James Levine, chef d’orchestre acclamé du Metropolitan Opera qui a fait face à des allégations d’abus, décède à 77 ans

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Le Dr Len Horovitz, son médecin personnel, a confirmé le décès mais n’a pas révélé la cause immédiate.

M. Levine était en état de santé précaire depuis plus d’une décennie, annulant plusieurs de ses performances après 2008 et subissant une opération de la colonne vertébrale. Même lorsqu’il dirigeait à partir d’un fauteuil roulant, il est resté une présence vigoureuse et infatigable dans la vie culturelle américaine bien au-delà du monde de l’opéra raréfié – largement considéré comme le chef d’orchestre le plus influent du pays depuis Leonard Bernstein.

Les accusations d’inconduite remontent à 1968 et font l’objet de discussions dans les cercles musicaux depuis le milieu des années 1970. Plusieurs organisations médiatiques s’étaient penchées sur les rumeurs au fil des ans, mais elles avaient été impossibles à confirmer. Cependant, au milieu d’un bilan national sur la façon dont les hommes puissants dans de nombreux domaines – y compris les arts, la politique et les affaires – ont abusé d’hommes et de femmes plus jeunes, M. Levine a fait l’objet d’une attention renouvelée. Dans une déclaration écrite, il a qualifié les allégations de «non fondées. Comme l’attesteront quiconque me connaît vraiment, je n’ai pas vécu ma vie d’oppresseur ou d’agresseur.

Le Met a viré M. Levine en mars 2018, après une enquête interne, affirmant que la société avait «découvert des preuves crédibles selon lesquelles M. Levine s’était livré à un comportement sexuellement abusif et harcelant envers des artistes vulnérables au début de leur carrière, sur lesquels M. Levine avait autorité.

M. Levine a alors poursuivi le Met pour 5,8 millions de dollars et le Met a contre-attaqué. Un règlement a été conclu à l’été 2020, les deux parties ayant juré de conclure un accord de confidentialité. En septembre, le New York Times a révélé que M. Levine avait reçu 3,5 millions de dollars pour partir.

Au sommet de sa carrière, M. Levine était le directeur artistique non seulement de la compagnie d’opéra la plus célèbre de l’hémisphère occidental, le Met, mais aussi du Boston Symphony Orchestra, qui compte parmi les institutions les plus prestigieuses du genre. En 1983, le magazine Time le met en couverture, l’appelant «Le meilleur maestro américain» et il est apparu en face de Mickey Mouse dans «Fantasia 2000», la suite de Disney au classique du film original.

Avec son désordre touffu de cheveux grisonnants et de gestes de balayage, il était une figure immédiatement reconnaissable pour quiconque avait déjà regardé la télévision publique pour le voir diriger des chevaux de guerre classiques, ainsi que des œuvres plus avant-gardistes. Il respirait le contrôle et l’excitation à propos de la musique qu’il dirigeait – peu importe combien de fois il avait vu Violetta dépérir dans «La Traviata» ou l’héroïne du titre sauter à sa mort dans «Tosca».

Dans un domaine qui dépend fortement des donateurs et de fidèles abonnés, M. Levine a attiré des centaines de personnes au Met pour performance après représentation, année après année, alors même que les chanteurs les plus anciens devaient se retirer.

Il a guidé des artistes vénérés tels que Luciano Pavarotti, Plácido Domingo, Jessye Norman, Cecilia Bartoli et Kiri Te Kanawa et s’est forgé une réputation comme l’un des chefs d’orchestre et accompagnateurs les plus solidaires dans le domaine. «Je pourrais aller là où ils paient quatre ou cinq fois ce que je reçois au Met», a dit un jour Domingo. «Mais les autres endroits n’offrent pas la possibilité de travailler avec Jim.»

M. Levine a passé la majeure partie de sa carrière – plus de quatre décennies et 2 555 apparitions sans précédent – au Met. Il avait 27 ans lorsqu’il fit ses débuts dans la compagnie en 1971 et fut bientôt nommé chef d’orchestre principal. Il a été nommé directeur musical en 1976 et a été élevé au poste de directeur artistique en 1986. Il y a dirigé pour la dernière fois juste au moment où les accusations d’abus ont éclaté, le 2 décembre 2017. Peut-être à juste titre, il a dirigé la Messe Requiem de Verdi – une commémoration musicale de les morts qui avaient déjà été programmés – au lieu d’un opéra.

