En peignant des infirmières au plus fort de la pandémie, un portraitiste apprend ce que c’est que de représenter la bravoure

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Un jour de mars 2020, j’ai commencé à tousser et j’ai ainsi commencé ma bataille de plusieurs mois contre le covid-19. C’était le jour même où mon cousin bien-aimé Bob a succombé à la maladie dans une unité de soins intensifs à Tokyo. Il avait été sur le bateau de croisière Diamond Princess avec sa femme, sa fille et son gendre pour une célébration d’anniversaire, et ce voyage s’est rapidement transformé en cauchemar.

J’habite à Bushwick, Brooklyn, en face du Wyckoff Heights Medical Center, où le premier patient à mourir de covid à New York avait été traité. À la fin du mois de mars, il y avait un bourdonnement constant dans mon quartier causé par les générateurs de trois gros camions frigorifiques blancs, tous servant de stockage temporaire pour les victimes de la covid. La morgue de l’hôpital avait atteint sa capacité d’accueil, et depuis la fenêtre de ma cuisine, il est devenu courant de voir des hommes portant des masques, des gants et des blouses en plastique sortir par une porte latérale de l’hôpital avec des brancards roulants transportant des corps enveloppés que les hommes ont ensuite poussé sur une rampe jusqu’à l’arrière d’un camion particulier.

Après quelques semaines, j’ai commencé à reprendre des forces. Chaque jour, je regardais les infirmières, les médecins et le personnel de soutien se déplacer péniblement vers et depuis de longs quarts de travail à l’hôpital. Ils avaient l’air anxieux et épuisés. Il était difficile d’imaginer toute l’ampleur de l’horreur à laquelle ils étaient confrontés quotidiennement.

À 19 heures chaque soir, ce qui semblait être la plupart des gens du quartier applaudissaient, sifflaient, tapaient sur des casseroles et des poêles et klaxonnaient pour montrer leur respect pour les efforts des travailleurs. À cette époque, mon voisin du dessus a fait une grande banderole qui disait « Merci au personnel de l’hôpital Wyckoff ! et accroché sur le côté de notre immeuble face à l’hôpital. Ce geste m’a profondément inspiré.

Je suis artiste depuis plus de 30 ans et je peins principalement les gens d’une manière que l’on décrit mieux comme « réalisme ». La plupart de mon travail a utilisé des matériaux traditionnels, en utilisant de la peinture à l’huile sur toile dans le but de créer le rendu le plus réaliste possible de mes sujets. Ma lutte contre le covid était éprouvante – une combinaison de fatigue extrême et de sensation d’apathie et de manque de concentration – mais quand j’ai vu cette bannière, j’ai réalisé que je devais faire quelque chose de plus que simplement faire du bruit chaque nuit. Je suis devenu motivé pour retourner en studio. J’ai décidé que si je peignais des portraits de travailleurs de première ligne, je ferais au moins ma petite part pour leur rendre hommage.

Ensuite, j’ai vu une histoire dans l’émission « Today » sur les infirmières venant à New York. Une infirmière a expliqué sa décision de quitter sa famille et de voyager à travers le pays jusqu’à notre ville, qui à l’époque était le pire point chaud du pays. J’ai pris une capture d’écran d’elle pour l’utiliser comme référence – et, luttant contre la fatigue et les maux de tête, je suis revenu devant mon chevalet. Environ 10 jours plus tard, j’avais créé un portrait que j’ai appelé « Traveling Nurse », qui était le début de ce qui allait devenir un projet plus vaste que j’appelle maintenant ma série « Healthcare Heroes ».

Avec ce premier tableau, je faisais quelque chose que je ne fais presque jamais : représenter une personne que je n’avais pas rencontrée. Pourtant, j’ai ressenti une connexion à cause de son honnêteté et de son humilité dans son interview. C’était aussi la première fois que je peignais quelqu’un portant un masque ; l’un des plus grands défis a été d’essayer de capturer sa sensibilité tout en ne pouvant voir que ses yeux. Finir ce tableau m’a donné envie de rencontrer en personne les sujets de mes prochains tableaux. Pour mieux représenter ces infirmières, je devais en savoir plus sur leurs histoires et les entendre directement.

J’ai posté sur Instagram un bref compte rendu de mon combat et de mon intention de reprendre le travail. Une adepte au Canada a mentionné qu’elle était proche d’une infirmière qui dirigeait l’unité covid de l’hôpital NYU Langone, également à Brooklyn. Elle a dit qu’elle avait entendu des histoires déchirantes sur l’expérience de son amie là-bas. J’ai demandé si elle pouvait me connecter. À la fin du mois de mai, j’ai été invité à l’hôpital pour y rencontrer l’équipe d’infirmières.

