EXPLICATEUR: les missiles nord-coréens deviennent plus agiles et évasifs

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Depuis une tentative provocatrice d’essais nucléaires et de missiles nord-coréens en 2016 et 2017, les États-Unis se sont principalement concentrés sur les missiles balistiques intercontinentaux de la Corée du Nord qui constituent une menace directe pour la patrie américaine.

Mais les experts affirment que l’arsenal croissant d’armes à combustible solide à plus courte portée de la Corée du Nord est plus déstabilisant pour les alliés américains, la Corée du Sud et le Japon. Et les derniers lancements ont souligné les efforts du Nord pour améliorer ses capacités à lancer des frappes nucléaires et à écraser les systèmes de défense antimissile.

Les médias d’État nord-coréens ont déclaré vendredi que les armes qu’il avait tirées un jour plus tôt depuis sa côte orientale étaient un nouveau type de «projectile tactique guidé» qui empruntait la technologie de base d’un système antérieur.

Selon l’Agence centrale de presse coréenne, les nouveaux missiles à combustible solide, conçus pour être tirés à partir de véhicules terrestres, pourraient être armés d’ogives pesant jusqu’à 2,5 tonnes. Au cours des essais de jeudi, les missiles ont démontré un vol maniable à basse altitude et ont atteint avec précision une cible maritime à 600 kilomètres (372 miles) de distance.

Les analystes affirment que le Nord a probablement testé une version améliorée d’un système inspiré des missiles balistiques mobiles russes Iskander. Leurs trajectoires plus plates par rapport aux armes balistiques conventionnelles les font voler à une altitude où l’air est suffisamment dense pour permettre une maniabilité. L’imprévisibilité les rend plus difficiles à intercepter par les systèmes de défense antimissile, disent les experts.

L’armée sud-coréenne a mis un temps inhabituellement long pour publier son évaluation des lancements jeudi avant d’annoncer quelques heures plus tard que les missiles avaient parcouru jusqu’à 450 kilomètres (279 miles).

Kim Dong-yub, professeur de l’Université d’études nord-coréennes de Séoul, a déclaré que l’écart entre les évaluations sud-coréennes et nord-coréennes montre peut-être à quel point il est difficile pour les systèmes radar de suivre avec précision ces missiles pendant le vol.

«Même si nos militaires se trompent, cela n’a pas d’importance pour le moment car ils pourraient facilement ajuster leur évaluation après avoir analysé les données satellitaires», a déclaré Kim, un ancien responsable militaire sud-coréen. «Mais comment allez-vous faire cela en temps de guerre?»

Que les missiles aient parcouru 450 kilomètres ou 600 kilomètres, c’est une portée plus que suffisante pour frapper n’importe quel coin de la Corée du Sud continentale. Et les experts disent que les efforts du Nord pour les armer d’énormes ogives indiquent qu’ils sont conçus pour des frappes nucléaires.

Les tests sont intervenus après que le dirigeant nord-coréen Kim Jong Un, lors d’un congrès du parti au pouvoir en janvier, a juré de renforcer sa dissuasion nucléaire face aux sanctions et aux pressions dirigées par les États-Unis et a publié une large liste de souhaits de matériel militaire comprenant de nouvelles armes nucléaires tactiques.

Si la Corée du Nord développe avec succès un système opérationnel, ces missiles offriront la possibilité de lancer des attaques nucléaires tactiques sur des bases militaires et d’autres cibles stratégiques, a déclaré Yang Wook, un expert militaire qui enseigne à l’Université Hannam de Corée du Sud.

«Nous disons depuis longtemps qu’il serait difficile pour la Corée du Nord de mettre des ogives nucléaires sur des missiles (à courte portée) si elle ne parvient pas à les rendre suffisamment petits et légers», a déclaré Yang. Mais la Corée du Nord n’aurait plus à le faire si ses missiles pouvaient livrer de manière fiable une ogive de 2,5 tonnes, qui, selon Yang, serait plus de trois fois plus lourde que la plupart des ogives des missiles nord-coréens existants.

Lee Choon Geun, expert en missiles à l’Institut de politique scientifique et technologique de Corée du Sud, a déclaré que les missiles constitueraient une menace énorme pour la Corée du Sud même s’ils étaient armés de manière conventionnelle.

«Une ogive conventionnelle de 2,5 tonnes suffirait à détruire des bunkers profondément construits», a-t-il déclaré. « Cette capacité permettrait également quelque chose de plus puissant que les armes nucléaires tactiques, peut-être des dispositifs thermonucléaires. »

La Corée du Nord a l’habitude de tester de nouvelles administrations américaines avec des démonstrations d’armes visant à forcer les Américains à retourner à la table des négociations.

Kim Jong Un n’a jusqu’à présent rien à montrer pour ses sommets ambitieux avec l’ancien président Donald Trump, qui se sont effondrés en 2019 en raison de désaccords sur l’échange de la libération de sanctions paralysantes dirigées par les États-Unis contre la Corée du Nord et des mesures de désarmement du Nord.

Alors que les lancements de jeudi étaient moins provocants que les tests nucléaires et ICBM en 2017 qui ont inspiré des craintes de guerre avant que le Nord ne passe à la diplomatie avec l’administration Trump en 2018, la plupart des experts estiment que le Nord est susceptible de réduire ses activités de test.

Le Nord a effectué plus d’une douzaine de lancements à courte portée dans un contexte de diplomatie au point mort en 2019 et 2020 alors que Trump rejetait les tests malgré la menace qu’ils représentaient pour la Corée du Sud et le Japon. Les États-Unis stationnent au total 80 000 soldats dans les deux pays d’Asie, au cœur de la présence militaire américaine dans la région Asie-Pacifique.

« Ces missiles ne sont pas une blague car il semble assez clair qu’ils visent à monter des ogives nucléaires » et à échapper aux systèmes de défense antimissile, a déclaré Duyeon Kim, analyste principal au Center for a New American Security, basé à Washington.

Elle a déclaré que la nature de ces missiles obligerait les États-Unis et la Corée du Sud à développer une réponse efficace en revenant à leur échelle et à leur portée normales d’exercices militaires conjoints, qui ont été réduits sous l’administration Trump pour faire place à la diplomatie.

L’écrivain AP Aamer Madhani a contribué à l’histoire de Washington.

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