G. Gordon Liddy, agent d’infiltration reconnu coupable du scandale du Watergate, décède à 90 ans

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Personnalité théâtrale dont la carrière riche en événements comprenait plus de rebondissements qu’un potboiler fictif, M. Liddy a été à plusieurs reprises agent du FBI, prisonnier, animateur de talk-show radio, auteur à succès, candidat au Congrès, acteur et promoteur de investissements en or.

Le rôle pour lequel on se souvient le mieux de lui était celui du complot visant à mettre sur écoute le siège du Parti démocrate dans le complexe du Watergate en juin 1972.

La combinaison de la brutalité impitoyable de M. Liddy, de la loyauté envers Nixon et de la philosophie de la fin des moyens justifie les moyens a fait de lui un candidat naturel dans une Maison Blanche déterminée à se venger de ses ennemis politiques.

En même temps, il était considéré par ses supérieurs comme «un peu fou», selon l’expression de Nixon. «Je veux dire, il n’est tout simplement pas bien foutu, n’est-ce pas? le président s’est plaint au chef de cabinet HR Haldeman une semaine après le cambriolage.

Avec son regard intense, sa tête de boulet de canon, sa moustache hérissée et son style de discours à la mitrailleuse, M. Liddy ressemblait à l’archétype des méchants qu’il a plus tard dépeints dans des émissions de télévision dont «Miami Vice». Son ami et conspirateur du Watergate E. Howard Hunt le décrivait comme «un extraverti câblé et sournois qui semblait être un candidat pour le café décaféiné».

M. Liddy se vantait souvent de sa transformation «d’un garçon chétif et craintif en un homme fort et intrépide» grâce à un régime d’exercice intense et de bravade physique comme manger des rats et tenir sa main sur une bougie jusqu’à ce que la chair brûle.

«Le truc ne me dérange pas», expliqua-t-il un jour à propos de la douleur, faisant écho à une réplique utilisée par Peter O’Toole dans le film de 1962 «Lawrence d’Arabie».

Il a également développé une fascination précoce pour l’Allemagne nazie, affirmant qu’il avait senti un «courant électrique» monter dans son corps lorsqu’il écoutait Adolf Hitler à la radio. Pour le jeune Liddy, Hitler incarnait le «pouvoir de la volonté».

Bien que M. Liddy se vantait fréquemment de son savoir-faire impeccable, il a commis des erreurs élémentaires qui ont permis à ses anciens collègues du FBI de relier le cambriolage à la Maison Blanche et finalement à un petit cercle d’assistants de Nixon.

Il a accepté la responsabilité personnelle du fiasco, déclarant qu’il était «le capitaine du navire quand elle a heurté le récif».

«Si quelqu’un veut me tirer dessus, dites-moi dans quel coin me tenir, et je serai là», a-t-il déclaré au conseiller présidentiel John Dean.

Les détracteurs considéraient Liddy, fanatique des armes et haïssant les hippies, comme une menace pour la démocratie américaine et l’homme responsable de nombre des «sales tours» de l’administration Nixon qui ont conduit à la démission du président le 9 août 1974. Les partisans admiraient sa guerre contre les «radicaux» et les «subversifs» et son refus de trahir ses compagnons conspirateurs du Watergate en échange d’une peine de prison réduite.

Les opinions divergent quant à savoir si le scandale du Watergate aurait explosé sans M. Liddy.

Historien Stanley Kutler de l’Université du Wisconsin l’a décrit comme un humble «porteur de lance» suivant les vœux de son commandant en chef qui ne méritera qu’une note de bas de page dans les livres d’histoire.

Le directeur des archives de la sécurité nationale à but non lucratif, Tom Blanton, a déclaré que M. Liddy « avait fait ressortir le pire » à Nixon et à ses collaborateurs, « élevant le niveau de testostérone à la Maison Blanche et les augmentant jusqu’à une action encore plus extrême. »

Désespérés de contenir le scandale pendant la période qui a précédé les élections de 1972, les collaborateurs de Nixon ont lancé une dissimulation avec l’approbation et l’implication personnelles du président. M. Liddy a refusé de coopérer avec les procureurs et le Congrès et a été condamné en mars 1973 à une peine de 20 ans de prison pour complot, cambriolage et écoutes téléphoniques illégales. Le président Jimmy Carter a commué la peine de Liddy en 1977 et il a été libéré après 52 mois derrière les barreaux.

