La NRA fait face à des problèmes internes alors qu’elle se ceinture pour un nouveau combat de contrôle des armes à feu

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Le groupe a été en proie à des luttes intestines et des allégations de se défend contre un procès de grande envergure déposé en août par le procureur général de New York, qui allègue que l’organisation a violé son statut d’organisme à but non lucratif car ses principaux dirigeants auraient perquisitionné les coffres de l’organisation à des fins personnelles.

La NRA a révélé l’année dernière qu’elle réduisait les salaires et se préparait à licencier des employés alors que les dons se tarissaient au cours de la coronavirus pandémie.

Plusieurs dirigeants clés ont quitté l’organisation au cours des deux dernières années, y compris l’ancien lobbyiste de la NRA, Chris Cox, qui a démissionné en 2019. Et les dépenses politiques ont considérablement baissé l’année dernière par rapport au cycle précédent. En 2016, la NRA a dépensé 54,4 millions de dollars pour le plaidoyer politique, selon le Center for Responsive Politics. En 2020, ces dépenses sont tombées à 29,4 millions de dollars.

Maintenant, les hauts dirigeants de la NRA sont susceptibles de prendre bientôt la barre dans une salle d’audience de Dallas, un affichage public potentiellement meurtrier, lors d’une audience fédérale prévue pour s’ouvrir le 5 avril pour déterminer si l’organisation sera autorisée à déclarer faillite, comme elle l’a demandé plus tôt. an.

Le procureur général de New York, Letitia James, et l’ancienne agence de publicité de longue date de la NRA, Ackerman McQueen, ont demandé à un juge fédéral de rejeter la requête en faillite, arguant qu’il s’agissait d’un stratagème pour éviter les litiges et les questions difficiles sur les dépenses du groupe.

Cette semaine, la NRA a déclaré au juge qu’elle avait entamé des négociations avec le bureau de James pour résoudre les différends. Mais si les pourparlers échouent et que l’audience avance, la liste des témoins devrait inclure des dirigeants actuels et anciens de la NRA, y compris le directeur général Wayne LaPierre, qui a dirigé les efforts du groupe pour lutter contre les mesures de contrôle des armes à feu.

La procédure de faillite est susceptible de révéler de nouveaux détails embarrassants sur le fonctionnement interne de l’organisation et les dépenses extravagantes. Déjà, les dépôts associés au processus ont documenté que le groupe était informé par l’IRS qu’il doit 3,4 millions de dollars d’impôts datant de 2014 et que il a payé pour le contrôle des moustiques chez LaPierre, en citant la dépense comme étant destinée à des «raisons de sécurité».

Les avocats de la NRA affirment que l’organisation a reconnu les problèmes financiers du passé et s’est efforcée de les rectifier, en s’engageant à une bonne gouvernance et en remplaçant les hauts dirigeants.

LaPierre et d’autres dirigeants ont également «participé volontairement» à l’enquête du procureur général, a déclaré l’avocat de la NRA William A. Brewer III, accusant également James d’être «alimenté par l’animosité politique».

Historiquement, la NRA a réagi avec mépris aux propositions de contrôle des armes à feu qui émergent après des fusillades de masse, y compris en 2012 lorsque LaPierre a prononcé un discours appelant à des gardes armés dans les écoles à la suite de l’attaque à École primaire Sandy Hook à Newtown, Connecticut, dans lequel 26 ont été tués. La NRA était alors perçue comme ayant bloqué ce qui semblait au début être une rare demande bipartite d’une action réglementaire du Congrès après le massacre de l’école.

Quelques jours avant que la fusillade de cette semaine dans le Colorado ne fasse 10 morts, la NRA vantait le succès d’une contestation judiciaire qui empêché Boulder d’appliquer une interdiction des armes d’assaut. Et juste après les meurtres de Boulder, le groupe de défense des droits des armes à feu a répondu par une réaffirmation symbolique de sa mission, en tweetant le langage du deuxième amendement.

