son opinion sur la peine de mort. Ce qui a le plus changé sa perspective, dit-il, c’est de voir de près combien de vies s’emmêlent dans chaque cas dans le couloir de la mort. Lorsqu’il s’est porté volontaire pour être témoin, il travaillait comme enquêteur de la défense pénale pour les affaires du couloir de la mort, ce qui impliquait de les examiner de près. Il est toujours dans ce domaine.

«C’est une situation perdante pour toutes les personnes concernées une fois qu’elles ont pris la décision d’exécuter», dit-il.

Mercredi sera une journée historique en Virginie. Avec la signature de Northam, il est devenu le premier des anciens États confédérés à abolir la peine de mort, suscitant l’espoir que d’autres États et le gouvernement fédéral feront de même.

«Il n’y a pas de place aujourd’hui pour la peine de mort dans ce Commonwealth, dans le Sud ou dans ce pays», a déclaré Northam devant ce centre correctionnel qui a vu plus de 100 exécutions.

Il a raison. Seulement, il n’est pas seulement temps pour les autres États et le gouvernement fédéral d’abolir la peine de mort. Il est plus que temps.

Ayant grandi au Texas, qui a conduit le pays dans les exécutions modernes, je n’ai même jamais remis en question la peine de mort comme punition. Plus tard, ce qui a renforcé mon opinion contre cela, c’est de voir de près le système de justice pénale lorsque j’ai travaillé comme journaliste couvrant les flics et les tribunaux à New York et en Virginie. J’ai interviewé des personnes accusées de crimes horribles, y compris un homme en Virginie qui a montré des lueurs de joie en me confessant un meurtre effrayant, et j’ai frappé à la porte d’entrée de trop de parents de victimes d’homicide pour les compter. Je peux encore sentir le poids de certains qui m’ont étreint en pleurant.

Ils méritent justice. Je crois que. Je sais aussi – nous le savons tous – que notre système de justice pénale ne distribue pas trop souvent cela équitablement ou parfaitement. Il regorge d’exemples de préjugés raciaux, d’erreurs flagrantes et de traitement différencié en fonction des ressources d’une personne. Il ne fait aucun doute qu’une personne qui peut se permettre un avocat onéreux s’en tirera probablement mieux que quelqu’un qui doit compter sur un défenseur public surchargé de travail et sous-payé.

L’une des personnes qui se sont battues pendant des années pour amener la Virginie à abolir la peine capitale était quelqu’un qui savait mieux que quiconque se retrouvant dans le couloir de la mort. Jerry Givens a été le bourreau en chef de l’État pendant 17 ans, et pendant cette période, il a été responsable de 62 exécutions.

Abraham Bonowitz, le fondateur de Death Penalty Actions, se souvient avoir voyagé dans différentes régions du pays avec Givens qui parlait de son expérience. C’est lui qui a tiré le levier qui actionnait la chaise électrique et qui a poussé la seringue lorsque les prisonniers ont choisi des injections mortelles.

«Lorsque vous le mettez devant n’importe qui, le public était généralement très, très calme», se souvient Bonowitz.

En avril 2020, Bonowitz a remarqué que les photos d’un voyage que lui et Givens avaient pris en 2012 recevaient des likes sur les réseaux sociaux. Quand il a cherché pourquoi, il a appris que Givens avait décédé des complications liées au coronavirus. Bonowitz a déclaré que le joueur de 67 ans, qui était un ami, avait hâte d’assister au moment historique qui s’est produit mercredi.

«J’aimerais penser que si les esprits interviennent dans ce genre de choses, alors Jerry était l’un d’entre eux», dit-il. «Il le voulait et était enthousiasmé par cette possibilité.»

La signature est intervenue plus de 30 ans après que Bonowitz a commencé à travailler pour essayer d’amener le pays à abolir la peine de mort.

«C’est l’un de ces moments où l’on se rend compte qu’il y a un bout du tunnel», dit-il.

Michael Stone, le directeur exécutif de Virginians pour Alternatives à la peine de mort, décrit le moment comme «surréaliste».

«Je pensais que nous allions commencer le débat cette année, mais je ne pensais pas que nous gagnerions», dit-il. «Je pensais que cela prendrait encore deux ou trois ans.»

Lors de la cérémonie de signature, les larmes ont rempli ses yeux. Deux réalités planaient sur le moment: en 413 ans, il y avait eu 1390 exécutions documentées en Virginie, et certaines des personnes qui se sont battues pour mettre fin à cette pratique n’étaient pas en vie pour voir cela se produire.

Stone a pensé à trois en particulier: Givens, Mgr Walter Sullivan qui a mené des veillées de prière les jours d’exécution et Marie McFadden Deans, qui a perdu un membre de sa famille dans le meurtre et a consacré une grande partie de sa vie à aider les hommes condamnés à la peine de mort à obtenir une représentation légale. L’un des hommes qu’elle est créditée d’avoir sauvé est Earl Washington Jr., qui est venu neuf jours après avoir été exécuté par Givens. Des preuves biologiques ont par la suite conduit à sa grâce et à sa libération.

Stone imagine que si les trois militants avaient été à la cérémonie de signature, Sullivan aurait invité les gens à revenir chez lui pour célébrer, Givens aurait prié et les doyens «auraient grogné et dit:« Pourquoi célébrez-vous? Nous avons tellement de travail à faire. »

Quand je parle avec Corbally, je lui demande si la fin de la peine capitale en Virginie le mettra au chômage, car il s’occupe d’enquêter sur les affaires de peine de mort. Il me rappelle que le gouvernement fédéral met toujours des gens dans le couloir de la mort.

«La Virginie a fait un grand pas en avant», dit-il, «mais il y a encore beaucoup de cas de peine de mort.»

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