Selon lui, le cambriolage de Liddy of the Watergate était le produit des guerres culturelles des années 1960. «La nation était en guerre non seulement à l’extérieur du Vietnam, mais aussi à l’intérieur», a-t-il déclaré dans son autobiographie de 1980 «Will», qui s’est vendue à plus d’un million d’exemplaires. «J’avais appris il y a longtemps les maximes de Cicéron selon lesquelles« les lois sont inopérantes en temps de guerre »et que« le bien du peuple est la loi principale ». « 

George Gordon Battle Liddy est né à Brooklyn le 30 novembre 1930 et a grandi à Hoboken, NJ. Il a été nommé en l’honneur d’un éminent avocat et dirigeant de Tammany Hall. Sa famille italo-irlandaise l’a élevé comme catholique strict dans les écoles paroissiales.

«Les religieuses m’ont fait connaître l’autorité», se souvient-il. «Premièrement, Dieu. Et puis: le drapeau. Fils d’un avocat, il s’est inspiré de l’exemple de son oncle, l’un des premiers G-men de J. Edgar Hoover, qui prétendait avoir été impliqué dans le meurtre du gangster John Dillinger.

Après avoir obtenu son diplôme de l’Université Fordham gérée par les jésuites en 1952, M. Liddy a passé deux ans dans l’armée en tant qu’officier d’artillerie, mais a été exempté de service en Corée pour des raisons médicales. Il est retourné à Fordham pour étudier le droit, a obtenu son diplôme et a rejoint le FBI en 1957.

La même année, il épousa Frances Purcell, l’instructrice d’informatique, dont l’apparence frappante, écrivait-il dans ses mémoires, lui rappelait une «légendaire jeune fille du Rhin».

Son épouse est décédée en 2010. Parmi les survivants figurent cinq enfants et une sœur.

M. Liddy a écrit qu’il avait quitté le FBI en 1962 parce qu’il voulait assurer une vie plus confortable pour sa famille. Selon d’anciens responsables du FBI cités par un journaliste et auteur J. Anthony Lukas, M. Liddy a été expulsé parce qu’il était un «homme sauvage» et un «superklutz».

Quitter le FBI s’est avéré être un bon choix de carrière. M. Liddy a travaillé plusieurs années en droit des brevets avec le cabinet de son père et, en 1965, est devenu un procureur adjoint de district à Poughkeepsie, NY

Il est devenu un héros populaire conservateur local grâce à son implication dans l’arrestation de 1966 de Timothy Leary, un ancien professeur de Harvard menant des recherches sur les médicaments peu orthodoxes.

Vaincu de justesse dans une primaire du Congrès du GOP, il a pris en charge la campagne Nixon-Agnew dans le comté de Dutchess, New York, en 1968 et a été récompensé par un poste d’assistant spécial du secrétaire du Trésor.

Les efforts de M. Liddy au département du Trésor pour lutter contre les trafiquants de drogue l’ont mis en contact avec un assistant de la Maison Blanche Egil «Bud» Krogh Jr., qui avait mis en place une unité d’enquêtes spéciales surnommée «les plombiers» pour lutter contre les fuites après la publication non autorisée des Pentagon Papers par l’analyste militaire Daniel Ellsberg.

En septembre 1971, M. Liddy s’est associé à Hunt, un ancien agent de la CIA, pour embaucher un groupe de Cubains anti-Castro pour cambrioler le bureau du psychiatre d’Ellsberg à Beverly Hills, en Californie, dans l’espoir de trouver du matériel compromettant.

Après la dissolution des plombiers, M. Liddy a été transféré au comité de réélection du président (populairement connu sous le nom de CREEP), pour organiser des activités de renseignement contre les démocrates.

Il a proposé un plan de sabotage et de renseignement d’un million de dollars connu sous le nom de «Gemstone», qui a finalement été ramené à un plan de 250 000 $ qui comprenait l’écoute du quartier général démocrate.

Il s’est également porté volontaire pour assassiner le chroniqueur du journal Jack Anderson, qui, selon lui, était responsable de la compromission d’une importante source de renseignements américains. Ses supérieurs ont opposé leur veto à l’idée.

Incapable de trouver une personne compétente en écoute, M. Liddy a recruté le chef de la sécurité du CREEP, James W. McCord Jr., dont les liens avec la Maison Blanche étaient facilement traçables. L’arrestation de McCord, avec quatre Cubains, à l’intérieur du quartier général démocrate peu après 2 heures du matin le 17 juin 1972, a conduit à l’identification rapide de M. Liddy et Hunt.

