La « Chasse sur la lagune » de Vittore Carpaccio, exposée au Getty Museum, reste un mystère

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Certains tableaux sont des polars. Pensez aux 450 millions de dollars récemment redécouverts « Salvator Mundi, » prétendument par Léonard de Vinci. Dans d’autres cas – comme « La chasse sur la lagune » du peintre vénitien Vittore Carpaccio au Getty Museum de Los Angeles – nous savons qui l’a fait ; c’est le sujet de l’image qui reste insaisissable.

Peint à l’huile sur panneau de bois entre 1490 et 1495, le tableau de Carpaccio montre sept bateaux à fond peu profond, dispersés au hasard, sur une lagune vitreuse, probablement quelque part autour de Venise. Chacun a un équipage d’un chasseur et une troupe de rameurs et de barreurs (deux de ces derniers sont noirs). Toutes sont habillées de façon assez élaborée, suggérant une activité de loisirs haut de gamme.

Le titre semblerait nous donner tout ce dont nous avons besoin : des hommes chassent des oiseaux sur un lagon. Mais regardez de plus près, et les choses commencent à devenir étranges.

La théorie qui prévaut est que les hommes chassent les cormorans – non pas avec des flèches, mais avec des boulettes de terre cuite, pour éviter d’endommager le plumage des oiseaux, qui était très apprécié. Si vous effectuez un zoom avant, vous pouvez réellement voir une petite pastille sur le point de frapper l’oiseau au premier plan.

Mais si les cormorans sont chassés, qu’est-ce qui explique la présence sur chaque bateau d’un oiseau imperturbable juché sur le plat-bord ? Une possibilité est que ce ne sont pas de vrais oiseaux mais des leurres. Mais alors, que se passe-t-il en arrière-plan, là où il y a un enclos à ciel ouvert avec plus d’oiseaux ressemblant à des cormorans ?

Une possibilité, évoquée par la regrettée historienne de l’art Elfriede Knauer, est que les hommes ne chassent pas les cormorans, mais les utilisent plutôt pour chasser le poisson. Cette pratique est originaire d’Asie, et la technique, écrit Philip McCouat dans un essai utile dans le Journal of Art in Society, « implique d’attraper (ou d’élever) les cormorans, de les apprivoiser puis de les entraîner à attraper des poissons et à les rendre à leurs maîtres ».

Il y a des problèmes avec cette théorie – pourquoi, de toute évidence, les chasseurs tirent-ils des plombs sur les oiseaux ? — et avec diverses autres théories (par exemple, que les oiseaux chassés ne sont pas des cormorans mais des grèbes huppés).

Mais tout aussi fascinant est le mystère de la construction de l’image. Il y a quelque chose d’étrange dans son schéma de perspective : le point de fuite semble être à gauche.

Il s’avère que ce panneau faisait autrefois partie d’une image plus grande s’étendant vers le bas et vers la gauche. Nous ne savons pas ce que le panneau de gauche représentait, mais le panneau immédiatement en dessous des chasseurs a été découvert il n’y a pas longtemps comme étant un tableau célèbre maintenant au musée Correr de Venise. Salué par le grand critique John Ruskin (« Je ne connais pas d’autre tableau au monde qui puisse lui être comparé »), le tableau de Carpaccio au Correr montre deux femmes l’air ennuyé assises sur un balcon en compagnie d’un garçon et de plusieurs espèces d’oiseaux. L’une des femmes joue avec deux chiens.

Unis aux chasseurs dans leurs bateaux à fond peu profond, il en fait une composition provocante et audacieuse : une sphère féminine passive (jusqu’à l’ennui) au premier plan, des hommes actifs en arrière-plan.

Juste pour ajouter au plaisir, le verso du panneau Getty est peint avec un trompe l’oeil porte-lettres — un premier exemple d’un genre qui est devenu plus tard extrêmement populaire dans France et le États Unis. Les panneaux combinés étaient probablement utilisés comme volet de fenêtre ou comme porte d’un meuble, créant la charmante illusion que le spectateur regardait le lagon.

Ma maison idéale aurait, dans des pièces séparées, un de ces tableaux offrant une vue sur Venise ; un sur le port de Sydney ; l’un d’un fort au Rajasthan, en Inde ; et l’une d’une rue morne et indescriptible de Kyoto, au Japon. Mais seulement si je pouvais demander à Carpaccio de les peindre.

De grandes œuvres, au point

Une série présentant les œuvres préférées du critique d’art Sebastian Smee dans les collections permanentes des États-Unis. « Ce sont des choses qui me touchent. Une partie du plaisir consiste à essayer de comprendre pourquoi.

Retouche photo et recherche par Kelsey Ables. Conception et développement par Junne Alcantara.

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