En 1899, un temple égyptien s’est élevé à Washington

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C’était le nom du musée autofinancé de Smith, qui a ouvert ses portes en 1899 au 1312-1318 New York Ave. NW, où se trouve aujourd’hui la Banque interaméricaine de développement.

Fidèle à son nom, les Halls of the Ancients étaient remplis de vieux trucs – ou de trucs qui avaient l’air vieux, de toute façon. C’était une célébration des cultures anciennes: assyrienne, égyptienne, romaine et sarrasine. Il était le plus remarquable pour son entrée: une reconstitution de la salle hypostyle de Karnak à Louxor, en Égypte. La façade de trois étages aux couleurs vives était incrustée d’ankhs, d’ibis et de ces constructeurs de pyramides à la posture unique qui marchaient comme des Égyptiens parce que c’est ce qu’ils étaient.

Bien que le dernier occupant de ce coin ait été un grand magasin de Lansburgh – détruit par un incendie en 1896 – de nombreux Washingtoniens ont appelé cet endroit «la patinoire». Pendant des années, une patinoire avait fonctionné là-bas.

Au moment où Smith a construit les Halls of the Ancients, il avait les cheveux gris et était haché de mouton de manière luxuriante. Né en 1826, il a fait fortune en tant que marchand de matériel à Boston. Smith a fourni l’armée américaine pendant la guerre civile et a été brièvement emprisonné pour avoir contracté des irrégularités. Il a affirmé que c’était en représailles pour avoir dénoncé des fonctionnaires corrompus de la marine et a ensuite été gracié par Abraham Lincoln.

Avant et après la guerre, Smith a parcouru le monde. En 1851, il visite la grande exposition du Crystal Palace de Londres.

« Je suppose qu’il est parti en tant qu’homme d’affaires et est reparti étonné du monde », a déclaré Jeremy Graboyes, avocat de district et historien amateur. Graboyes est devenu fasciné par Smith après avoir trouvé des mentions des Halls of the Ancients dans les anciens guides de district. Il a raconté l’histoire de Smith sur son blog, DuckPie.com.

Avant de créer l’attraction à Washington, Smith a construit plusieurs autres bâtiments sur le thème de l’histoire. À Saratoga Springs, New York, il a construit la maison de Pansa, une reconstruction à grande échelle d’une villa romaine comme décrit dans Edward Bulwer-Lytton «Les derniers jours de Pompéi.» À Saint-Augustin, en Floride, il a construit une maison, la Villa Zorayda, et un hôtel, la Casa Monica, inspiré de l’architecture mauresque.

Celles-ci allaient bien dans la mesure où elles allaient, mais Smith abritait un plan plus grand: une collection massive de bâtiments à Washington collectivement connue sous le nom de Galeries nationales d’histoire et d’art.

Dans un essai faisant la promotion de son idée, Smith a cité un critique britannique qui a condamné l’Amérique comme «l’apothéose du philistinisme; où les gens sont ivres de matérialisme, et la richesse est une malédiction au lieu d’une bénédiction.

Dure, mais Smith pensait qu’il y avait une part de vérité là-dedans. Les États-Unis étaient parmi les pays les plus riches du monde, mais uniquement financièrement, a-t-il soutenu. Il était temps de consacrer autant d’énergie à «l’élévation mentale et morale».

Smith était convaincu que se promener parmi des fac-similés exacts de cultures anciennes pouvait insuffler aux Américains les qualités qui avaient fait le succès de ces cultures. Il a proposé un complexe de bâtiments s’étendant à l’ouest des rues 17e et B au nord-ouest (actuelle avenue de la Constitution) jusqu’au Potomac. Pour couronner le tout – sur la falaise où se trouve l’Observatoire naval – serait un temple honorant les présidents américains: un Parthénon américain.

Smith a proposé que tout soit construit en béton, qu’il appréciait pour son faible coût et sa malléabilité.

Alors que Smith faisait pression sur le Congrès pour qu’il adhère à son plan, il construisit les Salles des Anciens. Graboyes a déclaré: «Il voulait refaire toute cette ville, et c’était son bureau de vente, en gros.

L’attraction était une entreprise de validation de principe, 50 cents d’admission. Les visiteurs ont traversé une salle égyptienne des rois, puis une reproduction d’une maison romaine de 15000 pieds carrés, avec un atrium en contrebas et un triclinium – salle à manger – avec le genre de canapés sur lesquels les Romains s’allongeaient en mangeant.

Au deuxième étage se trouvait une salle du trône assyrien, une salle sarrasine et un auditorium pour les conférences. Le troisième étage a présenté un modèle des galeries nationales de Smith.

Graboyes pense que Smith avait aigri sur l’industrialisation et voulait montrer aux Américains une époque plus simple et plus noble. « C’est le sentiment que j’ai en lisant ses trucs: » Je veux retourner dans le monde antique « , a-t-il dit.

Eh bien, un certain segment de celui-ci. Il n’y avait pas de place dans la vision de Smith pour l’Afrique subsaharienne, l’Asie ou l’Amérique du Sud.

Graboyes a déclaré: « C’est une vieille vision des Blancs du monde antique. »

Bien que Smith ait travaillé sans relâche sur son projet – accueillir des étudiants, des groupes religieux et des organisations civiques dans les Halls of the Ancients – le Congrès n’a jamais adopté son rêve. Washington a eu une cure de jouvence classique – le plan McMillan – mais c’était plus simple, ses bâtiments en pierre blanche brillante, pas en béton.

C’est probablement une bonne chose.

«Nous avons tous vu comment le béton vieillit avec le temps», a déclaré Graboyes. «Cela aurait été un gâchis.»

Smith n’était pas propriétaire du terrain sur lequel se trouvaient les Halls of the Ancients. Il ferma en 1905. Smith mourut en 1911. Pendant un certain temps, un mécanicien a utilisé l’espace. Finalement, le bâtiment fut démoli et à sa place s’éleva un temple dédié à un dieu différent: le premier parking à plusieurs niveaux de la ville.

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