Glynn Lunney, directeur de vol de la NASA qui a aidé à sauver la mission Apollo 13, décède à 84 ans

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Le décès a été annoncé dans un communiqué de la NASA. Il avait été traité pendant plusieurs années pour une leucémie.

M. Lunney a rejoint le programme spatial à ses débuts dans les années 1950 et a aidé à développer le vaisseau spatial Mercury utilisé dans les premiers vols avec équipage américain au début des années 1960. Il a été la quatrième personne choisie pour être directeur de vol de la NASA, un travail qu’il a décrit comme le «chef de tout ce qui se passait dans le contrôle de mission, et de tout ce qui allait aux équipages de conduite sous forme de recommandations et de décisions.»

Il était un protégé tellement dévoué de Christopher C. Kraft Jr., le célèbre directeur des opérations aériennes de l’agence spatiale, qu’il était parfois appelé «le fils de Chris Kraft».

M. Lunney était une figure de proue des coulisses des programmes de vol avec équipage Gemini et Apollo des années 1960. En 1968, il est devenu le chef du bureau du directeur de vol de la NASA, chargé de superviser d’autres directeurs de vol et de former les nombreux contrôleurs de vol et ingénieurs qui travaillaient dans ce qui est maintenant le Johnson Space Center à Houston.

Il était l’un des quatre directeurs de vol d’Apollo 11, la mission de 1969 au cours de laquelle les astronautes Neil Armstrong et Edwin «Buzz» Aldrin sont devenus les premiers à poser le pied sur la lune.

L’année suivante, il était l’un des quatre directeurs de vol d’Apollo 13, avec Milton Windler, Gerald D. Griffin et Eugene Kranz. La mission, avec les astronautes Jim Lovell, Fred Haise et Jack Swigert, devait se rendre sur la lune.

Ils étaient à 80% du chemin de leur destination le 13 avril 1970, lorsque «nous avons tous entendu un bang assez important», a déclaré plus tard Lovell. Il s’est avéré que les fils d’un ventilateur avaient heurté du métal à l’intérieur de l’un des deux réservoirs d’oxygène du vaisseau spatial, provoquant une explosion.

«Houston», a déclaré Swigert de façon mémorable au contrôle de mission, «nous avons eu un problème ici.»

Avant le début du quart de travail de M. Lunney vers 22 heures, il a dit plus tard dans un Documentaire de la NASA, «Nous étions bien conscients que nous avions un gros problème entre nos mains. C’était mortel. Il ne s’agissait pas d’atterrir sur la lune au bon endroit. C’était une question de survie.

Kranz, qui a été représenté dans le film de 1995 «Apollo 13» par Ed Harris, est à juste titre reconnu pour son calme sous la pression et pour son travail pour sauver la mission du désastre. En réalité, il a fallu un effort des quatre directeurs de vol et des dizaines de contrôleurs de vol pour diagnostiquer le problème et trouver un moyen de ramener Apollo 13 en toute sécurité, sur 250 000 miles d’espace.

(M. Lunney n’a pas apprécié le film: « Ils ne m’ont accordé aucun crédit pour le travail que j’ai fait », a-t-il déclaré en 2019. « En fait, si vous regardez le film, vous verrez Je suis en quelque sorte dépeint comme un larbin. »)

Après le premier rapport de détresse du 13 avril, M. Lunney et son équipe ont travaillé pendant 14 heures d’affilée, qualifiant cela de «nuit la plus longue» de l’histoire du programme spatial.

«J’ai eu une brève période où la gravité du problème a vraiment frappé à la maison», a-t-il déclaré dans un Histoire orale de la NASA. «Pour la première et la seule fois en 10 ans d’expériences sur console en entraînement et en vols réels, j’ai eu le sentiment que le fond tombait sous moi et que mon ventre se dirigeait vers ce trou noir. . . . Mais les 10 années d’expérience ont commencé et il m’a fallu environ 10 à 20 secondes pour revenir de cet endroit. Personne d’autre n’a même semblé le remarquer.