M. Liddy a refusé de témoigner devant le grand jury chargé d’enquêter sur Watergate, affirmant qu’il n’avait pas été élevé pour être «un vif d’or ou un rat». Mais son silence n’a pas empêché la désintégration de la dissimulation après la réélection de Nixon en novembre 1972. Lorsque McCord a commencé à coopérer avec les enquêteurs en mars 1973, Dean et d’autres collaborateurs de Nixon ont conclu que c’était chacun pour soi et ont négocié leurs propres accords d’immunité.

En tant que prisonnier fédéral, M. Liddy aimait affronter les gardiens et les gangs qui dirigeaient le pénitencier. Dans son autobiographie, il a affirmé qu’il avait répondu aux épithètes raciales de prisonniers afro-américains en chantant l’hymne nazi «Horst Wessel» qu’il avait appris dans son enfance, célébrant la supériorité aryenne.

«Je ne crois pas qu’il y ait eu un homme là-bas qui ait compris un mot de ce que j’ai chanté», a-t-il écrit. «Mais ils ont compris le message.»

Après sa sortie de prison, M. Liddy a finalement rompu son silence sur son rôle dans Watergate avec la publication de «Will», qui a été bien accueillie par nombre de ses anciens antagonistes. Le journaliste d’investigation du Washington Post, Bob Woodward, a décrit le livre comme «l’autoportrait d’un fanatique», mais il a également noté qu’il contenait «un embarras de richesse» découlant de «sa vanité et de sa liberté de toute culpabilité à propos de ce qu’il a fait . . . . Son histoire sonne vraie », a écrit Woodward dans sa critique.

Dans une tournure inhabituelle, M. Liddy a fait équipe avec Leary, son ancien ennemi, pour une série de débats sur les campus universitaires. Les hommes étaient les co-stars improbables du film documentaire de 1983 «Return Engagement», dans lequel ils échangeaient des compliments ainsi que des barbes.

M. Liddy a déploré les idées «très dangereuses» de Leary tout en louant son «merveilleux sens de l’esprit elfique et son humour irlandais». Leary a dépeint M. Liddy comme «intelligent», «hautement éduqué» et «profondément idéaliste», mais l’a attaqué pour «avoir transformé l’Amérique en une république bananière».

«Il est Darth Vader pour mon Luke Skywalker», a déclaré Leary, qui a purgé plus de trois ans pour possession de marijuana à la suite du vol de drogue de Poughskeepsie.

La carrière de M. Liddy en tant que méchant de l’écran a décollé au début des années 1980 avec le rôle du redoutable capitaine William «M. Real Estate ”Maynard sur le drame de police NBC“ Miami Vice ”, qui a été suivi d’apparitions en camée dans d’autres émissions. Sur l’ancienne chaîne câblée Nashville Network, il a joué le rôle de chef du crime dans la série éphémère «18 Wheels of Justice», une émission dont il se vantait qu’elle n’avait «aucune valeur sociale rédemptrice».

Le succès du circuit de conférences a conduit au «G. Gordon Liddy Show », une émission-débat radiophonique qui a été diffusée par plus de 270 stations à travers le pays et qui a atteint environ 10 millions d’auditeurs. Il a trouvé un large public pour sa marque d’esprit macho.

Sa réponse standard aux appelants demandant comment il allait: «Viril, vigoureux et puissant.» À ceux qui lui ont demandé son avis sur le deuxième amendement, il a répondu: «Je crois au contrôle des armes à feu. Tenez fermement le pistolet et frappez ce que vous visez.

Ces dernières années, il a colporté le calendrier mural «Empilé et emballé», qui, selon lui, présentait «les plus belles femmes d’Amérique, lourdement armées».

En tant que criminel, M. Liddy a perdu le droit de posséder une arme à feu, mais il a trouvé un moyen facile de contourner la loi. Il a déclaré aux enquêteurs qu’il ne possédait pas d’armes à feu, «mais Mme Liddy en possède 27, dont certaines qu’elle garde de mon côté du lit.

Contrairement à d’autres accusés du Watergate, M. Liddy s’est délecté de son statut de célébrité en tant qu’homme au centre d’un scandale qui a fait tomber un président et de sa réputation d’avoir exécuté ces sales tours. Sa Volvo noire arborait l’étiquette personnalisée H20GATE. Il a reconnu qu’il aurait probablement fini comme un «piratage politique de Washington entrant et sortant du pouvoir» sans le Watergate.

«Les choses sont très, très bonnes pour moi», a-t-il déclaré au Los Angeles Times en 1991. «Je suis très reconnaissant. J’étais un accident de l’histoire.

Dobbs est un ancien journaliste du Washington Post et auteur d’un prochain livre sur Nixon et Watergate, «King Richard: An American Tragedy».

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