Gang of Four a changé la façon dont le punk sonnait et ce qu’il pouvait dire. Un nouveau coffret révèle le summum de leur puissance.

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«Nous étions au bord de la guerre civile», se souvient Jon King de l’époque depuis son domicile à Camden Town. «Vous aviez cette grande division entre les forces progressistes qui essayaient d’accommoder différentes personnes d’une manière qui se respectait. Mais ce faisant, les privilégiés allaient perdre quelque chose ou autre, matériel ou psychologique.

King, alors étudiant à l’Université de Leeds étudiant la peinture, s’est un jour retrouvé à une manifestation. «Il y avait une marche à travers Leeds par ces fascistes, alors nous avons manifesté contre cela. J’ai été matraqué par un policier à cheval, qui était manifestement du côté des fascistes. D’un tel autocuiseur est né le groupe de King, Gang of Four.

Si les détails susmentionnés semblent vaguement familiers à notre situation actuelle – quelque 40 ans plus tard et un océan plus loin – cela explique également pourquoi la force sismique qui est la musique de Gang of Four reste vitale des décennies plus tard.

Vous pouvez ressentir à nouveau cette urgence dans le coffret «Gang of Four: 77-81». Il contient le classique pur et simple de l’agitprop du groupe, «Entertainment!» De 1979, le suivi criminellement éclipsé de «Solid Gold», un spectacle en direct tendu de 1980, des premiers singles et une cassette de leurs premières démos. La boîte comprend également deux boutons de fan, un livre relié de photos et de paroles et des reproductions exactes des lettres de rejet que le groupe a reçues lors de l’envoi de ses premières démos. C’est un valentine obsessionnel et ridiculement lourd d’un coffret à l’apogée du groupe.

Un album hommage qui met en avant le regretté guitariste du groupe, «The Problem of Leisure: A Celebration of Andy Gill and Gang of Four», devrait également sortir en mai. Arborant une pochette en fourrure de Damien Hirst, sa liste comprend des gens dont les groupes les plus célèbres étaient des auxiliaires de Gang of Four: les membres de Rage Against the Machine, System of a Down, Red Hot Chili Peppers et Massive Attack y contribuent tous. Ce n’est même pas près de la première fois que Gang of Four connaît une renaissance, avec des retrouvailles et des réévaluations à venir toutes les quelques années environ. Une version tardive du groupe dirigé par le seul membre original Gill a publié une surabondance de musique du 21e siècle (un EP présentait une photo d’Ivanka Trump sur sa couverture), et il a également autorisé la musique à une publicité Xbox. Ce dernier était une décision audacieuse pour un groupe dont les paroles allaient autrefois de «L’amour idéal, un nouvel achat, un marché des sens» à «La guerre de guérilla est un nouveau divertissement». Mais plutôt que de provoquer un contrecoup, ces fouilles épuisantes et ces encaissements ont rarement entamé l’héritage du groupe.

De nombreux nouveaux groupes continuent de se tourner vers le modèle de Gang of Four: des couplets criés qui pourraient servir de chants de protestation, des bases rythmiques nerveuses, suffisamment d’espace pour tirer un camion et un son de guitare singulier qui en est venu à définir «angulaire» pour tous les suivants générations.

Tirant son nom des quatre célèbres responsables du Parti communiste chinois accusés de crimes de trahison pendant la Révolution culturelle, Gang of Four est venu avec d’autres groupes comme les Mekons et Delta 5. «Je me souviens littéralement googler ‘punk politique’ et ils sont apparus, Victoria Ruiz, la chanteuse du groupe punk Downtown Boys, a déclaré par e-mail. « Nommer votre groupe Gang of Four nous a fait avoir un album intitulé ‘Full Communism’ presque tiède en comparaison. »

Les paroles et les images de Gang of Four critiquaient le colonialisme, le capitalisme et le consumérisme. Ils ont exercé une influence sur des groupes allant de REM à Fugazi, bien que maintenant leur son agressif se reflète dans des adeptes tout aussi énergiques: le punk-funk des années 80, le rap-métal des années 90 et le disco-punk des années 2000 ont tous une ligne directe qui leur revient. . Mais au cours des dernières années, leur influence a évolué et s’est élargie. Vous pouvez maintenant entendre les souches du groupe dans l’art-rap de Clipping and Run the Jewels, tandis que les retours de guitare de « Love Like Anthrax » de Entertainment grondaient à travers « Futura Free » de Frank Ocean.

«J’ai grandi avec», écrit le rappeur / producteur Run the Jewels El-P par e-mail. Il a entendu le premier album du groupe pour la première fois à l’âge de 10 ans à Brooklyn, gravitant autour de la férocité de la batterie et de la guitare, même si rien d’autre n’avait de sens pour lui. «Au fur et à mesure que j’évoluais, le record a continué à se débloquer pour moi. À l’adolescence, j’ai compris qu’il s’agissait d’un record politique et philosophique. À l’âge adulte, j’ai compris certaines de ces idées. Je suis tombé amoureux du disque encore et encore. » Il a échantillonné le «Ether» épineux pour le boom-bap de «The Ground Below» de Run the Jewels, sa façon de partager la musique avec une nouvelle génération d’auditeurs.

