«  Foregone  », par la critique de livre de Russell Banks

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À 80 ans, Banks comprend les triomphes et les humiliations mêlés d’une vie longue et compliquée. Le personnage central de son nouveau roman, «Foregone», est Leo Fife, un réalisateur de documentaires connu de ses fans canadiens sous le nom de «Ken Burns of the North». Leo a arrêté les traitements contre le cancer et s’est résigné à l’inévitable. Sa vie, autrefois si illustre, plane maintenant dans l’étrange confluence de chronologies contradictoires de l’hospice – suspendue au dernier précipice alors qu’il se précipite frénétiquement dans l’inventaire de son passé.

Nous rencontrons Leo à ce moment crépusculaire, quand une équipe de CBC arrive pour l’interviewer à propos de ses documentaires sur la guerre du Vietnam. À l’époque, il traînait avec Joan Baez et Bob Dylan. Son premier film d’investigation est devenu l’inspiration pour «Apocalypse Now» de Francis Ford Coppola. Au plus fort de sa renommée, il a annoncé des nouvelles importantes sur l’agent Orange. Vraisemblablement, ses souvenirs de cette époque tumultueuse serviront de pierre angulaire à sa carrière légendaire.

Mais Banks a construit «Foregone» pour que rien devant ou derrière la caméra ne soit stable. L’épouse de Leo qui souffre depuis longtemps est totalement opposée à cette interview épuisante et, de toute façon, son corps qui s’effondre rend la réalisation du projet peu probable. Le réalisateur, l’ancien protégé de Leo, se présente comme un exploiteur sans cœur, mais Leo a ses propres raisons de s’asseoir devant la caméra qu’il a passé toute sa vie à pointer les autres.

Une fois que le salon est assombri et que Leo est sous les projecteurs, il est clair qu’il n’a aucune intention de se laisser guider par l’une des questions du réalisateur. Au contraire, il insiste pour utiliser cette configuration pour exposer une vie lâche criblée d’épisodes de trahison et de tromperie. «Je veux juste en quelque sorte parler de votre carrière de cinéaste canadien», gémit le réalisateur. Mais Leo ne l’aura pas. «Pendant quarante-cinq ans, toutes mes années au Canada, depuis le jour où je suis sorti et j’ai acheté mon premier appareil photo de seize millimètres, j’ai dénoncé la corruption, le mensonge et l’hypocrisie au sein du gouvernement et des affaires», raconte Leo au réalisateur. «Maintenant, avec votre appareil photo, je m’expose. Ma corruption, ma mensonge, mon hypocrisie.

L’équipe de tournage peut être frustrée, du moins au début, par les anecdotes hors sujet que Leo insiste pour réciter, mais elles sont terriblement convaincantes pour nous – des histoires d’un jeune homme plus déterminé à façonner sa personnalité que son art. Beau et intense, Leo a attiré une fois la dévotion mais pas un réel succès. Il a construit et abandonné des familles comme un romancier compose et jette des manuscrits défectueux.

S’inspirant parfois des grandes lignes de sa propre vie, Banks présente l’histoire d’un homme déchirant les affections des autres à la recherche d’un but à la mesure de son ego. À bien des égards, il s’agit d’une histoire bien usée en Amérique et dans la littérature américaine – le mâle blanc facile se dérobant à des responsabilités qu’il considère trop restrictives et trop inférieures à lui, un état d’esprit immortalisé par «Rabbit, Run» de John Updike. Mais Banks a intégré cette tragédie indulgente dans le contexte plus large d’une confession angoissée. «Il n’y a plus aucun travail futur à protéger et à promouvoir. Aucune ambition de carrière non réalisée. Personne n’est parti pour impressionner. Rien à gagner ou à perdre », écrit Banks. «C’est sa dernière chance d’arrêter de mentir.»

Chapitre par chapitre, «Foregone» oscille entre le passé dramatique de Leo et son présent nécrotique, entre ses trahisons en série sur la côte Est il y a des années et sa disparition imminente, coincé dans un fauteuil roulant dans une mare de lumière blanche. En ce sens, «Foregone» peut rappeler à certains lecteurs le remarquable premier roman de Richard Flanagan, «Death of a River Guide», qui se déroule entièrement pendant les quelques minutes qu’il faut à un homme pour se noyer.

«C’est le cancer qui l’a libéré pour déterrer et exposer le mensonge», écrit Banks. Mais cette même maladie et les analgésiques qui l’accompagnent ont «dissous des morceaux de son lobe temporal» et ont troublé l’esprit de Leo, remettant en question la véracité de ses révélations. «Les souvenirs de Fife se déplacent comme des diapositives dans un projecteur», écrit Banks. Au fur et à mesure que le roman progresse, cela complique nos efforts pour établir la séquence des événements, pour distinguer l’invention de soi de l’abaissement de soi, même pour savoir exactement ce que Léo dit vraiment à haute voix à ses témoins étonnés. Sans jamais sombrer dans le non-sens, c’est une utilisation remarquablement fluide de la prose pour représenter l’expérience du délire tout en luttant jusqu’aux derniers instants avec le défi de l’absolution.

En fin de compte, nous ne pouvons pas deviner la vérité sur la vie de Leonard Fife ou même l’efficacité de sa confession. Mais dans ce roman complexe et puissant, nous nous trouvons face à face avec l’attrait atroce de la rédemption. Alors même que les souvenirs de Leo s’estompent, sa soif de pardon devient radieuse.

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