Katie Ledecky revient à la natation de compétition après un arrêt d’un an

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Bien sûr, en quelques semaines, l’épidémie de coronavirus a dégénéré en une pandémie à part entière. L’entraînement s’est arrêté, les événements ont été annulés et les Jeux de Tokyo reportés. Une année complète s’est écoulée depuis que Ledecky a eu pour la dernière fois une vraie course, sa plus longue mise à pied de la compétition depuis qu’elle a commencé le sport à l’âge de 6 ans.

Elle revient à la compétition cette semaine à l’événement TYR Pro Swim Series à San Antonio, offrant un premier aperçu de ce qui pourrait être en magasin à Jeux olympiques reportés de cet été et faire la lumière sur l’impact que cette pause d’un an pourrait avoir sur sa quête de troisièmes Jeux. Ledecky, 23 ans, a déclaré dans une récente interview qu’elle se sentait «bien là où je suis», mais elle est aussi impatiente que quiconque de grimper sur les starting-blocks et de rappeler au monde ses capacités.

«Il y a des choses que vous apprenez de la course et que vous n’obtenez pas nécessairement par un simple entraînement», dit-elle.

Ledecky est l’un des nombreux espoirs de Tokyo qui reviennent à la piscine cette semaine. Certains des meilleurs nageurs du pays, dont Caeleb Dressel et Simone Manuel, n’ont pas non plus participé à une compétition de long parcours depuis l’événement de mars dernier à Des Moines.

Ledecky participe à toutes les courses de style libre de la semaine, à commencer par la course de 1 500 mètres de mercredi. Elle nagera également les épreuves de 200, 400 et 800 mètres, offrant un aperçu du programme ambitieux auquel elle s’attaquera lors des essais olympiques en juin. Avec le relais 4×200 dans le mélange, elle visera probablement cinq épreuves à Tokyo, ce qui lui offrirait une chance d’égaler ou d’améliorer sa récolte de médailles aux Jeux olympiques de Rio de Janeiro 2016, où elle a remporté quatre médailles d’or et une d’argent.

Une pause d’un an aurait pu présenter des défis insurmontables pour certains athlètes, le manque de compétition entraînant une diminution de la motivation, mais l’entraîneur de Ledecky, Greg Meehan, dit qu’il est à l’aise avec la situation de Ledecky dans ses préparatifs olympiques après avoir utilisé le temps d’arrêt inattendu pour se concentrer sur fondamentaux, peaufiner son coup et repenser ses stratégies de course.

« Le manque de compétition n’est pas idéal du point de vue de la course », a déclaré Meehan, l’entraîneur de Stanford qui dirigera cet été l’équipe nationale féminine américaine à Tokyo, « mais pour quelqu’un comme Katie, je ne pense pas que cela lui fasse mal. beaucoup. Cela lui a permis de participer à de très bons blocs d’entraînement, et nous avons pu parler de certaines choses dont nous n’avions tout simplement pas le temps de discuter il y a un an.

La natation est un sport de répétition: se réveiller tôt chaque jour, perfectionner et répéter un coup, enregistrer tour après tour après tour. Ledecky aime la compétition mais a toujours été motivé par le travail. Elle a pu étudier et affiner son coup de pied et disséquer d’anciennes vidéos de course en considérant les temps intermédiaires optimaux à suivre lors des essais.

«Je suis quelqu’un qui aime s’entraîner», dit-elle. «Et donc j’apprécie juste le jour le jour de pouvoir entrer dans un rythme et de voir en quelque sorte ces progrès.»

Ni Ledecky ni son entraîneur ne sont enclins à de grandes déclarations ou prédictions, mais ils s’attendent à ce que cette année d’entraînement rapporte des dividendes lorsqu’elle partagera enfin une piscine avec sept autres coureurs.

«Bien sûr, nous ne savons pas encore comment cela sera rentable, et vous ne pouvez pas nécessairement le prédire», a-t-elle déclaré. «Mais j’ai l’impression qu’il y a eu des aspects positifs et des avantages. Peut-être que c’est juste moi qui regarde les choses avec optimisme.

Il est facile de s’accrocher à l’optimisme compte tenu des rebondissements de l’année écoulée. Après que l’université et les autorités locales aient fermé les piscines publiques en mars dernier, Ledecky a dû se démener pour les piscines d’arrière-cour pour continuer sa formation. L’incertitude et l’angoisse ont fait des ravages, d’autant plus que les officiels olympiques ont initialement résisté aux appels à reporter les Jeux de Tokyo.

«Ce fut la période la plus difficile, je dirais, parce que nous avions l’impression que les Jeux olympiques allaient peut-être encore se produire et on nous a dit, vous savez, faites de votre mieux avec votre entraînement», dit-elle. «Les choses ont été reportées, et nous avons finalement pu prendre une profonde inspiration et simplement reprendre nos bases. Comme tout le monde, j’ai ces jours où ma famille me manque vraiment, mais je pense que je me suis installé dans un bon rythme ici.

Ledecky a pu reprendre l’entraînement à Stanford en juin, mais en raison des restrictions locales, elle ne pouvait pas voyager pour des compétitions sans faire face à une quarantaine à son retour chez elle, ce qui aurait fait dérailler son entraînement. Cette semaine marque la première fois qu’elle prend l’avion ou qu’elle quitte la Californie depuis la rencontre de l’Iowa l’année dernière. Elle courra probablement deux fois de plus avant les essais, et Meehan tentera de tirer le meilleur parti du calendrier de compétition tronqué.

Alors que l’entraîneur sera certainement attentif aux temps de course cette semaine, il veut vraiment voir comment Ledecky gère la charge de travail et jongle avec tant d’événements. Les nageurs de Meehan ont eu des courses informelles contre des nageurs de l’Université de Californie, et en janvier, ils ont imité le calendrier d’une compétition Pro Swim Series, mais cette semaine marque la première fois que Ledecky passera par les mouvements de ce qui l’attend probablement à Omaha et plus tard à Tokyo.

Bien qu’elle ne cible pas les épreuves de 50 ou 100 mètres lors des essais, Ledecky pourrait participer à chacune d’entre elles cette semaine, car elle cherche à rester occupée chaque jour dans la piscine.

Cette rencontre se déroulera sans spectateurs et suit des protocoles stricts contre les coronavirus. Tous les nageurs devaient publier un test de coronavirus négatif à leur arrivée à San Antonio et un autre dans les 48 heures suivant la compétition. Sur la terrasse de la piscine et dans les hôtels, ils devront s’éloigner socialement et s’éloigner les uns des autres.

«Il y a l’idée de simplement courir dans une manche et de savoir qu’il y a une bonne compétition à côté de vous», a déclaré Meehan. «Mais nous voulons aussi travailler à travers la logistique d’être à une réunion avec tous ces protocoles en place. Nous ne voulons pas faire cela pour la première fois aux essais olympiques. C’est donc bon pour elle d’être de retour dans un cadre de compétition. Je pense qu’il y a beaucoup de choses que nous pourrons retirer de cela.

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