Des souvenirs du monde entier rappellent à cet écrivain ce qu’il aime le plus dans les voyages: la nourriture.

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Ma tendance à la thésaurisation a porté ses fruits en ces temps captifs. Au cours des 20 dernières années, j’ai collectionné des souvenirs dans le monde entier, de Sydney à Buenos Aires – des boîtes de conserve, des verres, des livres en langue étrangère, des souvenirs de restaurants et de bars, des pots de moutarde, des bouchons de liège, des beermats, même des chèques de repas mémorables. Alors que ma ville natale de Londres arrive à la fin de son dernier long verrouillage, chacun est un rappel de ce que, pour être franc, j’aime le plus dans les voyages: trouver de délicieuses choses à manger et à boire.

Je n’ai pas décidé de créer cette étrange petite collection, mais je suis content qu’elle existe. En tant qu’écrivain de voyage, je trouve la nourriture particulièrement fascinante parce que ce que nous mangeons et buvons est un marqueur crucial (et en grande partie bénin) de la différence locale. La forme des verres à bière, la saveur de la moutarde, la texture du riz; c’est ce qui distingue les voisins, mais pas à la gorge les uns des autres.

Dans un monde où les tendances alimentaires mondiales voyagent plus rapidement que jamais – une faim de crêpes à Los Angeles mardi signifie 15 stands de cuisine de rue imitateurs à travers l’Europe d’ici vendredi – ce type de saveur locale doit être chéri. C’est ce que je fais, à ma manière idiosyncratique, en rapportant à la maison des rappels à savourer à loisir.

Cette boîte de conserve abîmée et éraflée – qui abrite maintenant les sachets de thé Lady Grey – me ramène à Bruxelles, il y a près de 20 ans, et à un voyage avant la paternité avec trois amis. J’ai acheté une boîte de biscuits Langues de Chat ornée d’un chat de bande dessinée grotesque, sa grosse langue ressortant, comme cadeau pour ma petite amie d’alors, maintenant épouse, Claudine. Les biscuits ont été dévorés il y a longtemps, mais la boîte ravive encore les souvenirs de ce week-end – comme un superbe déjeuner à Chez Den Boer, un restaurant de poisson au Quai aux Briques, où j’ai demandé à mon ami qui vivait à Bruxelles si nous devions parler français au serveur. «Oh non,» dit-il. «C’est un restaurant flamand. Ils préféreront certainement l’anglais.

La boîte à thé nous a bien servi depuis, ce qui ne peut être dit pour les sous-bocks fourrés dans un tiroir de mon bureau. Ils obstruent juste les choses. Claudine pourrait dire la même chose du koozie que j’ai reçu à Sydney en 2007, lors de notre lune de miel australienne, et je pourrais admettre qu’elle a raison. Il n’y en a pas vraiment besoin ici – les koozies sont censés empêcher la bière en conserve de se réchauffer trop rapidement, rarement un problème dans les grands espaces britanniques – mais l’image de David Boon (un joueur de cricket australien dont la moustache luxuriante et la forme de tonneau en ont fait une icône. des deux côtés du monde au début des années 90) et l’inscription (Boonie pour Premier ministre) me font sourire.

De plus, Boonie ne prend pas beaucoup de place. Ce n’est pas le cas de mes verres à bière, mais je suis tout aussi désireux de m’y accrocher. J’ai une demi-douzaine de verres de style calice belge, dont mon préféré est le Duvel, un verre à pied bulbeux dont j’ai goûté le délicieux contenu pour la première fois lors de cette escapade belge, quand je l’ai commandé en fin d’après-midi malgré mon copain de Bruxelles qui m’avait prévenu qu’il était de 8,5 pour cent d’alcool en volume. (Ai-je payé ça plus tard? Honnêtement, je ne m’en souviens plus.)

Il y a quatre verres de Bohême, le meilleur une tasse trapue à fond gras de Pilsner Urquell qui incarne la qualité et la convivialité décontractée de la culture de la bière tchèque. Il y a un verre muni d’une poignée de Munich, que je n’utilise pas mais qui est – grâce à sa taille impressionnante – potentiellement très utile. Vous ne savez jamais quand vous pourriez avoir besoin de boire un litre de bière en une seule fois, n’est-ce pas?

