Joseph Ducreux s’est peint à mi-bâillement dans ce tableau populaire au Getty

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Un peu de légèreté ne s’égarerait pas. Je veux dire, tu ne penses pas? Les choses peuvent devenir trop sérieuses dans les salles de nos grands musées d’art. Remerciez Dieu pour ces peintures hollandaises montrant ivrognes tombant dans les tavernes, pour les politiciens tordus de Daumier qui purgent dans leur propre corruption et pour Les visions de Hogarth d’aristocrates sans esprit, de serviteurs bâillants et de chaises renversées. Merci à Dieu aussi pour ce tableau de Joseph Ducreux au Getty Museum de New York.

Ducreux (1735-1802) a donné au roi de France Louis XVI le premier aperçu de sa future épouse, Marie Antoinette: Il avait été envoyé à Vienne pour peindre son portrait, en miniature, avant leur mariage. Le résultat fut un tel succès que Ducreux fut nommé premier peintre de la reine. Vingt-quatre ans plus tard, il dessine le dernier portrait de Louis XVI avant la décapitation du roi.

Cette image, cependant, n’est ni royale ni tragique. C’est un autoportrait – l’un des nombreux dans lesquels Ducreux (qui ressentait une grande affection, on soupçonne, pour son miroir) affecte des poses inhabituelles et essaie des expressions faciales destinées à communiquer la jalousie, la surprise, la moquerie ou, dans ce cas, la fatigue.

Mais c’est plus que de la fatigue, n’est-ce pas? C’est ce qui est merveilleux à ce sujet. Le geste de Ducreux, tout son comportement, est si extrême, si exagéré qu’il saute hors de sa propre catégorie pour devenir quelque chose d’unique – pas tout à fait caricature, pas tout à fait burlesque et plus ample qu’un simple exercice en studio.

La pseudoscience de physionomie – l’idée que les visages révèlent le caractère, l’intelligence (pensez «highbrow», «lowbrow»), la prédisposition héréditaire et même la criminalité – était largement répandue bien avant l’époque de Ducreux. S’appuyant sur des idées promulguées par la Giambattista della Porta italienne au début du XVIIe siècle, le volume de 1696 de Charles Le Brun, «Caractéristiques des émotions», a fourni un guide pour une vaste gamme d’expressions faciales. Celles-ci sont devenues la base d’un exercice de l’école d’art française appelé «tête d’expression» – des études de visages destinées à évoquer des états d’esprit particuliers.

La physionomie a été popularisée du vivant de Ducreux par Johann Kaspar Lavater, qui a écrit un tract illustré dans l’édition anglaise avec des dessins de William Blake et Johann Heinrich Fuseli de divers «types» de visage sur des arrière-plans neutres. Il est devenu disponible dans une édition de poche et était très recherché par les artistes. Certains contemporains de Ducreux, comme le sculpteur suisse Franz Xaver Messerschmidt, sont devenus fascinés par les expressions extrêmes. Ducreux – mais pas aussi éloigné que Messerschmidt – était enclin à pousser dans un territoire non conventionnel.

Ici, vous pouvez sentir la force presque de dislocation de la mâchoire de son bâillement. Les bras levés extravagants avec leurs doigts étrangement serrés semblent éclater hors de l’espace de l’image dans des directions diagonalement opposées. Sa bouche découverte et son ventre corpulent, qui pousse obscénément hors du cadre, signalent tous deux une merveilleuse indifférence à la convenance.

Chaque fois que j’ai vu l’autoportrait de Ducreux dans les galeries, il a été entouré d’admirateurs effarés. Ils rient, ils prennent des photos. Ils se sentent souvent obligés de s’étirer et de bâiller devant lui ou même de recréer l’image à la maison. (Vous pouvez trouver des exemples créatifs du phénomène sur les réseaux sociaux). C’est comme si la pose disgracieuse de Ducreux déchaînait le besoin que nous ressentons tous de sortir de l’attente de la société de nous conformer à certaines normes de décorum physique, comme de petits écoliers qui se balancent sur leur chaise ou des adolescentes exécutant TikTok se déplaçant derrière le dos de l’enseignant. Il y a des moments dans la vie où vous avez juste besoin de prendre plus de place.

Grands travaux, en bref

Une série mettant en vedette les œuvres préférées du critique d’art Sebastian Smee dans des collections permanentes aux États-Unis. «Ce sont des choses qui me touchent. Une partie du plaisir consiste à essayer de comprendre pourquoi. « 

Retouche photo et recherche par Kelsey Ables. Conception et développement par Junne Alcantara.



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