Jessica Walter et George Segal ont personnifié une époque où les films grandissaient

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Mais pour les cinéphiles qui sont devenus majeurs dans les années 1970, Segal, décédé mardi à 87 ans, et Walter, décédé un jour plus tard à 80 ans, incarnaient une époque où les films ont grandi – alors que les vies des adultes, même dans leur plus haut niveau. , pourrait encore être un fourrage viable pour le cinéma grand public de haute qualité. En d’autres termes, une époque où le public n’avait pas encore été infantilisé dans un régime régulier d’évasion de bande dessinée et de fantaisie surnaturelle.

Bien avant que j’écrive professionnellement sur les films, Walter s’était gravée dans ma conscience, grâce à une performance qui se révélerait formatrice dans le développement de son personnage à l’écran superbement contrôlé. Dans le film de 1971 «Play Misty for Me», mieux connu sous le nom de premier réalisateur élégant et assuré de Clint Eastwood, Walter a dépeint Evelyn, une femme qui tombe amoureuse d’un disc-jockey joué par Eastwood, s’insinuant dans sa vie comme un guilleret, prototypique «Cool girl» qui apprécie le jazz, peut cuisiner un bon steak et a embrassé les bienfaits libidinaux de la révolution sexuelle.

Disons simplement que la relation se termine mal. En plus de prouver qu’Eastwood était un réalisateur doué, «Play Misty for Me» a engendré une série de psycho-thrillers centrés sur les femmes célibataires obsédées par la névrose et leurs victimes malheureuses (principalement des hommes), dont «Fatal Attraction» était la plus notoire. Comme «Misty», ce film était animé par un courant sous-jacent palpable d’animus anti-féministe. Evelyn de Walter était censée être la folle, mais c’était le personnage d’Eastwood qui était clairement hystérique.

Mordante, aigrie et sérieusement boop-shooby, Evelyn était un rôle juteux mais aussi ingrat. Elle personnifiait l’appréhension de la génération d’après-guerre à propos du mouvement des femmes du milieu du siècle, en particulier en ce qui concerne le libre arbitre. Une femme avec la maîtrise de soi pour identifier ce qu’elle veut – et le courage de le poursuivre – était apparemment plus facilement comprise comme une fonction de dérangement, de narcissisme anéantissant ou les deux.

Mais Walter a résisté au réflexe de jouer Evelyn comme une banshee du film B, ou une peste pathétique du mouvement féministe que le film caricature si floridement. Eastwood aurait pu la qualifier de monstre dans son émission d’horreur, mais Walter a renversé cette impulsion pour offrir une performance touchée par la vulnérabilité et l’étincelle sympathique de la compréhension mutuelle.

Segal et Walter ont travaillé ensemble à deux reprises, dans la comédie largement oubliée de Sidney Lumet de 1968 «Bye Bye Braverman» et sur un épisode de la sitcom «Just Shoot Me!» Bien sûr, Segal était surtout connu pour son portrait totalement intrépide d’un jeune professeur d’université hors de sa profondeur dans l’adaptation à l’écran de «Who’s Afraid of Virginian Woolf?» et des comédies romantiques aux pieds flottants comme «The Owl and the Pussycat». Mais ma performance Segal préférée était dans un film qui n’a jamais été canonisé de la même manière, même s’il méritait de l’être: dans «Loving», sorti en 1970, Segal joue Brooks Wilson, un illustrateur commercial qui travaille à Manhattan et vit en banlieue avec sa femme, Selma (Eva Marie Saint), et leurs deux filles.

Brooks est un avatar de la classique «crise de la quarantaine», un terme qui avait été inventé cinq ans plus tôt. Il a une liaison avec une femme beaucoup plus jeune. Il s’inquiète de son travail et de ses ambitions professionnelles. Il est heureux mais s’ennuie à la maison. La scène culminante du film se produit lors d’un cocktail WASPy Connecticut, où Brooks séduit la femme d’un ami et leur liaison est capturée sur une caméra de sécurité en circuit fermé pour que tous les fêtards puissent les voir.

«Loving» abordait certains des mêmes thèmes que «Play Misty for Me», y compris l’anxiété sexuelle nerveuse et la tectonique perfide du changement des rôles de genre. Mais « Loving » manquait de piqûre haineuse de « Misty ». Les fans du film ont longtemps souligné l’ADN que Brooks partage avec les anti-héros de John Cheever, John Updike et Jules Feiffer; ce parti culminant, avec ses archétypes de la licence louche des années 70, a anticipé la «tempête de glace» d’Ang Lee de 25 ans.

Dans son adaptation du roman de JM Ryan «Brooks Wilson Ltd.», Le réalisateur Irvin Kershner a observé les pavanés et les inquiétudes de son protagoniste avec cœur, esprit et sophistication. Segal aurait pu jouer Brooks de toutes les manières qui l’auraient fait passer pour un égoïste, superficiel, effrayant et carrément prédateur. Au lieu de cela, il a permis à Brooks d’être un anti-héros classique – un homme dont les pires impulsions n’étaient pas l’expression d’un mal inhérent mais des mêmes fragilités que tout le monde dans le public pouvait comprendre.

Il est intéressant de noter que «Play Misty for Me» et «Loving» concernaient ostensiblement les hommes. Mais chacun a fini par concerner les femmes, ne serait-ce que de manière oblique. L’un des gestes les plus subtils et les plus généreux de Segal dans «Loving» est de permettre à Saint’s Selma de devenir discrètement l’héroïne sage et vigilante de sa propre histoire: elle personnifiait la femme que Betty Friedan avait écrite environ sept ans plus tôt dans «La mystique féminine», Dans lequel elle a identifié« le problème qui n’a pas de nom », c’est-à-dire le sentiment insatisfaisant des femmes face à leur rôle d’épouse, de mère et rien d’autre. Dans «Play Misty for Me», Evelyn symbolisait sans doute les peurs sociétales les plus profondes de l’Amérique quant à ce que Selma pourrait devenir si elle lisait ce livre et le prenait à cœur.

On dit que chaque film devient finalement un documentaire, ne serait-ce que pour montrer aux générations futures le comportement de leurs ancêtres, ce qu’ils appréciaient et comment ils pensaient à la vie. C’est vrai pour « Play Misty for Me » et « Loving », bien qu’ils soient plus précieux comme vitrines pour les acteurs qui ont pris un rôle peu flatteur et l’ont transformé en quelque chose d’humain, voire d’humain: Walter en infusant Evelyn avec pathos, Segal en infusant Brooks avec une conscience de soi ironique. Si jouer à 90%, c’est écouter, voici deux pros accomplis, parfaitement à l’écoute de ce qui les entourait, de leurs co-stars à leur zeitgeist. Leurs personnages auraient peut-être été les signes avant-coureurs d’une apocalypse imminente, mais leur compréhension et leur compassion leur ont permis de sortir indemnes.

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