La hausse des prix des voitures d’occasion signifie-t-elle que l’inflation arrive?

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Ce qui s’est passé dans des endroits comme Deal Depot et d’autres concessionnaires montre pourquoi certains grands économistes et investisseurs de Wall Street craignent que le 1,9 billion de dollars de relance La promulgation de la loi par le président Biden la semaine dernière pourrait déclencher un cycle risqué de hausse des prix dans l’ensemble de l’économie. À l’échelle nationale, les prix des voitures d’occasion ont grimpé de 17% à l’échelle nationale en sept mois l’année dernière – le meilleur de tous les produits.

Maintenant, comme Les chèques de relance de 1400 $ commencent à être postés sur les comptes bancaires des Américains ce week-end – et plus d’un billion de dollars d’aide supplémentaire seront bientôt débloqués – certains craignent que trop d’argent liquide pourrait trop stimuler l’économie dans son ensemble et déclencher le genre d’inflation les États-Unis n’ont pas vu depuis des décennies.

Mais l’histoire du marché américain des voitures d’occasion aide également à expliquer pourquoi Maison Blanche et Réserve fédérale Président Jerome H. Powell, qui est chargé de se prémunir contre une inflation excessive, insiste sur le fait que l’économie peut absorber tout cet argent sans subir une poussée d’inflation difficile à contrôler.

C’est un gros pari – un pari qui oppose l’espoir que l’économie américaine puisse retrouver rapidement sa pleine vigueur contre le risque que l’économie surchauffe et que la Fed doive relever rapidement les taux d’intérêt, provoquant une nouvelle récession.

Après un zoom plus élevé l’année dernière, le prix des voitures d’occasion a un peu baissé par rapport à son pic de fin d’été. Des histoires similaires valent pour d’autres biens et services: valeurs de la maison a grimpé en flèche au cours de la dernière année, mais le loyer a baissé. Le coût de la nourriture a sauté, mais le prix des vêtements a chuté.

« L’inflation est en fait une bête très compliquée, et je pense que vous allez entendre, au cours des 12 prochains mois, Jay Powell faire référence à de nombreux prix différents », a déclaré Skanda Amarnath, directrice de recherche chez Employ America, une opinion de gauche. réservoir qui préconise que la Fed laisse l’économie surchauffer. «Il y a la dynamique des soins de santé, la dynamique des voitures d’occasion, la dynamique des tarifs aériens, la dynamique de l’hébergement et celle du vêtement. Et toutes ces choses fonctionnent dans des directions différentes. »

Au total, l’indice des prix à la consommation, qui mesure l’inflation, a suivi bien en dessous de 2 pour cent – le taux cible de la Fed. Et bien que l’afflux de plus de liquidités fédérales puisse faire grimper la demande pour certains produits et faire grimper l’inflation globale au-dessus de 2%, les responsables de la Fed disent qu’il n’y a aucune raison de s’attendre à ce que les prix échappent à tout contrôle. En effet, pour que l’inflation atteigne en moyenne 2% à long terme, il faudrait qu’elle dépasse 2% pendant un certain temps pour compenser les longues périodes de ralentissement de la croissance des prix.

«Je ne m’attends vraiment pas à ce que nous soyons dans une situation où l’inflation atteindra des niveaux inquiétants», a déclaré Powell Raconté législateurs le mois dernier. « Ce n’est pas un problème pour le moment, aussi proche que je puisse l’imaginer, et si cela s’avère être le cas, alors nous avons les outils dont nous avons besoin. »

Depuis le début de la pandémie, les voitures et les camions d’occasion ont connu la croissance de prix la plus rapide de presque toutes les catégories de biens de consommation, selon Les données du Bureau d’analyse économique. Les seules catégories qui les rivalisent sont les gros appareils ménagers et les «fleurs, graines et plantes en pot», qui ont tous deux vu leurs prix augmenter de plus de 10% entre février 2020 et janvier.

Jusqu’à présent, les fortes augmentations de ces segments populaires en cas de pandémie ont été compensées par des baisses encore plus marquées du coût des catégories les plus touchées par les restrictions de voyage liées au covid 19, telles que les tarifs aériens internationaux (en baisse de 28% par rapport à février de l’année dernière à janvier ) et les sports-spectateurs (en baisse de 18%).

À Durham, Caroline du Nord, Michael Darrow a observé les prix des voitures d’occasion au début de la pandémie. Darrow possède The Auto Finders, l’entreprise de 25 ans qu’il dirige avec sa femme, son fils et une poignée d’autres employés.

