Grace Hartigan a peint l’amour de sa vie dans «Frank O’Hara, 1926–1966» au Smithsonian American Art Museum

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«Je préfère la maison / brûler que nos flammes s’éteignent», a écrit Frank O’Hara dans un poème qu’il a intitulé «Carte de Noël à Grace Hartigan. » Hartigan était l’une des plus grandes stars du firmament de la scène artistique du centre-ville de New York dans les années 1950. Elle a peint «Frank O’Hara, 1926-1966», qu’elle a donné au Smithsonian American Art Museum après la mort d’O’Hara à 40 ans après avoir été heurtée par une jeep sur une plage de Fire Island.

O’Hara brûlait vivement. Poète, dramaturge, critique et commissaire, il était aussi, dans les mots de critique d’art Peter Schjeldahl, une « source d’énergie universelle dans la vie des quelques centaines de personnes les plus créatives d’Amérique. »

Hartigan, lui aussi, a libéré une vitalité extraordinaire dans l’art américain d’après-guerre. Féroce et resplendissante, elle avait une aura de confiance suprême. Sa «volonté», a écrit Jenni Quilter dans la London Review of Books, «était une chose d’une terrible beauté». Elle s’est mariée pour la première fois à 19 ans et a accouché l’année suivante. Mais ayant décidé, à 26 ans, de devenir artiste, elle a laissé son garçon avec sa belle-famille, a déménagé au centre-ville de New York et n’a pas revu son fils pendant 30 ans.

Sa relation avec O’Hara, magnifiquement décrite dans «Les femmes de la neuvième rue», A été l’une des plus fascinantes et des plus intenses des annales de New York après la Seconde Guerre mondiale. «Grace», écrivait Gabriel, «aurait beaucoup d’hommes dans sa vie – quelques-uns d’entre eux qu’elle épouserait même – mais le l’homme, l’amour de sa vie, serait Frank O’Hara.

L’auteur de poèmes indélébiles qui piquaient les événements quotidiens avec des éclairs de chaleur, O’Hara a également écrit des critiques d’art et a défendu ses artistes préférés. « Si vous étiez proche de lui », a déclaré son ami Michael Goldberg, « Frank vous a forcé à vivre à une intensité terriblement élevée. »

Il a rencontré Hartigan en 1951, l’année où il a déménagé à New York et a trouvé du travail de bureau au Museum of Modern Art. Ce n’est que l’année suivante, après la mort de la tante bien-aimée d’O’Hara (également appelée Grace) et une rupture avec sa mère, que le poète et le peintre se sont vraiment liés. «Nous sommes tombés amoureux», a expliqué Hartigan. «Si un homosexuel et un hétérosexuel pouvaient être amoureux, c’était tomber amoureux.»

Hartigan voulait ce que la plupart des artistes veulent: que l’art et la vie s’intensifient. Elle détestait la seconde main. «L’une des choses les plus difficiles de toutes», expliqua-t-elle un jour, «n’est pas que le tableau soit une représentation de l’événement mais de l’événement lui-même. C’est la différence entre le grand art et l’art médiocre.

«Frank O’Hara, 1926-1966» est définitivement un événement. Mesurant 6,6 sur 6,6 pieds, il est plein d’énergies comprimées, de formes de rimes et d’un sentiment général d’enchevêtrement énergétique. Ce qui semble juste approprié. Tout comme O’Hara – la figure sinueuse et tortueuse à droite – écrivait des poèmes sur Hartigan, il était son modèle préféré. Ils ont même collaboré, sur un projet appelé «Des oranges”- 12 textes d’O’Hara incorporés dans des peintures de Hartigan.

Tout le monde dans la scène artistique du centre-ville à cette époque lisait les existentialistes. Si la lutte pour vivre authentiquement était implacable, elle était particulièrement aiguë pour les femmes, qui se battaient dur pour être prises au sérieux – et à leurs propres conditions – dans des contextes où règne un machisme nocif. Après avoir lu l’un des hommages poétiques d’O’Hara, «Portrait of Grace», Hartigan lui dit: «Je suis tellement confus à propos de moi-même, comme si seules les peintures étaient réelles. Le poème d’O’Hara, a-t-elle poursuivi, «me fait vivre».

La confiance avec laquelle O’Hara se tenait sur sa propre ombre déteignait sur Hartigan. Dans le prolongement de leur amitié naissante, elle s’est imposée en tant qu’artiste.

En 1953, Alfred Barr, le directeur du Museum of Modern Art, a participé à la troisième exposition personnelle de Hartigan au Galerie Tibor de Nagy, a enlevé l’une de ses peintures du mur et l’a renvoyée au MoMA. O’Hara, qui travaillait à la réception du musée, a été témoin de cet aveu mémorable et s’est assuré que tout le monde en avait entendu parler. Avec le soutien d’O’Hara, Hartigan, écrit Gabriel, «a atteint un niveau de notoriété que peu d’artistes des deux sexes ont atteint.

Mais environ six ans avant la mort d’O’Hara, Hartigan rencontrait des vents contraires. Elle avait décidé d’épouser un jeune professeur agrégé d’épidémiologie à l’Université Johns Hopkins et de déménager à Baltimore. Baltimore était l’endroit où O’Hara est né; c’est aussi là que la réputation de Hartigan s’est plus ou moins éteinte. Son thérapeute pensait que sa relation avec O’Hara était vouée à saper ce dernier mariage, alors Hartigan – incendiant la maison – lui a écrit une lettre à Dear John. Adios.

Le poète et le peintre ne s’étaient réconciliés que récemment lorsqu’il a été tué sur Fire Island. Hartigan a peint ce tableau en sa mémoire. La pierre tombale d’O’Hara à Long Island se trouve à quelques mètres de celle de Jackson Pollock et comprend un vers de son poème, «In Memory of My Feelings»: «Grace / to be born and live as diverse as possible.»

Grands travaux, en bref

Une série mettant en vedette les œuvres préférées du critique d’art Sebastian Smee dans des collections permanentes aux États-Unis. «Ce sont des choses qui me touchent. Une partie du plaisir consiste à essayer de comprendre pourquoi. « 

Retouche photo et recherche par Kelsey Ables. Conception et développement par Junne Alcantara.

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