Kyle Pitts est le meilleur bout serré à entrer dans le repêchage de la NFL depuis des années

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Il a bloqué une extrémité défensive hors de la ligne pour aider à sécuriser un premier essai sur une course de quart-arrière, s’est écarté pour dominer un demi de coin sur une route d’attelage, est revenu en ligne pour virer de bord sur une prise de 19 verges, est passé de l’autre côté. pour un touché en double couverture, puis divisé deux défenseurs pour un score de 71 verges au milieu.

« Il est un peu comme une licorne, et la seule façon de défendre une licorne est avec une autre licorne », a déclaré l’entraîneur de la Floride, Dan Mullen. « Donc, si vous n’avez pas de licorne en défense, vous avez un problème. »

Pitts a eu quatre touchés et 170 verges ce jour-là, ce qui a averti la foule clairsemée du Mississippi qu’une saison «effrayante» se préparait – ce que ses adversaires ultérieurs finiraient par découvrir.

À 6 pieds 6 pouces et 245 livres avec une vitesse de 4,4, Pitts est un cauchemar de match – construit trop gros pour un cornerback, trop rapide pour un secondeur et trop polyvalent pour qu’un entraîneur reste sur le banc. Alignez-le attaché à la ligne offensive, et c’est un bloqueur plus que disposé. Déplacez-le vers H-back, et il fera des jeux hors du champ arrière.

Il peut transformer les prises disputées en balles «80-20» en sa faveur, créer une séparation avec sa force et battre les défenseurs avec une accélération rapide qui défie sa taille. Et il n’a que 20 ans.

Dans un jeu décidé par des inadéquations, Pitts a été jugé si rare que certains analystes pensent qu’il mérite un choix parmi les cinq premiers. Le dernier bout serré sélectionné à ce sommet était Riley Odoms par les Denver Broncos il y a 49 ans.

« La défense ne peut pas avoir raison contre lui, peu importe ce que vous faites », a déclaré Daniel Jeremiah de NFL Network. «Vous mettez de gros gars là-bas, il va les fuir. Vous mettez des petits gars là-bas, il va juste arracher le ballon de leur tête. C’est pour moi ce qui le rend spécial.

Quand il est sur le terrain, l’exceptionnalisme et le potentiel du jeu de Pitts ne sont pas difficiles à voir. Mais comment il est arrivé ici peut être difficile à imaginer. Bien que les voix louant sa pièce soient fortes maintenant, elles ne peuvent pas maîtriser celui que Pitts a rejoué à plusieurs reprises dans sa tête au cours des six dernières années.

«Ceux qui n’arrêtent pas de dire ce qu’il ne peut pas faire, c’est une motivation extrême pour lui», a déclaré son père, Kelly. «Et je n’ai rien à dire. Je peux juste m’asseoir et regarder.

«  Tout le monde cherche ce genre de gars  »

Ces dernières années, Pitts a regardé les bouts serrés d’élite de la NFL réécrire la position. Les lignes de position ont été brouillées par Travis Kelce, George Kittle et Darren Waller, qui ne sont pas simplement des bloqueurs supplémentaires ou des dos H limités à quelques cibles par match. Ce sont des meneurs de jeu qui méritent d’être la cible principale de leur quart-arrière.

«Ces gars-là sont vraiment des receveurs géants», a déclaré Bucky Brooks, un ancien demi défensif et actuel analyste du NFL Network. «… Ils créent des inadéquations sur tout le terrain. … Si vous avez un de ces gars sur le terrain, cela change la donne. Donc tout le monde recherche ce genre de gars qui puisse servir d’ancre au jeu de passes, car s’ils peuvent créer des discordances ou dessiner des équipes doubles, cela ouvre le champ à d’autres gars sur le périmètre.

Mais pendant les deux premières années de lycée de Pitts, à Abington Senior High, à environ 12 miles au nord de Philadelphie, il était un joueur à double sens, secondeur et quart-arrière, et ne se souciait d’aucune des deux positions. Il aspirait à jouer le bout serré, à être une arme offensive hybride.

