La frontière: un voyage autour de la Russie, par Erika Fatland critique de livre

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Pour commencer, chacun de ces pays, à l’exception de la Norvège, a subi une sorte d’invasion par la Russie, que ce soit il y a longtemps ou trop récemment. Ils ont également été déchirés par d’innombrables conflits régionaux. Encore et encore, ce jeune journaliste norvégien écoute les récits lassés de survie et de perte au milieu de la guerre, des déplacements, de l’inimitié ethnique et raciale, de la famine et du génocide.

Fatland ouvre son livre en décrivant un voyage le long de la côte arctique de la Russie, le passage du Nord-Est autrefois lié à la glace, maintenant de plus en plus jonché de barils de pétrole rouillés et d’autres déchets. Mais en commençant par la Corée du Nord, puis en se dirigeant vers l’ouest, elle mélange de brèves histoires des 14 pays qu’elle visite avec des descriptions de leurs principales villes et des récits d’excursions dans leurs arrière-pays ou vers des sites culturels de premier plan. Ses capacités linguistiques – elle parle l’anglais, le russe, le français et plusieurs autres langues – lui permettent souvent de parler avec, ou parfois d’écouter, des gens ordinaires. Malgré des privations parfois considérables, presque toutes les personnes qu’elle rencontre sont accueillantes, bien que souvent prudemment gardées dans ce qu’elles disent.

Pas si Fatland. Lorsqu’un guide touristique nord-coréen demande secrètement ce que le monde pense de Kim Jong Un et de son pays, elle répond: «Voulez-vous connaître la vérité?» Il fait oui de la tête. «Nous disons que c’est la pire dictature du monde.» Après avoir traversé la Chine, Fatland s’arrête pour la première fois à Dalian, une ville de 7 millions d’habitants dont – honte – dont je n’avais même jamais entendu parler. Pour se rendre à Oulan Bator en Mongolie, elle évite scrupuleusement de prendre le train pour aller à Moscou: «S’il y avait une chose que j’avais apprise lors de mes précédents voyages. . . c’était pour éviter à tout prix les trains russes. Ces voyages précédents, en passant, sont relatés dans son livre de 2019 très apprécié, «Sovietistan: A Journey through Turkmenistan, Kazakhstan, Tadjikistan, Kirghizstan and Uzbekistan», tous ces «stans» étant des nations qui ont émergé après l’éclatement du Soviet. Syndicat.

Oulan Bator, il s’avère, «n’est pas seulement la capitale la plus froide du monde, c’est aussi la plus polluée». La moitié des habitants vivent dans des tentes ou des yourtes. Fatland est à la fois admirative et consternée par la grandeur de «la plus grande statue de cavalier au monde, une monstruosité en acier inoxydable qui mesure 40 mètres de haut et pèse 250 tonnes. La statue a été financée par Khaltmaagiin Battulga, président, homme d’affaires et champion de judo nouvellement élu de la Mongolie. Sans surprise, il représente le chef de guerre fondateur du pays, Gengis Khan, dont les armées «ont conquis un septième de la surface mondiale. À cheval. »

Avant de se diriger vers la taïga mongole, Fatland est vivement averti: «Quoi que vous fassiez, ne mangez rien qui semble suspect. Les rennes lancent des sorts et ont leur propre façon de faire tomber les filles amoureuses d’elles. . . . C’est la vérité. Je l’ai vu moi-même! En fait, les éleveurs de rennes se révèlent assez courtois pour le Norvégien blond.

Dans la ville kazakhe d’Almaty, Fatland passe un après-midi éméché aux bains d’Arasan, «le plus grand et le meilleur spa d’Asie centrale». Promise une visite du cosmodrome de Baïkonour, l’ancien site de lancement du programme spatial soviétique, elle est accueillie par un guide pathétique qui ne supporte pas de lui dire que l’endroit est fermé à clé et désert. Il leur suggère d’aller jouer au bowling à la place. Pour Fatland, presque toutes les tournées parrainées par le gouvernement frôlent la comédie bureaucratique absurde, aboutissant souvent à une visite d’adoration au monument ou au mémorial kitsch d’un grand dirigeant.

Les passages frontaliers, cependant, ne sont jamais des sujets de rire. Certains douaniers ne savent pas ce que sont les lentilles de contact. À bord du ferry de la mer Caspienne à destination de Bakou, Fatland finit par s’enfermer dans une pièce pour échapper aux chauffeurs de camion ivres. De retour à terre, elle rencontre deux théoriciens du complot convaincus que Vladimir Poutine est réellement mort. «Tout le monde le sait. Le vrai Poutine est mort du cancer il y a de nombreuses années. La personne qui dit être Poutine maintenant est son sosie. La preuve? «Le vrai Poutine pouvait parler couramment l’allemand», mais «le sosie doit toujours utiliser un interprète lorsqu’il parle à Angela Merkel.»

Fatland aime la Géorgie pour ses paysages magnifiques, sa cuisine délicieuse et ses fêtards. «Sans leurs voisins, les Géorgiens seraient probablement les gens les plus heureux du monde.» Son guide est une blonde de 28 ans nommée Julia, qui porte «un haut noir moulant et une minijupe en cuir». Aux repas, Julia avale verre après verre de Chacha – une sorte de vodka – et entre les deux, elle récite ses propres poèmes d’amour tristes. Elle est déjà sur son troisième mari et veut se débarrasser de lui.

Après avoir traversé la mer Noire, l’intrépide Fatland fait une pause à Odessa, Kiev et Sébastopol, rencontre des nationalistes ukrainiens qui luttent toujours contre l’annexion de la Crimée par la Russie et discute avec un jeune soldat qui montre son nouveau bébé et sa nouvelle kalachnikov. Elle prend même un bus touristique pour la ville fantôme de Tchernobyl.

À ce stade, «The Border» – si bien traduit par Kari Dickson qu’on pourrait penser qu’il a été écrit en anglais – a encore une grande partie de l’Europe de l’Est et du Nord à couvrir. En Biélorussie, Fatland débarque à Vitebsk, ville natale de l’artiste Marc Chagall, puis entend plus tard des récits écœurants sur les atrocités nazies dans l’ancien ghetto de Minsk. Enfin en direction du nord vers la maison, elle ferme tranquillement le cercle en faisant du kayak le long de la périphérie entre la Norvège et la Russie.

Comme d’autres longs livres riches en informations, « The Border » devrait être apprécié en petits morceaux, ne serait-ce qu’en raison d’une certaine similitude dans le genre d’histoires qu’il contient. Dans l’ensemble, cependant, Erika Fatland mérite à la fois des applaudissements et des remerciements pour ce mélange impressionnant d’histoire, de reportages et de mémoires de voyage.

Michael Dirdaexamine des livres pour Style tous les jeudis.

La frontière: un voyage autour de la Russie

Par Erika Fatland. Traduit du norvégien par Kari Dickson

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