Les responsables de la NRA affirment que les efforts du président Biden et des majorités démocrates au Congrès pour faire avancer la législation sur les armes à feu stimuleront une augmentation du nombre de membres et de nouveaux dons au groupe. Ils disent que 140 000 nouveaux membres se sont joints depuis les seules élections et que la situation financière du groupe est solide.

Mais la nouvelle campagne de contrôle des armes à feu servira également de test de l’influence politique continue de la NRA face à ses défis, ont déclaré ses opposants.

«Les législateurs qui avaient l’habitude de fuir la question de la sécurité des armes à feu fonctionnent maintenant sur elle, et une grande raison à cela est le net déclin de la NRA», a déclaré John Feinblatt, président d’Everytown for Gun Safety, un des principaux défenseurs des armes à feu. régulation. «En quelques années à peine, la NRA est passée du statut de groupe politique peut-être le plus puissant d’Amérique à l’ombre en faillite de lui-même, tout en mettant en danger des millions de vies.»

La présidente de la NRA, Carolyn Meadows, a rejeté cette analyse et a déclaré que le groupe était plus puissant que jamais.

« La NRA n’a jamais été aussi forte ou plus critique dans la lutte pour la liberté du deuxième amendement », a-t-elle déclaré dans un e-mail, citant son enthousiasme pour la réorganisation de la faillite et le déménagement au Texas. «Nos ennemis prédisent notre disparition depuis des années», a-t-elle déclaré.

Le défi le plus sérieux de l’organisation vient du procès à New York, l’État où la NRA a été agréée en 1871. La poursuite vise à retirer le leadership actuel de la NRA et à dissoudre l’organisation.

Il allègue que les hauts dirigeants de la NRA, y compris LaPierre, ont détourné les ressources de l’organisation à leur profit personnel. Lorsqu’elle a déposé la plainte, James a déclaré qu’elle renvoyait certaines des conclusions de son enquête à l’IRS pour examen.

Son procès nomme également John Frazer, secrétaire et avocat général de l’organisation, trésorier Wilson «Woody» Phillips et Joshua Powell, ancien chef de cabinet de LaPierre, qui a été licencié en janvier après avoir été accusé d’avoir facturé plus de 40 000 $ de dépenses personnelles à l’organisation. .

Powell a depuis écrit un livre, «Inside the NRA: A Tell-all Account of Corruption, Greed and Paranoia within the Most Powerful Political Group in America», et a déclaré qu’il coopérait avec l’équipe juridique du procureur général.

Après le dépôt de l’affaire à New York, la NRA a immédiatement riposté, alléguant que James cherchait à nuire politiquement à la NRA au détriment des droits du groupe au premier amendement. Il a nié les allégations d’actes répréhensibles et a demandé au tribunal de rejeter la poursuite de James et d’exiger de l’État de New York qu’il paie les frais de justice.

La NRA a déclaré en janvier que l’environnement politique à New York était devenu si toxique qu’il devait partir, déclarer faillite et se réincorporer au Texas.

« Une partie importante de ce plan est le dumping de New York », a déclaré LaPierre en annonçant le dépôt de bilan. Le procureur général du Texas a salué l’organisation et s’est joint à 16 autres procureurs généraux républicains pour se ranger du côté de la NRA dans son différend juridique avec New York.

Dans ses dépôts, James a fait valoir que le juge de faillite américain Harlan Hale devrait rejeter la requête en faillite comme un stratagème pour éviter la responsabilité à New York. Brewer, l’avocat externe de la NRA, a déclaré que le groupe attendait avec impatience de contester les réclamations, qu’il a qualifiées de «artificielles».

Autres créanciers de l’organisation dit au juge qu’ils soutiennent la position de la NRA, faisant valoir que la faillite est la voie appropriée pour protéger le groupe contre les conséquences de l’action de New York.

