La bataille pour Tribune: dans la campagne pour trouver de nouveaux propriétaires pour un groupe légendaire de journaux

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Cette réunion autour d’un café avec Ted Venetoulis – un ancien dirigeant du comté de Baltimore qui a officieusement conseillé la plus grande fondation privée du Maryland – a lancé ce qui allait devenir la campagne Save Our Sun.

Cela inspirerait finalement un effort national pour empêcher que près d’une douzaine de journaux appartenant à la même chaîne ne soient achetés par Alden Global Capital, un fonds spéculatif ayant la réputation singulière d’éviscérer les salles de rédaction.

Maintenant, une coalition de riches dirigeants d’entreprise a mis au point une offre de 11 heures pour acheter non seulement le Baltimore Sun, mais toute la chaîne Tribune Publishing qui, selon un comité spécial du conseil d’administration de la Tribune, a déclaré lundi que «on s’attendrait raisonnablement à ce que» l’offre d’Alden. La proposition tout en espèces de Stewart Bainum Jr., président de Choice Hotels International, basé au Maryland, et du milliardaire suisse Hansjorg Wyss, basé au Wyoming, est évaluée à 680 millions de dollars, soit environ 50 millions de dollars de plus que ce qu’Alden a proposé de payer.

Le duo envisage alors de vendre de nombreux journaux individuels à des propriétaires locaux. Bainum s’intéresse principalement au Baltimore Sun, où il a dit à ses associés qu’il souhaitait agrandir la salle de rédaction. Wyss a déclaré à ses collègues qu’il prévoyait d’investir dans le Chicago Tribune, selon un dirigeant qui connaît bien les discussions.

C’est l’aboutissement d’années de désespoir de la part des journalistes et des organisateurs à l’esprit civique qui ont vu leur journal local rétrécir sous la consolidation des entreprises et des forces économiques plus larges, pour être menacés par ce qui leur semble être un coup fatal.

Alden pouvait encore l’emporter. Mais la contre-offre est la plus proche que les journalistes de la Tribune se sont tournés vers un avenir alternatif.

Bainum est «le héros ici s’il réussit l’achat, ou peut-être même s’il ne le fait pas», a déclaré la journaliste de Sun Education Liz Bowie, qui a aidé à former Save Our Sun.

Mais bien que les millionnaires et les initiés politiques aient joué un rôle crucial dans le plan de sauvetage, les journalistes qui travaillent dans les journaux menacés l’étaient également. «Ce sera déjà assez difficile avec les journalistes à bord», a déclaré Venetoulis, autrefois éditeur de journaux régionaux désormais fermés. «Sans eux, c’est impossible.»

Comme de nombreux journaux américains, le Sun a commencé comme une entreprise locale. La famille Abell a vendu le journal après 149 ans à la chaîne Times Mirror en 1986, qui l’a vendu en 2000 à la chaîne Tribune. Ils ont utilisé leur aubaine de 500 millions de dollars pour financer la Fondation Abell, axée sur les questions éducatives, économiques et environnementales.

Bowie a rejoint le Sun dans les années 1980. C’est là qu’elle a rencontré son mari, qui travaillait pour le bureau de Berlin maintenant fermé. La mère de Bowie a également travaillé pour l’ancien Evening Sun de Baltimore; une photo d’elle travaillant sur les téléphones de l’époque se trouve sur le bureau de Bowie.

Elle avait vu ce qu’était autrefois le soleil, comment la salle de rédaction était passée de plus de 400 journalistes à environ 80. Chaque fois que Bowie interviewait Robert Embry, le président de la Fondation Abell, elle lui demandait avec désinvolture s’il aimerait acheter le soleil. .

En fait, Embry et d’autres riches financiers ont fait des offres pour acheter le journal au fil des ans, mais ils étaient toujours loin de ce que Tribune vendrait.

Quand Alden a acheté près d’un tiers du stock Tribune en novembre 2019, Bowie a estimé qu’elle avait deux choix: partir ou essayer de faire quelque chose à ce sujet.

Alden achète des chaînes de journaux depuis que la crise financière de 2007-2008 a contraint plusieurs à la faillite. Le hedge fund a tendance à vendre les biens immobiliers des journaux et à procéder à des coupes budgétaires agressives. Une révolte très médiatisée de la salle de presse a eu lieu en 2018, lorsque les membres du personnel du Denver Post a repris une section du papier pour protester contre Alden en tant que «vautour» dont le papier devait être sauvé.

Bowie et ses collègues ont adopté une approche différente. Ils ont eu des conversations avec Embry et d’autres qui étaient également alarmés par l’achat d’actions d’Alden.

«J’avais passé toute ma vie là-bas», a déclaré Bowie. «Si je devais partir, je n’allais pas partir avant d’avoir essayé si dur de sauver cette institution qui avait été si importante dans ma vie et je me sentais aussi si importante pour la communauté.

Ainsi, le 20 février 2020, quelques semaines avant le coronavirus La pandémie a fermé le monde, les journalistes de Bowie et Sun Lillian Reed et Scott Dance ont rencontré en secret Venetoulis dans un Hyatt du centre-ville de Baltimore.

«Si c’était Tribune qui menaçait une autre mise à pied ou quelque chose du genre, je ne sais pas si cela nous aurait semblé si horrible», a déclaré Reed. «Avec Alden, il nous a fallu nous sentir à l’aise pour défendre le journal.»

Le groupe s’est réuni à nouveau avec des renforts quelques semaines plus tard, y compris le président de la Fondation Goldseker, Matt Gallagher, qui a cité le prix Pulitzer du journal l’année dernière pour avoir brisé un scandale de corruption impliquant désormais l’ancien maire de Baltimore qui l’a finalement conduit en prison fédérale pour fraude. «Il est difficile de mettre un prix» sur ce genre de travail de responsabilisation, a-t-il déclaré.

