Gonzaga frappe son billet pour le Final Four

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Mobley a brillé tout au long de cette saison et dans le tournoi masculin de la NCAA, mais dans un match Elite Eight contre les Bulldogs, la deuxième tête de série de Gonzaga avec un bandeau, Drew Timme, a rapidement revendiqué cette région comme son territoire. La défense du sud de la Californie, avec toute sa hauteur et sa longueur, ne pouvait pas faire grand-chose pour contenir l’attaque prolifique de Gonzaga, et les chevaux de Troie se sont effondrés sur le chemin d’un 85-66 défaite Mardi en finale de la région ouest au Lucas Oil Stadium.

Avec Timme dans la peinture et Jalen Suggs hors pair de première année à peu près partout ailleurs, les Bulldogs ont continué leur course dominante. Cette nuit-là, ils ont fait paraître les choses sans effort, comme si les chevaux de Troie, sixième tête de série, n’étaient qu’un autre adversaire à franchir. Les Bulldogs (30-0) n’ont jamais été menacés alors qu’ils se dirigeaient vers le Final Four. Le premier titre national du programme est à seulement deux victoires à l’extérieur, avec une demi-finale prévue samedi contre la tête de série n ° 11 UCLA, qui a étonné le Michigan, tête de série, lors du dernier match de la nuit. Et jusqu’à présent cette saison, perdre est un concept étranger aux Bulldogs.

«C’est un sacré accomplissement», a déclaré l’entraîneur Mark Few. «Nous allons le prendre et le savourer pour ce qu’il est. Cela ne diminue pas notre désir de gagner ce match, le prochain match ou de gagner deux autres matchs. Nous sommes assez sages pour savoir que ce sont des moments vraiment, vraiment spéciaux.

L’offensive de Gonzaga, habilement facilitée par Suggs, se révéla une fois de plus douce et mortelle. Les Bulldogs n’ont pas engagé leur premier chiffre d’affaires jusqu’à ce qu’il ne reste qu’environ une minute en première mi-temps. À ce moment-là, ils avaient déjà réalisé 19 paniers sur 12 passes décisives, bon pour 45 points et une avance monstrueuse. Toute la soirée, la défense de la Californie du Sud n’a pas fait grand-chose pour perturber le flux de Gonzaga.

La présence dominante de Timme au plus bas l’a conduit à un record d’équipe de 23 points sur un tir de 10 contre 19. Corey Kispert et Suggs, avec 18 points chacun, l’ont rejoint à deux chiffres. Kispert, un Américain senior, a réussi trois tirs de profondeur et a eu une poignée d’autres bons regards qui ne sont pas tombés. Suggs, le meneur vedette, a ajouté huit passes et 10 rebonds, enregistrant presque un triple-double. Même avec une performance de tir en seconde période qui ne correspondait pas à l’éclat de la première, les Bulldogs ont livré une autre sortie complète.

«Nous avons travaillé ensemble toute la nuit, sans laisser le ballon devenir trop collant», a déclaré Suggs. «Nous avons vraiment fait du bon travail, surtout en première mi-temps, en brisant cette zone [defense] vers le bas. »

Les Bulldogs ont terminé avec 46 points dans la peinture, alimentés par Timme mais avec des contributions de tout le roster. Les chevaux de Troie (25-8) n’ont bloqué aucun tir, et ils ont été dépassés 41-29. Les Bulldogs n’avaient guère besoin d’aide à partir de trois points – ils ont réussi 7 tentatives sur 21 – en raison de leur assertivité à l’intérieur et d’un jeu de milieu de gamme exquis. Gonzaga avait le meilleur pourcentage de buts sur le terrain à deux points du pays (63,9 pour ce match), et l’USC avait la meilleure défense à deux points (41,5 pour cent). Lorsque ces deux forces ont convergé dans l’Elite Eight, la polyvalence des Bulldogs l’a emporté.

«Je sais que certaines personnes s’inquiétaient de la façon dont il allait gérer la taille là-dedans», a déclaré peu de gens à propos de Timme. «Mais je pense que notre staff, Drew et ses coéquipiers savaient qu’il allait bien se passer. Il a fait face à beaucoup, beaucoup, beaucoup de gros alignements et de bloqueurs de tir et autres. Il trouve toujours un moyen d’arriver à son tir.

La défense de Gonzaga, souvent la pièce négligée dans sa saison invaincue, a secoué les Troyens en forçant 10 revirements et en gardant bien le périmètre. Lors des trois victoires de tournoi du sud de la Californie, les chevaux de Troie ont tiré mieux que 50% à longue distance. Ils ont réalisé au moins 10 trois points lors de leurs deux victoires précédentes, contre l’Oregon et le Kansas. Contre les Bulldogs, les chevaux de Troie n’ont fait que 4 des 15 tentatives.

Moins de cinq minutes après le début du match, Bert Smith, l’un des officiels, a semblé perdre connaissance et tomber sur le court près du banc de Gonzaga. Il a été immédiatement soigné par le personnel médical dans une arène silencieuse. Quelques minutes plus tard, Smith s’assit et était alerte. Il a quitté l’arène assis sur une civière et le jeu a repris avec un arbitre de réserve rejoignant l’équipe d’arbitrage. Smith n’a pas eu besoin d’être hospitalisé, a déclaré un porte-parole de la NCAA, et les joueurs des deux équipes se sont regroupés après la scène inquiétante.

«J’étais juste choqué et effrayé pour lui», a déclaré Few. «Mais j’ai pu mettre ma tête là-dedans un peu et voir qu’il parlait et cohérent et j’ai essayé de dire une prière rapide pour lui et lui a souhaité le meilleur. Je viens de dire aux gars que nous devons continuer à faire ce que nous faisions avant cela.

La formation de départ du sud de la Californie est parmi les plus grandes du pays, avec quatre joueurs d’au moins 6 pieds 7 pouces. Les efforts des chevaux de Troie aux deux extrémités du sol sont ancrés par Mobley, un étudiant de première année de 7 pieds qui a mené l’équipe au score (16,4 points) et sur les planches (8,7 rebonds). Son frère, Isaiah, deux ans plus âgé et légèrement plus petit, renforce l’effort de l’équipe dans la peinture avec une aptitude similaire.

Les Mobleys ont mené les Trojans mardi soir – 17 points pour Evan et 19 pour Isaiah – mais le sud de la Californie n’a tiré que 38,7%. Les chevaux de Troie n’avaient aucune réponse à l’équilibre et à la rondeur de Gonzaga. Ni l’un ni l’autre n’a d’autre adversaire. À chaque performance, l’écart entre les Bulldogs et le terrain semble de plus en plus marqué.

Les Bulldogs ont disputé six Sweet 16 consécutifs, et cette année, ils ont remporté leur quatrième apparition en Elite Eight dans cette séquence. Malgré cette domination, Gonzaga n’avait fait qu’une seule fois le Final Four – en 2017, lorsque il a perdu contre la Caroline du Nord dans le match pour le titre national. Ces Bulldogs, qui ont maintenant remporté les 30 matchs cette saison et qui n’ont patiné qu’une seule fois avec une marge à un chiffre, se rapprochent progressivement de ce qui serait la fin parfaite de leur saison déjà excellente.

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