Jane Birkin est de retour avec un nouvel album, mais sa présence est éternelle

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«La première partie de la quarantaine était misérable d’être si isolée et solitaire», dit-elle, racontant l’année écoulée. Son accent londonien reste moelleux, une élocution nette issue de l’appartenance à une lignée d’acteurs de trois générations (qui est maintenant de quatre si vous incluez sa fille, Charlotte Gainsbourg). «Mon bulldog est mort et vous réalisez à quel point la société compte. Mais ce dernier moment, j’ai eu de la chance parce que vous pouvez faire des interviews et être à la télévision et aller dans les stations de radio. Donc, si quelque chose, j’ai eu beaucoup de contacts humains, c’est tout ce que j’aime.

Elle vient de sortir son dernier travail, l’élégiaque «Oh! Pardon Tu Dormais », son premier album de chansons originales en plus d’une décennie. Inspirées d’une pièce que Birkin a écrite au début des années 1990, les compositions orchestrales ont pris une gravité naturelle vers les angoisses de l’amour et de la mort, les spectres persistants de son ancien amant, Serge Gainsbourg, et la perte tragique de sa fille, la photographe Kate Barry. , qui est tombée de son appartement parisien du quatrième étage en 2013. (Le suicide a été soupçonné mais jamais confirmé.) Ce sont des séances exquises conformes aux traditions sonores qu’elle a lancées il y a un demi-siècle, mais imprégnées de la sagesse sombre d’une vie. entrant dans son hiver.

Les années qui avancent ne sont pas particulièrement charitables pour personne. Birkin a survécu à la perte de Gainsbourg, qui a continué à écrire des chansons pour elle jusqu’à sa crise cardiaque fatale en 1991. Quatre jours plus tard, son propre père est décédé. Le décès de Barry – la fille de Birkin de son premier mariage avec le compositeur britannique John Barry (surtout connu pour avoir composé le thème de James Bond) – l’a jetée dans un chagrin primordial et l’a amenée à s’abstenir de s’adresser publiquement à la mort jusqu’à cet album.

«Le seul moyen, vraiment, de se remettre [grief] est d’en faire autre chose », dit Birkin. «Vous avez de la chance si vous êtes écrivain ou réalisateur ou si vous êtes une actrice parce que vous pouvez en faire autre chose.»

Il y a près de 20 ans, Birkin a reçu un diagnostic de leucémie. Malgré sa rémission, la maladie chronique a causé des problèmes de santé récurrents au cours des décennies suivantes. Elle a terminé le chant pour «Oh! Pardon Tu Dormais »en février dernier, prévoyant qu’ils soient des pistes de démonstration; peu de temps après, la pandémie a mis le monde en pause, l’amenant à conserver en grande partie les versions originales de l’album. Les parties et l’instrumentation de l’orchestre ont été enregistrées à la fin de juin, mais à ce moment-là, Birkin est tombé malade et a dû être hospitalisé. Plutôt que de se plaindre de la maladie, Birkin savoure le souvenir de cette période, en voyant les visages des infirmières et en les entendant décrire le chaos d’être un travailleur de première ligne luttant contre la pire pandémie depuis un siècle.

«J’avais l’impression d’être dans la Première Guerre mondiale, où les infirmières et les médecins étaient tous en première ligne pour essayer de sauver les gens de la mort», se souvient Birkin de son traitement dans un hôpital parisien. «Des étudiantes en sciences infirmières de vingt ans m’ont raconté des histoires sur le fait de mettre les gens dans des sacs mortuaires, six et sept par jour. Les grands chirurgiens et médecins se mêlaient aux infirmières. C’était un peu comme être dans une zone de guerre. Ils recevaient constamment de nouvelles idées et travaillaient avec le peu qu’ils avaient. »

En ce qui concerne les expatriés britanniques qui s’installent en France, l’association de Birkin avec sa patrie d’adoption se classe là-haut avec celles d’Oscar Wilde, de James Joyce et du bref exil des Rolling Stones au début des années 70 pour éviter de payer les impôts britanniques. Elle s’y installe pour la première fois temporairement en tant qu’écolière à 15 ans, vivant dans le même pâté de maisons qu’Edith Piaf, dont la mort en 1963 a provoqué un flot de personnes en deuil – y compris un Gainsbourg d’avant la célébrité – pour fermer leur rue. Fille d’un ex-espion débonnaire de la Seconde Guerre mondiale et de l’actrice Judy Campbell, Birkin a définitivement décampé en France avec sa fille nouveau-née peu après la dissolution en 1967 de son mariage avec Barry. À ce stade, elle avait déjà joué un petit rôle dans le film new-wave de Michelangelo Antonioni, «Blow Up».

