La biographie d’Alexander Nemerov sur l’artiste Helen Frankenthaler trouve une valeur transcendante dans son travail

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Le Frankenthaler décrit dans la biographie de l’historien de l’art Alexander Nemerov «Fierce Poise» (publié lundi par Penguin Press) vient d’un monde que nous trouvons maintenant incompréhensible à bien des égards. C’est une époque discréditée, où les artistes masculins se sont comportés de manière abominable envers les femmes et les uns envers les autres; dans lequel l’alcool et la drogue n’étaient pas seulement le lubrifiant du discours social, mais un substrat dans lequel les normes civilisées se dissolvaient régulièrement. Greenberg est maintenant considéré non pas comme un intellectuel très talentueux et très imparfait, mais simplement comme un ogre, l’incarnation de la critique en tant que gardien, le mansplainer en chef de l’expressionnisme abstrait, qui pourrait faire ou défaire des carrières, y compris celles des femmes avec lesquelles il a couché. .

Nemerov est lié à Greenberg par son père, le poète Howard Nemerov, un lion de la culture américaine du milieu du siècle qui a servi deux mandats en tant que poète lauréat du pays. Tout en recherchant le livre, l’auteur a fouillé dans les journaux de Greenberg et, par curiosité, a décidé de rechercher le jour de sa propre naissance en 1963. «Effectivement, il était là le lendemain de ma naissance en train de dîner avec mon père», Nemerov dit dans une interview de son domicile à Palo Alto, en Californie. Ce monde – bruyant, brillant, séduisant et toxique – «est tout à portée de main», dit-il. « Tous ces cris, ces disputes sont à portée de voix de moi. »

Nemerov, professeur d’arts et de sciences humaines à l’Université de Stanford et spécialiste reconnu de l’art américain, commence son livre en notant le lien familial. Son père a enseigné Frankenthaler au Bennington College à la fin des années 1940.

«Sa présence a dû rester», écrit Nemerov, «parce que je crois que je la connaissais avant même de dire un mot. Pourtant, il ne l’a jamais rencontrée, même quand il aurait été facile d’organiser une rencontre.

La biographie couvre la première décennie de la carrière de l’artiste, dans les années 1950, lorsqu’elle se forge une formidable réputation à New York en tant qu’artiste indépendante réalisant des œuvres abstraites vives et profondément personnelles. Dans son introduction, Nemerov se confronte à la complexité de son sujet: une femme issue de privilèges, identifiée comme «carrée et bourgeoise», décrite par un critique éminent en 1989 comme «un personnage de l’ancien monde new-yorkais d’une Edith Wharton roman. »

L’introduction de Nemerov jette une ombre profondément personnelle sur le reste du texte, qu’il décrit comme «le livre d’un jeune», écrit à l’âge moyen pour donner un sens à l’intensité de la jeunesse et à ses passions. C’est aussi un livre courageux car il oblige Nemerov à se livrer à un discours que certains lecteurs peuvent trouver élitiste.

Sans vraiment utiliser le mot, Nemerov déploie une vision contemporaine de la vieille idée de «génie» – que la vision de Frankenthaler était si extraordinaire, son talent si profond, que son art transcende ses origines, son caractère et même l’obscurité du monde social de dont il a émergé. Après avoir raconté comment certains des contemporains de Frankenthaler l’ont trouvée trop nudement carriériste – habile à l’auto-promotion et disposée à flatter ceux qui pourraient l’aider à progresser – il écrit: «Quelque chose a sauvé Helen, cependant. Ses peintures se démarquent de sa question de reconnaissance et de vente. . . ils avaient la qualité de rester séparés, d’être en sécurité dans leur royaume séparé de sensations exaltées.

Les peintures de Frankenthaler au cours de cette période ont été réalisées avec de la peinture diluée appliquée sur une toile non apprêtée, créant des champs aqueux de couleur et des formes indisciplinées qui se sentent à la fois spontanées et géométriques. Elle a été profondément inspirée par Jackson Pollock mais a poursuivi une abstraction plus terrestre qui fait souvent allusion à des formes reconnaissables, une main, un phallus ou un signe quelconque, ou un geste reconnaissable, tel que pousser, atteindre, plonger ou s’allonger. Les critiques de l’époque les trouvaient naïfs, voire décoratifs. Aujourd’hui, si vous admirez l’abstraction du milieu du siècle, vous ne pouvez pas vous empêcher d’aimer l’individualité, la spontanéité et la vivacité pure de son travail.

Le travail de Frankenthaler de ces années, et l’exubérance avec laquelle elle a vécu sa vie, ravit clairement Nemerov, et pour une grande partie du livre, il lutte avec l’idée de plaisir, avec un art qui donne du plaisir, transmet un sentiment de légèreté ou de «vie vécue sur l’aile », dit-il.

«Le toucher le plus léger est le plus dur», dit Nemerov lors d’une conversation. «Ce qui a poussé les gens à le qualifier de joli ou de cosmétique, ou de son attrait pour la décoration intérieure, était en fait ce qui lui donnait le plus grand pouvoir, le pouvoir de la légèreté.