La pièce maîtresse de ma collection en constante expansion est un mug en grès, un Steinkrug, qui coûte 8 euros à Spécial, une brasserie de 485 ans à Bamberg, dans la région de la Franconie en Allemagne. J’ai passé trois jours heureux à Spezial – une auberge ainsi qu’une brasserie – en mars 2016. Un mois plus tard, j’étais de retour (la Bavière fêtait les 500 ans du Reinheitsgebot, sa loi sur la pureté de la bière, et la demande de bière allemande était inhabituellement élevée. histoires) rester de l’autre côté de la route à Fassla, une autre brasserie et une auberge merveilleuses. Je suis parti précipitamment, oubliant de prendre un stinkrug Fassla; chaque fois que je bois dans la tasse Spezial, je me souviens que je dois y retourner bientôt.

Mon steinkrug est un très bel article, je pense, avec son éclat beige mat et ses lettres glacées du XIXe siècle. C’est certainement plus attrayant que les verres à eau de mes enfants. Ils ont commencé leur vie comme des pots de moutarde, achetés dans un supermarché à Argèles-Sur-Mer sur la côte méditerranéenne de la France et ont été convertis à leur usage actuel lorsque le Dijon a été épuisé. Il y en a 10, pour la plupart des gobelets trapus avec une bande de couleur au fond rendue presque invisible après des années de nettoyage au lave-vaisselle. Les autres proviennent de décors spécifiques émis par le fabricant Amora: deux d’une série centrée sur les grandes villes d’Europe (nous avons Londres et Paris), un avec Tintin, un autre célébrant les 100 ans du Tour de France. Cette dernière paire est la plus demandée aux heures des repas.

Tout ce qui revient de nos vacances d’été n’est pas si utile. Il y a un bouchon sur mon bureau, par exemple, tiré d’une bouteille de ce qui pourrait être le meilleur vin blanc sec du Roussillon: L’Argile du Domaine de la Rectorie, un équilibre parfait entre acidité, fruit de pêche et profondeur riche. Nous avons ramené une bouteille à la maison en 2019. Le bouchon, avec lequel je joue occasionnellement dans les moments de tension, me rappelle à quel point il était délicieux, par une douce soirée du Roussillon et dans notre cuisine chaleureuse.

Quand j’y pense, ce sont les voyages où je n’ai pas réussi à empocher de rappels culinaires qui ressortent. Le plus flagrant a été la visite de 2015 à Kuala Lumpur, une ville de nourriture merveilleuse basée sur une sainte trinité de cuisines: malaisienne, chinoise et indienne. Tout ce que j’ai acquis là-bas était une paire d’animaux en peluche (un orang-outan et un singe proboscis) que j’ai allègrement accepté de rechercher après un lobbying intense de mon fils aîné. Il m’a fallu jusqu’au dernier jour pour les chasser, mais cela en valait la peine: ils sont très aimés depuis.

De toute façon, les restaurants que j’ai adorés à Kuala Lumpur n’étaient pas énormes en souvenirs. A Kin Kin, où j’ai avalé de superbes piments onctueux mee, les bols, les tables et les sièges étaient en plastique, et j’ai bu du Coca-Cola.

Les restaurants et bars européens offrent plus de fioritures. Le tableau d’affichage de mon bureau est agrémenté de cartes élégantes de Soleil et pêche, un bar à Lisbonne où le menu est entièrement composé de fruits de mer en conserve, et Café des Fédérations à Lyon (un paradis pour les carnivores; la carte présente un cochon naturellement nerveux), plus un sous-bocks arborant l’élégant logo de La capsule, un petit mais délicieux bar à bière à Lille.

Au cours de la dernière année, j’ai dû aller en ligne pour mon correctif. C’est, je suis soulagé de le dire, un sol fertile. J’ai récemment acheté une grande carte aux couleurs exubérantes, publiée pour la première fois à la fin du 19e siècle, par Deyrolle, une boutique parisienne unique spécialisée dans la taxidermie et les aides pédagogiques. (Son site Web est presque autant un délice que le magasin de la rue du Bac, surtout si vous êtes sur le marché des animaux en peluche.) Ma carte montre l’immense variété de fruits cultivés alors en France: pommes en Flandre, abricots en Provence, pêches en Roussillon, cerises partout. Déjà, je ne peux pas imaginer ma cuisine sans elle.

Et puis il y a le steinkrug que je pensais avoir obtenu sur eBay, une élégante tasse fuselée de Brasserie St. Georgen en Bavière, dont le kellerbier – une lager ambrée non filtrée épicée et riche en marmelade – j’aime autant que le Rauchbier doucement fumé de Spezial. Un jour après l’achat, cependant, le vendeur m’a dit que le Brexit avait fait grimper les droits d’importation de 500%, ce qui s’est avéré un peu trop riche pour moi.

Ma tasse Spezial devra attendre un partenaire. Tant pis. C’est l’occasion, je suppose, de rêver d’aventures futures au milieu de mes rappels quotidiens de plaisirs passés.

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