«Je savais que je ne jouerais jamais la défense», a déclaré Pitts. «Je savais que je ne jouerais jamais le quart-arrière parce que je n’aimais pas ça. J’étais en train de le redouter. J’ai toujours voulu marquer et j’adore frapper les gens, et c’est la moitié et la moitié du jeu serré.

Comme Pitts s’en souvient, quand il a demandé s’il pouvait essayer le bout serré, son entraîneur à Abington a refusé.

« [He said], «Vous n’y arriverez pas» », se souvient Pitts. «Tu auras de la chance d’aller à l’université et de chercher des regards. C’est la principale chose que je n’oublierai jamais. … Jusqu’au jour où j’arrêterai de jouer au football, je me souviendrai de cette phrase.

On ne sait pas quelle était la justification de l’entraîneur – à l’époque, Pitts était mince et pas encore un receveur raffiné – mais Pitts l’a utilisé comme motivation depuis. Kelly et Theresa Pitts ont transféré leur fils à l’archevêque Wood, un lycée catholique de Warminster, Pennsylvanie, avant le début de sa saison junior, en grande partie pour qu’il puisse jouer le poste qu’il voulait. Pitts a aidé l’archevêque Wood à participer à deux championnats d’État et a rapidement acquis une visibilité nationale à bout de bras, choisissant la Floride parmi plus de 20 offres de bourses de la Division I.

Mais la recrue quatre étoiles n’était pas une star depuis le début en Floride. Pitts a passé la majorité de sa première saison en tant que receveur et équipe spéciale, caché derrière trois seniors de cinquième année à bout serré.

Il y avait cependant un plan.

«Je cherche des gars contre lesquels je peux créer des affrontements, et j’ai vu ce grand gars; il ne ressemble peut-être pas encore à votre extrémité serrée prototypique, mais nous pouvons créer les confrontations avec lui », a déclaré Mullen. «… Nous avons fait beaucoup de travail de réception parce qu’il y a beaucoup de travail d’habileté pour les lancers, le parcours, l’utilisation de votre contrôle corporel et la façon d’attraper le ballon.

Mullen a dit à Pitts au début de sa première saison qu’il voulait qu’il apprenne d’abord l’infraction de l’extérieur. C’était une extension de quelque chose que son père lui avait raconté sa dernière année de lycée, l’encourageant à mettre son nez dans la grande salle des récepteurs. «Vous allez gagner votre vie en étant capable de faire plus d’une chose», se souvient Kelly.

Lorsque Tim Brewster a succédé à Larry Scott en tant qu’entraîneur des bouts serrés de la Floride l’année dernière, il a encouragé la même chose. Il a mis au défi Pitts de «porter tout à un tout autre niveau», de son parcours à ses pauses en passant par son blocage. Alors ils ont étudié Kittle. Et Kelce. Et Waller. Brewster a insisté sur la construction de la réputation de Pitts sur la résistance, pas simplement sur son athlétisme.

De temps en temps, Brewster, qui était assistant en Caroline du Nord, a régalé Pitts avec des histoires de regarder Michael Jordan et d’autres anciennes stars de l’UNC revenir sur le campus pour des matchs de ramassage pendant l’été.

« Notre équipe d’entraîneurs de football, nous allions au Dean Dome et regardions ces matchs de ramassage », a déclaré Brewster. «Regarder Michael Jordan affronter Vince Carter – et ces deux-là ne s’aimaient pas – je n’avais jamais rien vu de ma vie comme ces gars-là s’affronter, juste d’un point de vue compétitif. Soit vous l’avez, soit vous ne l’avez pas.

« [Pitts] est l’un de ces enfants. Il est un peu comme Michael Jordan; ils acceptent un défi, comme: «Me défiez-vous? Es-tu vraiment faire ça?’ « 

‘Je vais montrer à cette personne’

L’été dernier, Pitts a maintenu son régime avec son entraîneur de longue date, Greg Garrett, propriétaire du Level 40 Performance Center juste à l’extérieur de Philadelphie. Depuis l’âge de 13 ans, Pitts a travaillé avec Garrett et aux côtés d’autres clients professionnels, y compris le plaqueur défensif de premier tour de 2013 Sharrif Floyd et l’actuel receveur large des Miami Dolphins Will Fuller V.Pitts a toujours joué avec des coéquipiers plus âgés et formé un niveau (ou deux). en avant.