Darrow, 56 ans, a observé les prix des voitures d’occasion au début de la pandémie. Mais alors que les États rouvraient, les concessionnaires se sont efforcés de réapprovisionner leurs lots. Darrow a déclaré que les prix de gros augmentaient de 2% chaque semaine en mai et juin – «difficile à croire sur une voiture d’occasion». Les prix se sont équilibrés à la fin de l’été et à l’automne, puis ont bondi d’environ 1,5% chaque semaine à la fin de 2020, a-t-il déclaré.

Les propriétaires d’entreprise comme Darrow disent qu’il n’y a pas beaucoup de place pour augmenter les prix de détail au-delà de ce qu’ils paient aux enchères. La chaîne d’approvisionnement des voitures neuves a été limitée par les fermetures d’usines et les précautions en cours pour assurer la sécurité des travailleurs. Et cela, à son tour, pince le marché des voitures d’occasion, qui dépend fortement des échanges et des pièces automobiles. Une pénurie mondiale de micropuces gâche encore plus les chaînes d’approvisionnement.

Tout compte fait, il est plus coûteux pour les concessionnaires de réparer et de s’approvisionner en modèles, en plus du coût supplémentaire de rester ouvert en cas de pandémie.

Darrow ne pense pas que les augmentations de prix qu’il voit peuvent durer longtemps. Les acheteurs connaissent la valeur d’une voiture, a déclaré Darrow. Parfois, il se demande combien de temps les concessionnaires pourront répercuter les prix plus élevés des voitures et des camions avant que leurs clients ne s’en vont.

«Je me gratte la tête en demandant à mes copains, ‘qu’est-ce que tu vas faire avec ça? Comment pouvez-vous dépenser ce genre d’argent et vous attendre à ce que les clients paient plus que ce qu’ils valent? », A déclaré Darrow.

C’est ce genre d’inquiétude qui pousse les économistes à tenter de déterminer ce qui constitue réellement l’inflation, combien c’est trop et combien de temps les prix pourraient augmenter avant que la Réserve fédérale n’intervienne.

Dans les années 70 et au début des années 80, l’inflation était un fléau pour la vie américaine; il était normal que les prix de tout, des biscuits au charbon, augmentent de 10% ou plus chaque année. Ancien président de la Fed Paul Volcker a réagi en haussant les taux d’intérêt, déclenchant une récession mais en fin de compte briser l’inflation.

Maintenant, certains économistes s’inquiètent de la répétition de ce cycle.

« Si l’inflation devait décoller, il y aurait deux scénarios: l’un dans lequel la Fed laisserait l’inflation augmenter, peut-être de manière substantielle, et un autre – plus probable – dans lequel la Fed resserrerait sa politique monétaire, peut-être encore une fois substantiellement, » a écrit Olivier Blanchard, ancien économiste de haut niveau au Fonds monétaire international et chercheur principal au Peterson Institute for International Economics, le mois dernier. «Aucun de ces deux scénarios n’est idéal.»

«Notre économie croît très puissamment», a déclaré le sénateur Patrick J. Toomey (R-Pa.) À Powell lors d’une audience du Congrès le mois dernier. «Il y a aussi un réel danger que nous ayons une surchauffe dans les endroits qui conduisent à une inflation indésirable, et je pense que les données pointent de plus en plus dans cette direction.»

Pendant ce temps, Wall Street parie sur une économie qui s’améliore rapidement. Les rendements obligataires ont fortement augmenté au cours du dernier mois, le rendement des bons du Trésor à 10 ans ayant atteint son plus haut niveau en plus d’un an le vendredi. Certains investisseurs y voient une preuve que l’inflation est susceptible de se matérialiser.

Powell, pour sa part, continue d’assurer aux investisseurs que la Fed n’augmentera pas les taux tant qu’il n’y aura pas de progrès substantiels sur le marché du travail et que l’inflation sera en bonne voie d’atteindre et de dépasser l’objectif de 2% de la Fed. Quant au marché obligataire, Powell dit au Wall Street Journal ce mois-ci, il serait préoccupé par «des conditions désordonnées sur les marchés ou par un resserrement persistant des conditions financières au sens large».

Powell et d’autres économistes disent également qu’il n’est pas utile de comparer la dynamique de l’inflation du passé à celle d’aujourd’hui. L’économie a tellement changé depuis les années 1970 et 1980, disent-ils, avec la mondialisation, la technologie et d’autres forces combinées pour ralentir la croissance des prix.

