La doublure argentée de l’économie DC: une pandémie déclenche une explosion dans les industries de la biotechnologie et des centres de données de la région

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Dans les comtés de Loudoun et de Prince William, une forte augmentation de l’utilisation d’Internet par les résidents confinés à la maison a conduit à une augmentation spectaculaire de la construction de centres de données hébergeant les ordinateurs qui créent le Web. Les entrepôts géants qui jaillissent le long des autoroutes dans les grandes banlieues génèrent d’énormes recettes fiscales mais incitent également certains habitants à s’inquiéter de la perte de paysage naturel.

Aucune des deux industries n’a créé suffisamment d’emplois pour compenser les pertes dans les secteurs durement touchés de l’hôtellerie, de la vente au détail et des services. Mais les emplois qu’ils créent ont tendance à être bien rémunérés.

Les booms ont également renforcé la position de notre région dans la concurrence intense avec d’autres zones métropolitaines américaines pour les investissements de haute technologie. Ils renforcent notre transition à long terme d’une ville principalement gouvernementale à une région avec un secteur privé dynamique. Ce changement a été mis en évidence par la victoire d’Arlington en 2018 au concours national pour accueillir le deuxième siège social d’Amazon. (Le fondateur d’Amazon, Jeff Bezos, est propriétaire du Washington Post.)

«Il y a des points positifs dans notre économie, et nous devrions le célébrer», a déclaré Jeannette Chapman, économiste et directrice de l’Institut Stephen S. Fuller de recherche sur l’avenir économique de la région de Washington de l’Université George Mason. «Cela ne fait pas disparaître les parties négatives.»

Dans Maryland Le comté de Montgomery, la volonté totale du gouvernement fédéral de développer un vaccin contre le coronavirus a été la principale source de financement qui a inondé l’industrie biotechnologique. L’Opération Warp Speed ​​(OWS) fédérale a représenté 5,5 milliards de dollars sur 7,7 milliards de dollars d’investissement total dans le secteur en 2020, accordà la Société de développement économique du comté de Montgomery. Dans OWS, un partenariat public-privé, des contrats sont allés à des entreprises privées pour développer et produire des vaccins, que le gouvernement fédéral détiendrait et distribuerait alors.

L’un des bénéficiaires était Novavax, basé à Gaithersburg, qui en est aux dernières étapes de développement d’un vaccin contre le coronavirus. La Coalition for Epidemic Preparedness Innovations (CEPI), un partenariat international, a fourni 388 millions de dollars il y a un an pour démarrer le travail sur les vaccins. OWS a fourni 1,6 milliard de dollars supplémentaires en juillet.

La main-d’œuvre de Novavax à Montgomery a presque quadruplé pour atteindre 450. Bon nombre des emplois sont réservés aux travailleurs hautement qualifiés et hautement qualifiés, qui paient entre 150 000 $ et 200 000 $ par année. Il a été possible de les recruter rapidement, en partie parce que la proximité des National Institutes of Health et de la Food and Drug Administration a contribué à créer un vivier de talents.

«La beauté de la communauté biotechnologique de Montgomery réside dans les ressources et la disponibilité des personnes», a déclaré le directeur commercial John Trizzino. «Nous avons pu en tirer parti.»

Une autre société, Qiagen, basée en Allemagne, a ajouté environ 100 personnes à son siège américain à Germantown, portant le total à 320. Ils produisent des produits chimiques et d’autres matériaux pour les tests de coronavirus.

«Nous avons eu un test commercial pour le covid dans les sept semaines» suivant le début de la pandémie, a déclaré le porte-parole Robert Reitze. «Cela a vraiment propulsé notre entreprise.»

Les gains d’emplois, bien que bienvenus, sont éclipsés par les pertes dans d’autres industries. Les données fédérales sur l’emploi montrent que les comtés de Montgomery et de Frederick ont ​​créé environ 200 emplois en 2020 dans le secteur de la recherche et du développement scientifique, selon Chapman. Dans l’ensemble, cependant, les comtés ont perdu 43 200 emplois au cours de l’année.

Mais l’afflux d’investissements pour lutter contre le coronavirus a accéléré la maturation de l’industrie et l’a aidé à rivaliser avec d’autres centres de biotechnologie tels que la Silicon Valley et la région métropolitaine de Boston.

«Nous assistons à cette transition finale vers la création de sociétés commerciales à grande échelle ici», a déclaré Brad Stewart, vice-président principal du développement des affaires à la Montgomery County Economic Development Corporation. «La transition était à l’horizon. Cela a certainement fait avancer l’horizon. »

Ce ne sont pas toutes de bonnes nouvelles. Une grande société de biotechnologie de Montgomery, Emergent BioSolutions de Gaithersburg, s’est avérée être quelque peu embarrassante. Il possède et exploite le Usine de Baltimore où une confusion d’ingrédients gâtés suffisamment de vaccin cru pour jusqu’à 15 millions de doses. En conséquence, il a été convenu que Johnson & Johnson reprendre l’exploitation complète de l’installation.

De l’autre côté du fleuve, les sociétés Internet se sont précipitées pour construire de nouveaux centres de données dans le nord de la Virginie pour répondre à la demande accrue de capacité Web. L’utilisation de l’ordinateur a bondi à mesure que les entreprises se tournaient vers le télétravail, et les ménages comptaient davantage sur Internet pour faire leurs courses, travailler à l’école et communiquer avec leur famille et leurs amis.

Loudoun héberge des centres de données pour un Who’s Who de géants de la haute technologie, notamment Amazon Web Services, Microsoft et Google. Le programme «accéléré» du comté pour la construction de centres de données, conçu pour 15 projets par an, a doublé au cours de l’exercice se terminant le 30 juin.

«C’est arrivé assez rapidement», a déclaré Buddy Rizer, directeur exécutif du développement économique du comté. «Nous avons tout de suite vu que nous devions travailler sur nos centres de données de la même manière que nous avons travaillé avec les employés des hôpitaux critiques, car ils doivent être [available] 24 heures par jour. »

La pandémie a confirmé la position de la Virginie du Nord en tant que premier site du pays pour les centres de données. En 2020, la région représentait environ les deux tiers de l’expansion totale de la capacité des centres de données des sept principaux marchés, dont la Silicon Valley, Dallas et Atlanta.

L’essentiel du nouvel investissement est allé à Loudoun, le leader établi, avec 6,8 milliards de dollars d’investissements dans les centres de données en 2020, selon la Data Center Coalition, une association professionnelle. Le prince William voisin attire également de plus en plus de projets, avec 2,2 milliards de dollars l’année dernière.

Les gouvernements locaux sont ravis des recettes fiscales. Rizer a déclaré que les centres de données de Loudoun devraient générer près de 700 millions de dollars d’impôts au cours de l’exercice à venir, ce qui couvrirait approximativement la totalité du budget du gouvernement du comté à l’exception des écoles.

L’industrie a ses détracteurs, comme les résidents de Prince William, qui craignent que les centres de données ne gâchent la beauté de son croissant rural de l’ouest. Les bâtiments ont souvent trois fois la taille d’un grand Home Depot.

«Vous voyez certainement un certain recul en raison du rythme de croissance, et les gens essaient simplement de comprendre ce que cela signifie», a déclaré Josh Levi, président de la Data Center Coalition.

L’industrie a réagi, en partie, en commençant à habiller l’extérieur des centres de données pour qu’ils ressemblent davantage à des immeubles de bureaux.

Les centres de données et l’industrie biotechnologique promettent d’aider à conduire l’économie de la région vers la prospérité et un avenir de haute technologie alors que nous nous remettons de la pandémie de coronavirus.

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