Au cours de son mandat, il a été crédité d’améliorer considérablement l’orchestre. Il l’a transformé d’un «house band» passable en un ensemble étincelant que certains critiques et auditeurs considéraient comme le meilleur à New York – voire mieux, parfois, que le New York Philharmonic, parmi les plus anciennes organisations musicales encore en vie aux États-Unis.

De la fin des années 1970 aux premières années du 21e siècle, M. Levine a passé plus de sept mois par an avec le Met et y a dirigé de nombreuses premières représentations. Ils comprenaient les premières de la compagnie de «Idomeneo» longtemps négligée de Mozart et du chef-d’œuvre moderne jadis choquant d’Alban Berg «Lulu», ainsi que des premières mondiales telles que «The Ghosts of Versailles» de John Corigliano, la première nouvelle œuvre présentée par le Met en près d’un quart de siècle, en 1991.

Pourtant, M. Levine était tout aussi à l’aise dans le répertoire d’opéra standard – dans les œuvres plus familières de Mozart, ainsi que Verdi, Wagner, Bizet, Puccini et Richard Strauss – et dans les symphonies de Beethoven, Brahms et Mahler. Rares sont les chefs d’orchestre de son temps, voire aucun, excellents dans un si vaste éventail de musique.

Après la première représentation de M. Levine au Met, dirigeant la mezzo-soprano Grace Bumbry à ses débuts en 1971 en tant que Tosca de Puccini, le violoniste et violon solo chevronné Raymond Gniewek s’est précipité dans les coulisses. Il a dit à M. Levine que c’était la représentation la plus excitante de la maison depuis que le vénéré Herbert von Karajan avait été chef invité quelques années plus tôt.

Coach et thérapeute

M. Levine a dit qu’il a abordé l’art de la direction d’orchestre en tant qu’enseignant, entraîneur et thérapeute, et il s’est concentré, en grande partie, sur les besoins du chanteur.

«Ce qu’un chanteur fait est lié à la sensation», a-t-il déclaré à Newsday en 1996. «C’est complètement différent de quelqu’un dont l’instrument est en dehors de son corps. Lorsque vous entraînez un chanteur, vous entendez et le chanteur ressent. Il est presque impossible pour un chanteur de faire un changement dramatique simplement parce que vous lui demandez de le faire. Et si vous lui demandez de changer quelque chose, ce sera très rarement quelque chose qui va mieux au début.

Son travail, a-t-il dit, consistait à convaincre ce sentiment.

«J’ai appris quelque chose de lui que je ne pouvais obtenir de personne d’autre: l’énergie de la phrase», a déclaré Pavarotti à Newsday. «J’ai toujours été romantique, voire mélancolique. Avec lui, je suis plus vital.

En 1996, M. Levine a dirigé les «Trois ténors» – Domingo, Pavarotti et José Carreras, qui avaient tous chanté avec lui au Met – lors d’une tournée multi-villes. Les récitals précédents, à Rome et à Los Angeles, sont devenus la base de l’un des disques et vidéos classiques les plus réussis sur le plan commercial de tous les temps.

Les compétences de M. Levine en tant que bâtisseur d’orchestre ont fait de lui un candidat naturel en 2001 pour succéder à Seiji Ozawa en tant que directeur musical du Boston Symphony Orchestra. Il est devenu le 14e directeur musical de la symphonie et le premier des 120 ans d’histoire de la symphonie à ne pas être né à l’étranger.

Mais il y avait des signes que M. Levine avait des problèmes de santé, qui ont été décrits comme une sciatique, des problèmes de dos et ce que le conducteur a qualifié de «tremblements intermittents». Il a nié les rumeurs récurrentes de la maladie de Parkinson.

En mars 2006, M. Levine a trébuché et est tombé sur scène lors d’une ovation debout à Boston, après quoi il a cédé les concerts d’abonnement restants de la saison à son chef adjoint. De nombreuses feuilles étendues ont suivi. La direction est devenue agitée et lorsqu’il a annulé tous ses engagements à Boston au début de 2011, laissant à nouveau l’orchestre sans gouvernail, il a été persuadé de démissionner.

Il annulait également de plus en plus de performances au Met. En septembre 2011, après une chute pendant ses vacances au Vermont, M. Levine s’est retiré pour le reste de la saison et l’année suivante.

En 2013, il est revenu pour diriger le Metropolitan Opera Orchestra depuis un fauteuil roulant motorisé sur une plate-forme spécialement conçue.

Sa performance en septembre de Mozart « Alors fais-les tous » était un événement très attendu, et M. Levine a rencontré le moment avec un spectacle de quatre heures qui a ébloui les critiques.