Le système électrique du module de commande tombant en panne, les trois astronautes se sont déplacés vers le plus petit module lunaire, un vaisseau fragile construit pour seulement deux. Apollo 13 a fait le tour de la lune, puis a effectué une correction de cap en retournant vers la Terre. Selon certains calculs, le vaisseau spatial serait à court de carburant avant de pouvoir revenir. Ses systèmes de guidage et radio ont été utilisés avec parcimonie pour préserver la puissance de la batterie et la diminution des approvisionnements en oxygène et en eau. Les astronautes ont passé plus de trois jours à des températures à peine au-dessus de zéro.

M. Lunney a examiné cinq possibilités pour savoir où l’Apollo devrait atterrir avant de conclure que le meilleur plan était de faire descendre le vaisseau spatial dans l’océan Pacifique, à proximité de navires et d’hélicoptères de la marine américaine.

Avant la rentrée de l’engin dans l’atmosphère terrestre, l’équipage est retourné au module de commande car il disposait d’un bouclier thermique pour le protéger des températures extrêmement élevées. Le module lunaire, où les astronautes s’étaient enfermés pendant des jours, a été largué. Une grande partie du monde regardait à la télévision lorsque le vaisseau spatial paralysé s’est écrasé le 17 avril.

«Pendant quatre jours,» l’épouse de Lovell, Marilyn, a dit, «je ne savais pas si j’allais être une épouse ou une veuve.

Toute l’équipe de soutien à Houston, y compris M. Lunney, a reçu la médaille présidentielle de la liberté. L’astronaute Ken Mattingly, qui a été évacué du vol en raison d’une possible exposition à la rougeole, a plus tard qualifié le leadership imperturbable de M. Lunney de son équipe de pilotage de «professionnalisme à son meilleur, absolument la performance la plus magnifique que j’aie jamais vue».

Glynn Stephen Lunney est né le 27 novembre 1936 à Old Forge, Pennsylvanie. Son père était mineur de charbon et soudeur, sa mère ménagère.

Après deux ans à l’Université de Scranton en Pennsylvanie, M. Lunney a été transféré à l’Université de Detroit (aujourd’hui l’Université de Detroit Mercy), où il a étudié l’ingénierie et a participé à un programme de formation coopérative avec un précurseur de la NASA. Il rejoint l’agence spatiale après avoir obtenu son diplôme en 1958.

M. Lunney a été directeur de vol pour plusieurs missions Gemini avant de travailler sur le programme Apollo. Il était directeur technique du projet Apollo-Soyouz en 1975, lorsque des astronautes américains et soviétiques se sont liés dans l’espace. Il a ensuite travaillé sur les projets de Skylab et de navette spatiale avant de quitter la NASA en 1985. Il a travaillé dans les programmes spatiaux de Rockwell International et United Space Alliance jusqu’à sa retraite en 1998. Un de ses fils, Bryan Lunney, est également devenu directeur de vol de la NASA.

Les survivants comprennent son épouse depuis 1960, l’ancienne Marilyn Kurtz de Clear Lake; quatre enfants; deux frères; une soeur; et 12 petits-enfants.

Dans son histoire orale de la NASA, M. Lunney a considéré le sauvetage dramatique d’Apollo 13 comme «le meilleur travail d’opération que j’ai jamais fait ou que je pouvais espérer faire».

«Nous avons construit une autoroute spatiale d’un quart de million de milles», a-t-il ajouté, «pavée par une décision, un choix et une innovation à la fois – répétée constamment pendant près de quatre jours pour ramener l’équipage à la maison en toute sécurité. Cette autoroute spatiale a guidé le navire paralysé vers la planète Terre, où des gens de tous les continents étaient liés pour soutenir ces trois explorateurs en péril. C’était un sentiment inspirant et émotionnel, nous rappelant une fois de plus notre humanité commune.

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