Identifier, louer et analyser la légèreté est un travail intellectuel compliqué. Nous vivons dans un monde plein d’inégalités, d’injustice et d’opportunités inégalement réparties. La violence nous entoure et corrode le discours, et la structure de base de la démocratie, du capitalisme et de l’Amérique contraint la poursuite égale du bonheur. Comment louez-vous la légèreté sans vous aligner sur les forces sociales qui produisent la légèreté – souvent des privilèges et de la richesse, ou une grâce extraordinaire des manières, de la chance ou du tempérament?

Le père de Frankenthaler était un juge éminent. Elle a grandi dans l’Upper East Side de Manhattan; elle était bien éduquée; quand elle avait besoin d’un atelier pour faire de l’art, elle en louait simplement un; et en tant que jeune artiste, elle a employé une femme de chambre pour nettoyer son appartement. En 1989, quand les politiciens homophobes, dont le sénateur Jesse Helms (RN.C.), a attaqué le travail de Robert Mapplethorpe (pour ses représentations explicites de la sexualité gay) et Andres Serrano (pour photographier un crucifix dans l’urine), Frankenthaler a pris la défense – de la convention. Elle a attaqué les artistes comme étant médiocres et a conclu un article d’opinion du New York Times: «Élevez le niveau. Nous avons besoin de plus de connaisseurs de la culture. »

«Ce n’était pas tenu de rendre Helen populaire, notamment avec moi», écrit Nemerov à propos de Frankenthaler, décédée en 2011 à l’âge de 83 ans. Aujourd’hui, cela la ferait probablement expulser du monde de l’art. Et même les artistes qui déplorent son éditorial de 1989 mais qui travaillent dans le cadre de sa tradition – celle consacrée à un idéal d’expression honnête et de raffinement des sentiments – tomberont probablement à un moment donné à l’encontre de l’interdiction informelle de «l’art pour l’art».

Nemerov est catégorique sur le fait de ne pas négliger le côté politique de l’art. Il a beaucoup écrit sur l’art qui est ancré dans la vie sociale et sur le pouvoir de l’art pour éveiller la conscience et changer le monde. Mais dans ce livre, il lutte avec un autre type d’art – un art profondément conscient de lui-même, intérieur, sensible et engagé à étendre une tradition de l’art en tant que vocation sacrée. La capacité de transmettre la particularité d’une sensation, à un moment précis, n’est pas politique au sens habituel, mais elle peut être profondément éthique, rappelant à une autre personne un fait simple et profondément difficile à traiter: que d’autres êtres conscients existent. .

Au téléphone de Californie, Nemerov regarde par sa fenêtre et essaie d’établir cette connexion: «Je reviens à des choses comme la lumière et l’ombre sur un mur de stuc – ce que je regarde maintenant – phénomène évanescent qui peut être attribué à des phénomènes économiques et avantages sociaux, certes, mais sont néanmoins libres et exempts de ces choses. Je crois en cela «libre et clair». « 

Il y a un an et demi, alors que j’étais à Venise, je suis entré dans une galerie de niveau supérieur du Palazzo Grimani et j’ai passé une heure essoufflée à regarder un aperçu de l’œuvre de Frankenthaler, y compris l’une des peintures, «Open Wall», qui joue un rôle clé dans la biographie de Nemerov. J’étais fatigué, ma tête bourrée d’art, et je luttais pour faire taire un chœur de sorcières de cynisme et de doute: est-ce que tout cela compte? L’art change-t-il quelque chose? N’est-ce pas seulement du solipsisme et de l’auto-indulgence?

La foule de Venise était en bas, mais les peintures de Frankenthaler semblaient apporter le meilleur de Venise, sa lumière, son eau et son air marin, dans la galerie. Après des jours de tumulte social, de foules et d’agitation, je me suis senti plus seul avec l’art que je ne l’avais été depuis très longtemps. Je suis repartie rajeunie – et profondément gênée d’avoir eu autant de chance, à ce moment-là, de rencontrer son travail. Cet embarras était un sentiment éthique, une impulsion pour relier mon plaisir actuel à une obligation plus grande envers le monde. Bref, pour le payer en avant.

Nemerov est un enseignant, et les bons enseignants savent structurer le drame de l’apprentissage, créer les conditions d’une épiphanie.

«Parfois, je montre à mes élèves une photographie de soldats américains morts sur une plage du Pacifique Sud», dit-il à propos d’une image célèbre de George Strock parue dans le magazine Life en 1943. «La marée les a dépassés au moins une fois; il y a cette gravité là-dedans. Vous ne pouvez pas être un historien sans cette gravité. Mais ensuite je montre Fred Astaire sautant en l’air – c’est une juxtaposition de légèreté et d’obscurité. J’essaye de parler du sérieux de cette légèreté.

Pendant longtemps, les critiques d’art et les historiens ont travaillé pour récupérer les vérités les plus sombres obscurcies par le glamour et la mystique de l’Amérique au milieu du siècle, y compris le monde dans lequel Frankenthaler a construit sa carrière. La prochaine étape consiste à racheter la légèreté de ces ténèbres, sans se livrer aux vieux mythes ni perpétuer les anciennes inégalités. Nemerov pense que c’est possible. Il a écrit un livre qui nous montre comment cela peut être fait.

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