Plusieurs infirmières ont raconté des histoires très émouvantes de traumatisme et de perte. Au cours de nos conversations, ils ont décrit un nombre sans précédent de patients, une pénurie de lits et des civières bordant les couloirs – sans aucune fin en vue pour la souffrance. Ils étaient épuisés émotionnellement et physiquement, mais ils devaient rester professionnels, ont-ils dit, et compartimenter la douleur pour continuer à faire leur travail.

« Nurse Tracey », mettant en vedette Tracey-Ann Knight, infirmière à l’hôpital NYU Langone à Brooklyn.

« EPI », avec l’infirmière Jennie Vasquez de l’hôpital NYU Langone.

GAUCHE : « Nurse Tracey », mettant en vedette Tracey-Ann Knight, infirmière à l’hôpital NYU Langone à Brooklyn. DROITE : « EPI », avec l’infirmière Jennie Vasquez de l’hôpital NYU Langone.

Après cela, nous sommes entrés dans une pièce qui faisait partie de la salle de covid agrandie afin qu’ils puissent poser pour des photographies de référence, à partir desquelles j’utiliserais pour peindre. Plus que tout, je voulais simplement capturer les visages des infirmières. J’ai toujours senti que les visages racontaient l’histoire de sa vie, mais j’espérais dans ce cas que leurs visages pourraient représenter l’expérience vécue des travailleurs de la santé de première ligne partout.

J’essaie toujours de rester ouvert aux moments inattendus, et lorsque l’infirmière Jennie Vasquez a mis son équipement de protection individuelle et que j’ai vu la façon dont la lumière jouait sur sa blouse en plastique et son masque facial, j’ai su que je devais créer cette peinture. Il montrait «l’armure» que les infirmières avaient comme seule défense contre le virus.

Pour les photos finales de la séance, j’ai demandé à une infirmière nommée Tracey-Ann Knight si elle serait prête à poser, et dès qu’elle l’a fait – fléchissant héroïquement tout en portant son masque – j’ai su que c’était ce dont j’avais besoin. Elle était confiante, les yeux brillants et dégageait de la vitalité. Assez souvent, je trouve que l’énergie que quelqu’un projette est plus importante pour le succès d’une peinture que ses attributs physiques, et son énergie était parfaite.

Une fois que nous avons terminé, je suis retourné dans mon studio et j’ai commencé à essayer de rendre justice à l’ensemble des expériences qu’ils m’avaient transmises. Même si j’avais maintenant des images captivantes avec lesquelles travailler qui représentaient le courage et la camaraderie des infirmières, j’ai également réalisé que toutes les peintures ne pouvaient pas être une pose de héros plus grande que nature. J’avais besoin de dépeindre le sentiment de chagrin et de perte qu’ils ressentaient aussi.

Finalement, j’ai rencontré deux infirmières, Tiffany Latz et Amy O’Sullivan, de l’hôpital Wyckoff, qui étaient prêtes à venir dans mon studio pour raconter leurs moments les plus difficiles au plus fort de la pandémie. Leurs comptes étaient dévastateurs. Ce qui en est ressorti était une première pour moi : un portrait de quelqu’un qui pleure. J’ai appelé ce tableau « Deuil ».

Au fur et à mesure du travail, j’ai pu coordonner plus de séances de pose avec des infirmières de New York, Washington et Géorgie, soit dans mon studio, soit en donnant des directives via FaceTime. Ce fut un dividende inattendu qu’apparemment chaque session ait produit une conversation profonde, commençant généralement par des anecdotes sur la lutte des infirmières contre covid mais se ramifiant souvent en ruminations sur la vie elle-même. Ce qui m’a frappé en écoutant les histoires, c’est le caractère commun de l’impact émotionnel et psychologique que l’expérience a eu sur eux. Pourtant, presque tous ont également expliqué que c’était simplement ce pour quoi ils avaient été formés. Une infirmière m’a dit : « Merci de nous appeler des héros, mais ce n’est vraiment que mon travail. »

Alors que je faisais une pause dans la peinture pour recevoir ma deuxième dose de vaccination il y a plusieurs semaines, je discutais avec l’infirmière qui avait administré le vaccin et je me suis retrouvé à la remercier pendant qu’elle injectait l’aiguille. Elle a ri et m’a demandé ce que je faisais dans la vie, alors j’ai sorti mon téléphone et j’ai sorti plusieurs portraits des infirmières. « Wow! Ceux-ci ont l’air si réels ! s’exclama-t-elle et appela quelques autres infirmières pour leur montrer le travail. Elles faisaient leur travail avec une telle conviction et détermination, ces infirmières, et pour l’instant j’essayais de faire de mon mieux pour faire de même.

Tim Okamura est un artiste à New York.

Conception par Christian Font.

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