La première rencontre avec Gainsbourg fut un désastre mineur. C’était au début de 1968, et le fils d’émigrés juifs ukrainiens était devenu une superstar en France à la suite de sa victoire au Concours Eurovision de la chanson. L’histoire d’amour torride de Gainsbourg avec Brigitte Bardot s’était terminée sans cérémonie lorsqu’elle a décidé de retourner auprès de son mari, le riche industriel allemand playboy Gunter Sachs. Désolée de la perte de ce qu’il croyait être son véritable amour, Gainsbourg s’était retiré dans la résidence de ses parents et l’avait remplie de photos agrandies surdimensionnées de la magnifique ingénue française. Son duo sensuel avec Bardot, « Bonnie et Clyde», Est resté à quelques mois de devenir un hymne canonique du crossover français.

Entrez Birkin, une actrice pratiquement inconnue qui auditionne pour «Slogan», un film dans lequel Gainsbourg joue.

« Qu’est-ce que [Serge] voyez-vous descendre l’escalier? Moi dans une robe de bébé avec une frange stupide et un accent anglais, qui ne pouvait pas parler un mot de français », dit Birkin en riant. «Il y avait une scène dans le test d’écran sur une séparation, où j’ai pleuré des seaux. Serge trouvait vraiment révoltant de mélanger ma séparation avec John Barry dans le test d’écran. Il n’avait pas le temps pour ça, mais j’ai remarqué qu’il n’avait pas dit qu’il ne voulait pas de moi dans le film, ce qu’il aurait pu faire parce qu’il était la star.

Dans leurs interactions initiales, Gainsbourg était sarcastique et dédaigneux. Mais peu de temps après le début du tournage, le réalisateur a organisé un dîner dans la célèbre discothèque Chez Regine. Le fameux «Gainsbarre», son alter ego qui lui avait pratiquement craché du venin sur le plateau, a été échangé contre le personnage plus tendre qu’il cachait soigneusement. Lorsque l’orchestre s’est allumé dans un rythme rapide et saccadé, Birkin a tenté de l’entraîner sur la piste de danse. Il blanchit à l’offre et elle dansa seule. Quand ils sont descendus dans un nombre plus lent, elle l’a enrôlé avec succès sur le parquet.

«J’ai remarqué, à ma grande joie, qu’il était maladroit», dit Birkin, souriant à ce souvenir. «Il a marché sur mes pieds et j’ai pensé:« Comme c’est merveilleux. Un homme qui ne sait pas danser. C’est juste un miracle. À partir de cette seconde, j’ai réalisé que c’était une imposture, qu’il était en fait timide, drôle, sentimental, une joie d’être avec.

Alors que l’aube approchait après des arrêts dans une poignée d’autres boîtes de nuit, ils se sont enfoncés dans un taxi, où Gainsbourg lui a demandé s’il devait la déposer à son hôtel au bord de la Seine. Mais elle ne voulait pas que la soirée se termine. À ce moment-là, Birkin était déjà tombé follement amoureux.

«Je ne pouvais pas surmonter mon audace», dit Birkin. «Je pensais qu’il allait m’emmener chez ses parents ou quelque chose comme ça, mais il m’a emmené au Hilton, où l’homme derrière le bureau a dit: ‘Oh, même chambre que d’habitude, M. Gainsbourg?’ « 

Embarrassée par le manque de discrétion du greffier, Birkin se souvient vivement du voyage dans l’ascenseur, croisant les yeux et faisant des grimaces dans le reflet des portes. Dans la chambre, elle alla aussitôt se poudrer le nez, et sortit de la salle de bain pour trouver Gainsbourg parfaitement endormi sur le dos. Glissant une pancarte «Ne pas déranger» dans la porte pour l’empêcher de se verrouiller, elle a sauté dans un taxi, est allée à la pharmacie et a acheté «Yummy Yummy Yummy», le disque de nouveauté sur lequel elle avait dansé plus tôt dans la soirée. Rentrant furtivement dans la pièce, elle fourra le vinyle entre ses orteils et retourna à son propre hôtel.

«À partir de là, tout était un bonheur», dit-elle, rayonnante.

Entrevoir de vieilles photos de Jane et Serge, c’est entrer dans un sous-monde sophistiqué qui n’existe plus, un brouillard glamour d’excès matinal et de luxure possédée. Le couple n’a pas posé pour des tournages, ils ont livré la propagande des dieux. Jane, l’étourdisseur n ° 1 original: des lèvres en peluche légèrement entrouvertes pour révéler des dents parfaitement imparfaites, minces comme un domino et fumées dans ses iris bleus marbrés, le prototype avec lequel Kate Moss a couru. Serge, le nez romain et la menace basanée, les yeux séducteurs et hantés, Lord Byron chantonne des chansons obscènes.