Une économie plus mondialisée a rendu plus difficile pour les entreprises d’augmenter les salaires ou les prix, car les concurrents et les consommateurs pouvaient facilement trouver un endroit moins cher pour fabriquer un bien ou fournir un service. Une technologie plus avancée n’a fait qu’accélérer ce changement.

Depuis des années, l’inflation n’a pas atteint l’objectif de 2% de la Fed, alors même que taux de chômage de plus en plus bas après la Grande Récession. Cette réalité a poussé la Fed à réévaluer le lien entre un marché du travail tendu et la hausse des prix. Les économistes croyaient depuis longtemps que, à mesure que le marché du travail se resserrait et que les employeurs augmentaient les salaires pour concurrencer les travailleurs rares, les prix augmenteraient à mesure que les entreprises répercuteraient les coûts de main-d’œuvre élevés sur les consommateurs. Mais une telle relation n’a en grande partie pas réussi à se concrétiser lors de la plus récente expansion – la plus longue de l’histoire des États-Unis.

La Fed est finalement sortie avec un nouveau cadre qui permet à la main-d’œuvre plus chaude plus longtemps. La banque centrale tolérera une inflation temporaire de plus de 2%. Et il n’augmentera pas les taux d’intérêt tant qu’il n’y aura pas de progrès majeurs sur le marché du travail.

Mais il reste encore beaucoup de questions sur la manière dont ce modèle sera mis en pratique. Dans les mois et les années à venir, les dirigeants de la Fed devront clairement et ouvertement faire la distinction entre une hausse temporaire des prix et des tendances inflationnistes plus persistantes.

«Le véritable défi pour Powell est la communication», a déclaré Amarnath, d’Employ America. «Il est sur le point de devenir vraiment compliqué. Ça devient déjà compliqué en ce moment. « 

Même maintenant, de nombreux experts de l’automobile ne considèrent pas les augmentations de prix de l’année dernière comme un signe d’inflation selon la définition des manuels.

Les prix de gros et de détail augmentaient bien avant la pandémie, selon les analystes du secteur. Les Américains préfèrent généralement les VUS et les camions dont les prix sont plus élevés. La technologie «d’infodivertissement» derrière les tableaux de bord, ainsi que les systèmes de divertissement des modèles plus récents, ont fait grimper les prix. Les pénuries de pièces ou d’autres problèmes de chaîne d’approvisionnement pourraient amener les concessionnaires à donner la priorité à leurs modèles les plus rentables, a déclaré Peter Nagle, expert de l’industrie automobile chez IHS Markit.

Nagle a déclaré qu’il ne s’attend pas à ce que le dernier stimulus augmente considérablement la demande de voitures. Un chèque de relance de 1 400 $, par exemple, aidera de nombreuses familles. Mais cela pourrait ne couvrir que quelques mensualités sur une nouvelle voiture – pas assez pour stimuler les habitudes d’achat des acheteurs à long terme.

Dans le même temps, les faibles taux d’intérêt ont aidé les acheteurs de voitures à profiter de politiques de crédit faciles, qui, selon Nagle, pourraient disparaître si la Fed décidait de relever les taux.

« Dans la mesure où ces taux et l’inflation entraînent des changements dans les taux de prêt, je suis préoccupé par cela, si cela évolue rapidement », a déclaré Nagle.

Ces préoccupations n’ont pas touché Harrison Santini, qui a acheté son Buick Encore 2015 en mai pour 11 400 $.

Santini, 22 ans, a déclaré qu’il n’avait eu aucun mal à obtenir l’approbation d’un prêt et a utilisé une partie de son chèque de relance du printemps dernier pour l’acompte. Santini travaille un emploi à Biloxi, Mississippi et un autre à Mobile, Ala. Il a dit qu’il aurait des ennuis si sa voiture tombait en panne ou s’il devait s’absenter du travail pour des réparations.

Santini a parcouru 22 000 miles sur sa voiture en 10 mois, ce qui réduirait normalement sa valeur. Au lieu de cela, Santini s’émerveille de la façon dont la valeur de sa voiture a réellement augmenté. Maintenant, il cherche à échanger sa Buick.

«Je trouve choquant à quel point le marché a changé en si peu de temps», a déclaré Santini. «Je suis admissible aux 1 400 $ [stimulus check], et je me dis, ‘diable oui, cela va directement vers un nouveau dépôt.’ « 

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