John White Alexander a peint «Repose», au Metropolitian Museum, à Paris sous l’influence de Whistler

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Les musées d’art sont remplis de photos d’hommes et de femmes nus, ce avec quoi je n’ai personnellement aucun problème mais qui, je le concède librement, peut créer de l’embarras et peut-être même du ressentiment. (Il n’y a rien de tel que de flâner dans les galeries grecques et romaines pour vous rappeler que vous n’êtes ni Hercule ni Aphrodite.) Il est donc rafraîchissant d’obtenir une explosion de sensualité forte et fraîche sans que personne n’ait exposé de peau.

Plein de courbes sinueuses, de couleurs riches et moelleuses et de tissu tendu, « Repos»Est l’une des œuvres d’art les plus sexy que je connaisse. Peint par John White Alexander à Paris en 1895, il est trempé dans une humeur d’indolence sombre.

En vérité, la peinture, accrochée au Metropolitan Museum of Art, est presque trop séduisante. En l’absence de toute note de grâce de gaucherie pour le sauver de sa propre splendeur éhontée, c’est une image qui a clairement des dessins sur vous. Mais cédez-y, dis-je. Pourquoi pas?

Alexander est né à Allegheny, Pennsylvanie. Orphelin en bas âge, il a été élevé par ses grands-parents et a commencé sa carrière en 1875 en tant qu’illustrateur pour Harper’s Weekly. Deux ans plus tard, il part en Europe, comme tant de peintres américains de sa génération. Il a étudié en Allemagne et a voyagé en Italie, où il a rencontré James McNeill Whistler, une influence majeure, et le romancier Henry James.

De retour aux États-Unis en 1881, Alexander travaille à New York comme illustrateur et portraitiste à succès. Mais il passe les années 1890 à Paris, désormais reconnu comme une star des deux côtés de l’Atlantique.

Comme John Singer Sargent, Alexander a été fortement influencé par les coups de pinceau rapides et fringants de Diego Velazquez et Frans Hals. Mais il est également tombé sous le charme de l’accent mis par Whistler, dans son «nocturnes » et « symphonies», Sur le design et la forme abstraite, et son accent musical sur l’humeur.

Le travail mûr de Whistler cachait toutes les preuves de son pinceau. Il a appliqué un pigment qu’il a dilué dans des quantités d’huile inhabituellement généreuses sur des sols crayeux et absorbants. Alexander a adopté des aspects de cette technique, l’ajustant vers ce que l’historienne de l’art Joyce Hill Stoner a appelé le «tissage» – «peinture frottée qui révèle le tissage de la toile ci-dessous dans le cadre de l’effet visuel global.»

Rapprochez-vous de «Repose» et vous pourrez voir à la fois le tissage de la toile et à quel point la peinture est fine et fluide. Une partie de l’effet sensuel de la peinture – son appel à notre sens du toucher – vient des quelques brèves poussées d’empâtement (peinture qui se détache de la surface): où la robe froissée se détache du corps de la femme à sa taille; autour des contours de son dos; et même sur ses dents.

«Repose» ressemble à un salut à un autre tableau avec le même titre – un portrait de 1871 du peintre Berthe Morisot par l’ami de Whistler Édouard Manet. Comme Manet, Alexander déploie des contrastes saisissants de noir et de blanc. Mais il fait de ces éléments graphiques forts quelque chose de plus explicitement conçu, éloignant l’image du réalisme et vers la suggestivité poétique du symbolisme.

Notez les rimes et demi-comptines qui relient les rayures noires de la robe et les contours de la femme avec le long nœud du canapé affaissé à l’arrière et le motif ornemental circulaire à gauche. Avec les magnifiques harmonies de couleurs, tout cela exprime une sorte de rêve d’intégrité, mais un rêve qui a juste assez de scintillement et de tortillements serpentins pour ne pas sombrer dans quelque chose de résolu et d’ennuyeux.

Chaque relation à long terme devrait être si chanceuse.

Grands travaux, en bref

Une série mettant en vedette les œuvres préférées du critique d’art Sebastian Smee dans des collections permanentes aux États-Unis. «Ce sont des choses qui me touchent. Une partie du plaisir consiste à essayer de comprendre pourquoi. « 

Retouche photo et recherche par Kelsey Ables. Conception et développement par Junne Alcantara.

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