Ruiz pense que le groupe reste pertinent car il a transcendé les limites de ce que pourraient être «punk» et «politique». «J’ai adoré la façon dont ils étaient plutôt ringards avec cette esthétique propagandiste», dit-elle. «Mais ils parlaient aussi de« tout peut être significatif et important ». . . et faire de la poésie sur la musique aussi.

Le membre de Clipping William Hutson est d’accord, écrivant par e-mail: «Je pense à la façon dont beaucoup de punk des années 70 et 80 sonne probablement aujourd’hui, comme si le groupe avait toutes les réponses. Gang of Four avait une perspective plus littéraire, toujours férocement politique, mais plus intime et personnelle, qui vieillit beaucoup mieux.

«La seule raison pour laquelle nous avons une conversation maintenant, c’est que nous ne ressemblions à personne d’autre», dit King, hérissé à l’idée d’être étiqueté punk. «Les Sex Pistols étaient amusants, mais ils n’étaient pas originaux. C’est ennuyeux à écouter maintenant. King s’est lié d’amitié avec Gill quand ils étaient tous les deux adolescents. Et quand King a obtenu une subvention de recherche pour écrire sur Jasper Johns sa troisième année à Leeds, Gill s’est joint à son ami à New York en 1976. Les deux Britanniques sont arrivés à Ground Zero du punk, passant chaque nuit au CBGB et voyant les goûts des Ramones, de la Télévision, de Richard Hell et des Voidoids, et plus encore avant que leurs premiers albums aient été enregistrés. De retour en Angleterre, les deux amis ont décidé de s’y essayer eux-mêmes.

«Il est difficile de surestimer la façon dont le caractère aléatoire d’être étudiant en art en Grande-Bretagne a conduit à faire partie d’un groupe», dit King. «Pratiquement tout le monde dans un groupe avait fréquenté une école d’art. Tout ce que je voulais faire, c’était être artiste. Je ne voulais pas faire partie d’un groupe. Mais nous voulions tous faire une différence. King dit que les thèmes politiques de Gang of Four découlent de la façon dont les artistes de blues ont lutté contre la mort et la violence, citant «Fattening Frogs for Snakes» de Sonny Boy Williamson et «See That My Grave is Kept Clean» de Blind Lemon Jefferson.

L’afflux d’immigrants afro-caribéens en Grande-Bretagne a également inspiré le groupe naissant. Ils ont participé activement à Rock Against Racism, un mouvement politique et culturel qui a directement confronté le mouvement fasciste en plein essor à Leeds et ailleurs. Et King se souvient avec tendresse des «danses blues», des soirées house illégales dotées d’énormes systèmes de sonorisation, des danses proches de dub reggae et de ganja clouds. Ainsi, quand un mélodica erre à travers des chansons telles que «Not Great Men» et «5.45», ce lien est rendu explicite. King s’est particulièrement inspiré de Bob Marley: «Son génie était de faire des chansons sur l’oppression et la difficulté un son génial et accrocheur.» Et cette leçon a été transmise à son groupe. «Gang of Four n’a pas seulement écrit sur la politique telle que nous la décrivons habituellement», dit El-P. «Ils l’ont fait, mais ils ont également écrit sur la politique de leur cœur. Je pense que c’est ce qui les rend géniaux: pouvoir affronter le monde et eux-mêmes en même temps.

Peu importe si vous avez écouté « Divertissement! » des centaines de fois, ses airs captivants restent intacts. Enregistré sans réverbération, il est sec au point de ressembler à des saltines scellés sous vide. La batterie d’Hugo Burnham et le spasme de la basse de Dave Allen en tandem comme une crampe musculaire, confiants et nerveux à la fois. On pourrait imaginer la guitare d’Andy Gill enfilée avec du fil accordéon, si razorant est son son, inspirant des générations de guitaristes à faire du bruit. C’est un minimaliste dans l’âme, mais un mécréant, prenant les montées saccadées de Nile Rodgers et les faisant sonner comme une scie à table coupant la tôle.

En regardant en arrière à cette époque, King est frappé par la camaraderie du groupe, qui a commencé à se mettre à rude épreuve peu après cette époque. Allen a été le premier à partir, en 1981, et Burnham est parti deux ans plus tard. «Ce qui m’a vraiment choqué, ce sont les photographies de cette fenêtre de l’époque», dit King. «Nous étions tous les quatre un équipage. Nous n’étions pas très gentils les uns avec les autres, mais nous nous aimions. Bittersweet était la relation longue, parfois controversée, de King avec Gill. En train de préparer le coffret et d’envisager une autre série de spectacles de réunion, Gill est décédé en février 2020 de ce qui avait été initialement signalé comme une pneumonie, bien que sa femme soupçonne qu’il aurait pu être une des premières victimes de la maladie. coronavirus.

«Nous étions une équipe yin et yang», dit King à propos de Gill. «On pouvait presque définir à quoi ressemblait l’autre personne en disant que c’était le contraire de l’autre. Après la mort d’Andy, c’était drôle d’entendre autant notre musique à la radio. King s’arrête un moment devant le souvenir avant de continuer: «Cela ne ressemble toujours à aucune autre chose. Le plus grand travail de guitare d’Andy est sur ces deux albums et les premiers singles. C’était incroyablement génial. Rien d’après n’a été aussi ambitieux, aussi imprudent que cela. Ce sentiment d’abandon et de détermination garantit que la prochaine ère de conflits sociaux pourrait à nouveau trouver Gang of Four comme bande originale.

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