Le critique musical du Financial Times, Martin Bernheimer, a salué la capacité de M. Levine à tirer «la propulsion, la proportion, la chaleur et l’élévation». L’orchestre a joué pour lui avec une virtuosité inspirée et, sous son impulsion, un sextet de chanteurs inégaux s’est réuni en un ensemble sensible.

La détérioration de l’état de santé de M. Levine continuant de remettre en question ses responsabilités en matière de performance, le Met a annoncé en avril 2016 que M. Levine quitterait ses fonctions de directeur musical et assumerait le nouveau rôle de directeur musical émérite.

Un début à 10 ans

James Lawrence Levine est né à Cincinnati le 23 juin 1943. Son père, Lawrence, a travaillé pendant un certain temps à diriger un orchestre de danse sous le nom de Larry Lee. Sa mère, l’ancienne Helen Goldstein, était une actrice qui est apparue à Broadway à la fin des années 1930 sous le nom d’Helen Golden.

Le plus jeune Levine a déclaré que son introduction à la musique avait commencé à 3 ans, en partie pour surmonter un bégaiement.

«Quand j’étais petit, j’avais l’habitude de tendre la main et d’essayer de jouer du piano quand je passais», a-t-il déclaré à NPR. «Et moi aussi, à ce moment-là, je pouvais chanter un air de manière cohérente, mais j’avais un très fort obstacle à la parole. «Et quand mes parents ont dit au médecin: ‘Qu’en pensez-vous?’ il a dit: «Eh bien, qu’est-ce qui l’intéresse? Et quand ils leur ont parlé de mes coups au piano, il a suggéré des cours de piano.

Le bégaiement disparut bientôt et son intérêt pour le piano s’approfondit.

À l’âge de 9 ans, il «mettait en scène» des opéras à la maison dans une salle de théâtre de marionnettes, chantant toute la partition par lui-même. À 10 ans, il fait ses débuts avec la Symphonie de Cincinnati en tant que soliste dans une interprétation du Concerto pour piano n ° 2 de Mendelssohn.

Après avoir terminé des études de piano et de direction en 1964 à la Juilliard School de New York, M. Levine est devenu un assistant du notoirement exigeant George Szell, un chef d’orchestre d’origine hongroise qui avait transformé le Cleveland Orchestra en une organisation de premier ordre.

Szell, a déclaré M. Levine au Christian Science Monitor, «avait l’habitude de me tester à sa manière. Je me tenais seul dans une pièce, face à lui, et il me demandait de diriger telle ou telle pièce et de chanter avec elle. «Très bien, disait-il, c’est la première partie de flûte, maintenant la deuxième clarinette. Et que dire de l’accélérando dans ce passage. . . ? ‘

«C’était vraiment quelque chose, être un orchestre devant ce grand homme redoutable et passer à travers ses pas», a-t-il ajouté. «Mais je suis arrivé là-bas en m’attendant à cela, et le résultat a été que nous nous entendions bien, et il a continué à me donner toutes sortes d’encouragements et de recommandations.

Sa formation s’est avérée une aubaine pour les chanteurs du Met. Mais en dehors de la scène, notent de nombreux auteurs et chanteurs d’opéra, M. Levine était difficile à connaître et connu pour son malaise face à la confrontation. Il revint par exemple au directeur général du Met, Joe Volpe, en 1994, de renvoyer la soprano Kathleen Battle pour comportement perturbateur.

«Jimmy veut que tout le monde l’aime tellement qu’il est incapable de faire face à certaines réalités», a déclaré un jour la soprano Roberta Peters au New York Times. « Il ne peut pas supporter de donner de mauvaises nouvelles, mais finalement les mauvaises nouvelles vous rattrapent, et c’est plus difficile à accepter. »

En plus de son travail au Met, M. Levine a joué ou enregistré avec le Chicago Symphony, le Berlin Philharmonic, le Vienna Philharmonic et de nombreux autres grands orchestres. De 1999 à 2004, il a été chef d’orchestre de l’Orchestre philharmonique de Munich.

Les survivants comprennent une sœur, selon Horovitz.

En 2002, M. Levine faisait partie des récipiendaires du Kennedy Center Honors. Le prix citait sa carrière «faisant de la musique et du théâtre d’une excellence inégalée et d’une beauté sublime». Un tel langage de bravoure, a-t-il dit, était le résultat d’un raffinement persistant au cours de chaque répétition et représentation pendant des décennies.

Il n’était pas un preneur de risque, a-t-il dit un jour à un intervieweur, mais s’efforçait de tirer de la musique «le beau, le noble et le puissant».

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