Et ils ont donc lancé leur campagne. Une pétition visant à rendre le Soleil à la propriété locale et à le gérer en tant qu’organisation à but non lucratif a reçu plus de 6000 signatures, y compris de PDG et d’icônes culturelles de Baltimore telles que Cal Ripken et John Waters.

Cela s’appelait «Save Our Sun» – ou «SOS», comme Venetoulis l’a plaisanté lors d’une première réunion.

Journalistes à d’autres Les journaux appartenant à la tribune ont fait des efforts similaires, s’organisant parfois seuls et parfois avec l’aide de syndicats. Le 30 juin 2020, 10 syndicats de la Tribune – qui offrent un niveau de protection de l’emploi aux employés parlant des conditions de travail – ont lancé leurs propres campagnes «Save Our», et ils se coordonnent désormais quotidiennement dans une discussion de groupe intitulée «Project Mayhem».

Dans le Connecticut, les journalistes de Hartford Courant ont trouvé des alliés au sein du conseil municipal, qui a adopté une résolution qualifiant Alden de «destructeur de journaux. » Le procureur général de l’État est également sondant Alden à propos de la prise de contrôle possible et les législateurs des États examinent une législation qui pourrait punir Alden pour avoir pris des mesures financières non «dans l’intérêt public».

«Dans mon esprit, cela valait la peine de tenter une chance, car l’alternative est tout simplement si mauvaise», a déclaré Jen Sheehan, journaliste au Morning Call à Allentown, en Pennsylvanie, où les journalistes organisent des forums de lecture et obtiennent le soutien des dirigeants élus de tout l’État. «Les gens sont conscients que les hedge funds peuvent être mauvais, mais ils ne comprennent pas ce qu’Alden fait aux journaux et pourquoi nous sommes si terrifiés.»

Jon Schleuss, président du syndicat national NewsGuild qui a financé la campagne de relations publiques du Sun, a déclaré qu’il n’y avait pas de précédent pour cette campagne nationale en faveur de l’appropriation locale. «De nombreux journalistes qui en ont juste assez prennent les choses en main», a-t-il déclaré.

En Floride, des journalistes d’Orlando Sentinel ont envoyé des courriels à des investisseurs potentiels. Et vendredi, le comité de rédaction du journal a publié un colonne citant son dossier de reportages locaux, exhortant les philanthropes locaux à se manifester et à l’acheter, et comparant l’histoire de la propriété de journaux d’Alden «à un fléau biblique de criquets».

Outre les campagnes soutenues par la Guilde, deux journalistes d’investigation du Chicago Tribune ont contacté des milliardaires et des conseillers financiers, et a publié un éditorial dans le New York Times au début de l’année dernière, prévenant qu’Alden laisserait derrière lui «une version fantôme» du journal qui ne peut plus mener à bien sa mission essentielle de surveillance. La chronique a attiré l’attention de Wyss, le milliardaire suisse qui se joindra plus tard à Bainum.

«C’est une de ces choses que vous ne pouvez pas croire se produire avant que cela ne se produise», a déclaré Gary Marx, l’un des auteurs.

En octobre 2020, Venetoulis a organisé une collecte de fonds pour son amie d’enfance, Nancy Pelosi. Il a invité un homme d’affaires qu’il connaissait depuis des années: Bainum.

Les deux ont déjà discuté de leur intérêt mutuel pour les médias et des efforts de longue date de Venetoulis pour ramener le Soleil à la propriété locale. Cette fois, Venetoulis a fait part de sa frustration face à l’effort raté récent de 25 millions de dollars par lui et Embry pour acheter le Sun et la campagne pour la propriété locale.

Bainum a présenté sa propre offre deux mois après cette conversation.

Jeudi, Bainum et Wyss ont soumis une proposition d’achat de Tribune et de tous ses journaux pour 18,50 $ par action, tous en espèces, plus d’un dollar par action plus élevé que l’offre d’Alden.

Si l’accord est conclu, le Sun, le Chicago Tribune, le Courant et tous les autres journaux du Tribune seraient transférés au groupe Newslight de Bainum, qui pourrait à son tour les vendre à des propriétaires locaux et à des groupes à but non lucratif. Deux riches dirigeants d’entreprise de Floride ont déjà manifesté leur intérêt.

Mais rien n’est encore certain. Le conseil d’administration de la société Tribune a recommandé la vente à Alden il y a plusieurs semaines, et il n’a pas encore inversé cela, malgré son comité spécial qui prévoyait que le groupe Newslight pourrait avoir la meilleure offre.

Et le groupe Newslight doit encore parcourir toutes les données financières de Tribune pour s’assurer qu’il veut la chaîne. «Rien ne garantit que les discussions avec Newslight et ses dirigeants aboutiront à une proposition contraignante», a déclaré lundi le comité spécial à ses actionnaires.

Un accord final devra être approuvé par les actionnaires de Tribune.

Pourtant, les trois reporters de Sun lors de cette réunion d’hôtel clandestin l’année dernière ne peuvent parfois pas croire tout ce qui s’est passé depuis. «Nous sommes des journalistes et nous pouvons être en quelque sorte cyniques par nature», a déclaré Reed. «Mais je regarde en arrière tout ce que nous avons accompli au cours de la dernière année et je pense – mon Dieu, nous le faisons. Ça marche. »

Même si tout s’écroule maintenant, «nous avons vraiment réussi à aller aussi loin», a déclaré Dance. «Parce que les gens parlent sérieusement de sauver le journalisme local.»

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