La NASA va mettre le feu aux moteurs de sa fusée lunaire SLS dans le cadre d’un test «green run»

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Après l’arrêt des moteurs, des applaudissements ont éclaté dans le centre de contrôle de mission. Les responsables de la NASA ont déclaré qu’ils étaient optimistes que le test atteignait tous ses jalons et ouvrirait la voie au premier lancement d’un propulseur plus puissant que celui qui a lancé les astronautes d’Apollo sur la lune. La fusée SLS serait utilisée pour faire voler les astronautes de la NASA sur la lune pour la première fois depuis l’ère Apollo.

« Il est clair qu’il y a maintenant beaucoup de données qui vont devoir être analysées », a déclaré Bill Wrobel, responsable de la campagne de tests à la NASA. «Les ingénieurs doivent voir ce qui a fonctionné et ce qui n’a pas fonctionné, ou ce qui doit être modifié et ce qui ne fonctionne pas. Mais cela dit, je pense que les applaudissements en disent long sur ce que ressent l’équipe. Ils ont passé le test, et ça a l’air plutôt bien en ce moment.

Le test a eu lieu alors que la Maison Blanche se prépare à nommer l’ancien sénateur américain Bill Nelson pour être le prochain administrateur de la NASA. En cas de confirmation, Nelson superviserait les prochaines phases du programme et le premier lancement de SLS. Cela devait arriver à la fin de cette année, mais il n’est pas clair si la fusée sera prête à temps, compte tenu des retards répétés.

L’achèvement du test, cependant, était un point positif bien nécessaire pour un programme qui a subi des années de retards et de revers. En janvier, le test a duré un peu plus d’une minute et, par conséquent, la NASA et Boeing ont été contraints de refaire le test, connu sous le nom de «Green Run».

Le test raccourci de janvier est intervenu après que des capteurs ont détecté un problème avec le système hydraulique qui dirige la fusée en déplaçant les moteurs pendant le vol. Le problème n’aurait pas affecté un lancement réel parce que l’agence spatiale avait fixé des limites «intentionnellement conservatrices» pour protéger la fusée.

Après ce test raccourci, il y a eu un autre revers lorsque la NASA et Boeing ont dû remplacer une valve à l’intérieur de la fusée. Cela aussi a été corrigé, a déclaré la NASA.

La NASA a l’intention d’utiliser la fusée SLS pour propulser la capsule de l’équipage Orion, construite par Lockheed Martin, sur la lune dans le cadre de son programme Artemis. La NASA avait espéré lancer le premier vol, connue sous le nom d’Artémis I, une mission qui ferait voler Orion autour de la lune sans aucun astronaute à bord, d’ici la fin de cette année. Mais compte tenu des retards récents, cela semble peu probable.

Si la NASA est en mesure de mener à bien cette mission, elle suivra avec Artemis II, un vol avec des astronautes autour de la lune, suivi par Artemis III, qui ramènerait les astronautes à la surface lunaire pour la première fois depuis la dernière mission Apollo en 1972.

Artemis était un effort de signature de l’administration Donald Trump, qui a appelé Artemis III à atterrir sur la lune d’ici 2024, et l’un des rares adoptés par la Maison Blanche du président Biden. Pourtant, la NASA a ordonné un examen complet du programme et le mandat de 2024 n’est plus réalisable, ont déclaré des responsables, compte tenu du montant de financement attribué par le Congrès.

«Le test SLS réussi d’aujourd’hui nous rapproche d’un pas critique vers le retour sur la Lune et, un jour, l’atterrissage d’humains sur Mars», a déclaré Don Beyer (D-VA), président du sous-comité spatial de la Maison. «Après des années de développement, il est gratifiant de voir des progrès importants et encourageants dans ce système clé, qui, nous l’espérons, ouvrira à terme des opportunités pour d’autres missions scientifiques en plus du programme Lune-Mars de la NASA.

Le programme SLS avait été en proie à des dépassements de coûts et à des retards de calendrier. Plus tôt cette année, l’inspecteur général de la NASA a déclaré que le coût total du programme Artemis pour l’exercice 2025 atteindrait 86 milliards de dollars, avec 27,3 milliards de dollars rien que pour la fusée SLS.

La puissante fusée, mesurant 212 pieds de haut et pesant plus de 2,3 millions de livres, est devenu un symbole des prouesses de Boeing – et des problèmes, y compris les accidents mortels de son avion de ligne 737 Max et l’échec de son vaisseau spatial Starliner à atteindre la Station spatiale internationale lors d’un vol d’essai critique il y a plus d’un an. Une refonte de ce test est prévue pour ce printemps.

En plus des quatre moteurs RS-25, l’étage central du SLS aura deux propulseurs de fusée solides attachés sur le côté. Les ordinateurs avioniques ont 18 miles de câblage et plus de 500 capteurs. Et alimenter complètement la fusée avec de l’hydrogène liquide et de l’oxygène liquide surfondus nécessite 114 camions-citernes.

Les moteurs RS-25 ne sont pas nouveaux. Ils ont été réutilisés de la navette spatiale, et chacun des moteurs montés sur l’étage principal du SLS a déjà volé dans l’espace. Ensemble, les moteurs ont servi dans 21 missions de navette, dont une à partir de 1998. Deux des moteurs faisaient partie de la dernière mission de navette spatiale en 2011. Ils ont depuis été mis à jour et reconfigurés pour fonctionner avec le SLS.

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