L’audience de mise en faillite du mois prochain devrait durer six jours. Si le juge autorise le dépôt de bilan, il pèsera alors d’autres questions délicates, y compris une demande d’un membre dissident du conseil d’administration de la NRA qui a demandé au juge de nommer un examinateur indépendant pour examiner les finances de l’organisation.

Phillip Journey, un juge d’un tribunal d’État du Kansas, a allégué dans un dépôt que l’organisation a versé une indemnité excessive et n’a pas consulté son conseil d’administration avant de déclarer faillite.

Il a également allégué que l’avocat de l’organisation avait dit à un moment donné à un membre du conseil «de s’asseoir, de fermer la bouche, d’arrêter de poser des questions et de croire que la direction de la NRA avait tout sous contrôle».

Dans une interview, Journey a déclaré qu’il pensait que le conseil d’administration de la NRA «était en décubitus dorsal et consentant» à LaPierre, à ses avocats et à son personnel, et qu’il s’inquiétait pour l’avenir de l’organisation.

«Mon objectif est de sauver la NRA, de restaurer la confiance entre les membres et les dirigeants et de restaurer la gouvernance d’entreprise. Je veux réactiver les interrupteurs de sécurité, puis m’en aller », a-t-il déclaré.

La NRA a prévu une réunion spéciale du conseil d’information à Dallas dimanche pour discuter de la faillite et faire face aux préoccupations exprimées par Journey et d’autres.

Les responsables de la NRA ont déclaré que la plainte de Journey montrait une incompréhension des statuts de l’organisation et de son histoire récente. Ils notent qu’il n’a rejoint le conseil d’administration que récemment, en juillet 2020, après des années d’absence de l’organisation.

Journey a déclaré qu’un examinateur est nécessaire pour sonder les décisions récentes prises par les dirigeants de l’organisation.

Le procureur général de New York et Ackerman McQueen iraient plus loin. Si Hale autorise la mise en faillite, ils lui demandent de nommer un syndic pour remplacer la direction du groupe et diriger l’organisation pendant qu’elle se réorganise.

Une liste des témoins qui pourraient être appelés à témoigner lors de l’audience de mise en faillite devrait être soumise au tribunal dans les prochains jours.

En préparation de la procédure, les avocats du bureau du procureur général ont déposé LaPierre et d’autres dirigeants actuels et anciens, qui pouvaient tous être appelés.

Le problème dans toutes les affaires dont le juge est saisi sera la conduite financière des dirigeants de l’ARN.

Le Washington Post et d’autres organes de presse ont rapporté que la NRA fonds d’organisation dirigés aux membres de son conseil d’administration et que LaPierre dépensé des centaines de milliers de dollars dans un magasin de vêtements de Beverly Hills et sur les frais de déplacement. Le procès de James allègue que LaPierre a facturé à la NRA plus de 500 000 $ pour des vols charters privés et qu’il s’est rendu aux Bahamas avec sa famille huit fois en trois ans.

Le Post a également rapporté que LaPierre cherchait à ce que l’organisation l’achète un domaine à la française de 6 millions de dollars et 10000 pieds carrés au Texas après une fusillade de masse en Floride, affirmant qu’après la fusillade de masse dans un lycée de Parkland, en Floride, il avait besoin d’une maison plus sûre. Ces dépenses, et plus encore, ont été détaillées dans les récents documents déposés par le procureur général de New York.

«La NRA semblait penser que le dépôt de bilan résoudrait tous ses problèmes politiques, financiers et juridiques», a déclaré Justin Wagner, un ancien procureur général adjoint de l’État de New York qui dirige les enquêtes pour Everytown for Gun Safety. «Au lieu de cela, alors que le public exige une réforme de la sécurité des armes à feu, la faillite de la NRA jusqu’à présent a révélé des dépenses encore plus gonflées, une mauvaise gestion financière et le lobby des armes à feu en plein désarroi.

Alice Crites a contribué à ce rapport.

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