«Il est juste différent», a déclaré Garrett. «Alors que les autres enfants, il leur faudra peut-être un peu plus de temps pour comprendre et mûrir mentalement, il a une vieille âme. Je monte dans la voiture et il joue une chanson à l’ancienne, comme les Temptations ou Luther [Vandross], et il le fera exploser.

Pitts en a appris plus à chaque saison. En 2019, sa première année en tant que partant en Floride, Pitts a été nommé première équipe All-SEC par les entraîneurs et l’Associated Press après avoir mené les bouts serrés de la conférence en attrapés (54) et en recevant des verges (649). Sa plus grande bataille n’était souvent pas contre la défense; c’était contre la balance.

«Je jouais un peu de lumière, vers 237, 236, et j’avais mal à la fin de l’année», a-t-il déclaré. «Donc, l’année dernière, j’ai dit: ‘Cela ne se reproduira plus.’ Je ne vais pas avoir mal après chaque match au point où ce n’est même pas à l’aise de jouer parce que vous essayez de faire tellement pour manger et prendre soin de votre corps.

Pitts a déclaré qu’il avait joué environ 243 livres la saison dernière et en avait ajouté encore plus au cours des derniers mois pour se situer autour de 250 avant sa journée professionnelle. À moins de 245, il le sait, il sera considéré comme un récepteur – un joueur unidimensionnel, pas l’hybride qu’il aspire à être.

Le muscle supplémentaire a été montré dans sa pièce de l’année dernière, tout comme son étude de film élargi. Chaque détail lui a donné plus d’un avantage sur ses adversaires. En huit matchs, il a réussi 43 attrapés pour 770 verges (une moyenne de 17,9 verges). Il n’a pas eu une seule chute sur 66 cibles, et ses 12 touchés ont établi un record en une seule saison pour une extrémité serrée de la Floride. Il aurait pu en avoir plus, mais un coup de casque contre casque lors d’une victoire contre la Géorgie l’a mis à l’écart pendant deux matchs avec un nez cassé et une commotion cérébrale.

Pitts aurait alors pu tout arrêter. Une place de premier tour dans le repêchage de la NFL lui était déjà presque réservée. Mais il avait encore des choses à prouver à lui-même et à ces quelques voix.

«Tout ce qu’il voulait, il allait l’obtenir – en plus des choses que les gens disaient qu’il ne pouvait pas faire», a déclaré Kelly.

Pitts a reçu le prix John Mackey, décerné au meilleur bout serré du pays. Il est devenu le huitième joueur de l’histoire de l’école à être élu à l’unanimité dans la première équipe américaine. Et pour la deuxième saison consécutive, il a remporté les honneurs de la première équipe de la SEC.

Avant de cocher sa liste, il a répondu à un autre défi en retournant sur le terrain pour affronter le Kentucky trois semaines après avoir subi ses blessures. L’un des secondeurs des Wildcats, JJ Weaver, avait déclaré aux journalistes cette semaine-là que Pitts « est un grand joueur … mais il n’a jamais eu JJ Weaver sur lui auparavant. »

Pitts a donc prouvé, une fois de plus, qu’il était devenu ce que quelqu’un lui avait dit une fois qu’il ne le serait jamais. Sa première prise ce jour-là était un touché. Il en était de même pour sa troisième capture. Et sa quatrième prise. La Floride a battu le Kentucky, 34-10 ans, et le lendemain, Pitts a publié une photo sur les réseaux sociaux de lui sautant pour rattraper Weaver avec la légende: « J’ai essayé d’être humble mais, pas de manque de respect sans représailles … »

Son père n’a rien dit. Il s’est juste assis et a regardé.

« C’est ce qui l’a amené là où il est, à peu près maintenant », a déclaré Kelly. «Chaque fois qu’il va travailler, il se dit: ‘Je vais montrer à cette personne ou à ces gens ce que j’aurais dû être.’ « 

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