Bien sûr, il y a eu beaucoup de controverse. En 1969, ils ont publié « Je t’aime . . . moi non plus», Un colloque érotique qui aurait pu faire rougir Prince. Birkin chuchote avec une rêverie charnelle et finit par éclater en gémissements orgasmiques. Initialement écrite et jouée avec Bardot, l’actrice a insisté pour que Gainsbourg garde leur version secrète, de peur que cela ne détruise son mariage. La version Birkin and Gainsbourg est devenue le premier single en langue étrangère à atteindre le n ° 1 au Royaume-Uni. Plusieurs autres pays l’ont interdit en raison de lois sur l’obscénité, qui ne font qu’amplifier son infamie hors-la-loi. (Pour toujours le provocateur, Gainsbourg a fini par faire «Lemon Incest», le duo scandaleux avec leur fille Charlotte qui a dominé les charts français à l’automne 1984.)

Mais si une seule œuvre met en valeur leur symbiose sui generis, c’est «Histoire de Melody Nelson». La «Lolita» de la pop gauloise, c’est un album qui distille l’allure nocturne et le charisme surnaturel du couple. Sexe sous forme de symphonie. Sorti le 24 mars 1971, le cycle de chansons conceptuelles d’un lecher poétique d’âge moyen écrasant sa Rolls-Royce Silver Ghost et romançant par la suite l’adolescent Nelson, a profondément impacté tout le monde, de Beck à Air, de Portishead à Pulp. Hormis son rire que Gainsbourg a subrepticement enregistré alors qu’elle se faisait chatouiller, Birkin n’apparaît que sur «Ballade de Melody Nelson. » Néanmoins, il existe comme le cœur battant de l’album, sa voix délicate et filigranée, transformant les syllabes du nom du personnage en une incantation hypnotique. C’est aussi Birkin sur la pochette immortelle de l’album, portant une perruque rouge et enceinte de quatre mois de Charlotte. D’où pourquoi son jean est déboutonné, un singe couvrant la bosse dans son ventre. Elle déposera plus tard l’animal en peluche pour l’enterrement aux côtés de Gainsbourg dans sa tombe.

«Ce n’était pas un succès, mais c’était toujours merveilleux», dit Birkin. «Serge a toujours eu 20 ans d’avance sur son temps. Il a redéveloppé la langue française en utilisant des mots anglais aussi rusés que l’eau froide. C’était juste une façon d’écrire extraordinairement moderne, et même en vieillissant, il a intuitivement compris comment être en phase avec les jeunes générations.

C’est peut-être pourquoi leur partenariat reste une idée fixe tant de décennies plus tard. L’héritage personnel de Birkin est sans égal. Elle a joué dans une série de films mémorables pour tous, de Jean-Luc Godard à Roger Vadim, ainsi que son ancien partenaire, Jacques Doillon (le père de sa fille, Lou, elle-même auteur-compositeur-interprète français de renom). Peut-être, le plus célèbre, Birkin a esquissé le prototype original du sac Birkin sur un sac de maladie d’avion. Elle s’était plainte au directeur général d’Hermès, Jean-Louis Dumas, qu’elle ne pouvait pas trouver un sac à main assez grand pour contenir toutes ses affaires, et il s’est juré d’en créer un pour elle. Il est depuis devenu l’un des articles de luxe les plus convoités de tous les temps, un nom inscrit dans d’innombrables chansons de rap. Plus tard, son travail philanthropique l’a conduite dans des missions humanitaires à Sarajevo, au Rwanda et au Myanmar. Mais la musique, que ce soit en solo ou avec Serge, reste la partie la plus vitale de son impact créatif.

«Quand elle chante, tout le monde sait que c’est Jane Birkin. Elle a un style tout à fait unique, à la fois très fragile et vraiment fort. C’est une survivante. . . étonnamment brillant et versé dans la poésie, les livres et le cinéma », dit Étienne Daho, le musicien français vénéré qui a étroitement collaboré avec Birkin sur« Oh! Pardon Tu Dormais. «Pour moi, Jane et Serge étaient un symbole de liberté. Écouter «Melody Nelson» à l’adolescence, c’était comme entrer dans un nouveau monde. C’est un chef-d’œuvre.

En ce qui concerne l’avenir, chaque fois que la vie normale (ou ce qui en reste) est autorisée à reprendre, Birkin a hâte de pouvoir interpréter ces chansons en personne, afin de permettre à la douleur du passé d’être alchimisée en autre chose, l’art comme forme de pierre des philosophes.

«Je pense que vous devez continuer à chercher», dit Birkin, réfléchissant à la signification de ce dernier demi-siècle en tant qu’immortel. « Je ne pense pas que vous puissiez trouver des choses facilement, du moins pour moi. »

Rappelant la vieille citation de Bob Dylan sur un artiste toujours en «état de devenir», Birkin se demande ce que cela signifie pour elle à ce stade.

«Je ne sais même pas si j’ai une prochaine évolution, personnellement», dit-elle avec un sourire rapide. « Mais je m’amuse bien dans celui-ci. »

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