Deke Van, les Leathernecks de l’ouest de l’Illinois et une dynastie de cerceaux d’un collège virtuel

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Vous pourriez être pardonné si vous ne pensiez pas que les Leathernecks ont remporté le championnat national de basket-ball masculin, ou si vous n’avez jamais entendu parler de Van. La raison en est qu’ils ne l’ont pas fait – et Van n’est pas réel.

Van est un personnage créé pendant une dynastie de jeux vidéo «College Hoops 2K8» dirigée par le rédacteur sportif de SB Nation Ricky O’Donnell. Mais si Deke Van n’est pas une vraie personne, il a un vrai Twitter et lui et son équipe ont un Compte Instagram et un T-shirt de la marque Homefield. Les récits de leurs exploits ont été inclus dans des romans de fan-faction, des feuilles de calcul de statistiques détaillées, des fils Reddit et une newsletter Substack qui compte des milliers d’abonnés (réels).

Rien de tout cela n’a été planifié par O’Donnell, 33 ans, dont l’entraîneur d’avatar est connu sous le nom de «Ricky Charisma», lorsqu’il a commencé la dynastie après l’annulation du tournoi de basket-ball masculin de la NCAA la saison dernière en raison de la pandémie de covid-19.

«À ce moment-là, il n’y avait pas de sport. J’étais en tant que rédacteur sportif sans sport à écrire tous les jours », a déclaré O’Donnell.

Réfléchissant à ses options, O’Donnell a décidé de reprendre une vieille idée, il devait écrire un hommage à l’un de ses jeux vidéo préférés, « College Hoops 2K8 », mais il ne pouvait pas penser à un angle digne. Au lieu de cela, il a choisi de bloguer à travers une collection de saisons passées dans le jeu, avec une question directrice: «Est-ce que je pourrais prendre la pire équipe du match et gagner un championnat national?»

La Western Illinois University était l’équipe la plus proche et la plus basse de Chicago, où vit O’Donnell. Il les a donc sélectionnées, a sorti une Xbox 360 «qui ressemble à un climatiseur f — ing» et s’est mis au recrutement. et la saisie de stratégies de coaching. Il a décidé de simuler les jeux, de cataloguer les deux premières saisons et de prendre des photos du jeu sur son écran de télévision. Ses rapports complets incluent des récapitulatifs de jeu, la stratégie de recrutement, l’analyse des joueurs, la répartition des équipes et plus encore.

Les gens étaient «assez passionnés», a-t-il dit, assez pour le motiver à simuler et à raconter les saisons trois et quatre. O’Donnell a déclaré que le post de récapitulation de ces saisons avait recueilli plus de 100000 vues sur SB Nation. Cette traction est arrivée à un moment optimal, puisque O’Donnell a été mis en congé le 1er mai. Après cela, il a déplacé la série vers Substack, où il finirait par accumuler une base d’abonnés d’environ 7000 adresses e-mail – une base de fans qui lui donnerait également un soutien financier pendant le congé.

Pour les fans, la dynastie du jeu vidéo et le monde associé qui s’est développé autour d’elle ont contribué à combler un vide laissé par le manque sans précédent de sports et de socialisation connexe.

«Je ne pense pas avoir réalisé à quel point le calendrier sportif réel a eu un impact sur mon quotidien», a déclaré Bobby Loesch, 34 ans, de Chicago. Loesch connaissait O’Donnell il y a dix ans, lorsqu’ils bloguaient ensemble sur le sport.

«Lorsque le tapis a été retiré sous nous, je me sentais plus sans but au quotidien», a-t-il déclaré à propos de l’annulation des compétitions sportives en direct liées à la pandémie. « [O’Donnell’s simulated dynasty] était quelque chose à espérer lorsque le verrouillage s’est intensifié. … C’était une affaire énorme pendant les deux premiers mois.

La plupart de l’anticipation au sein de la communauté était de savoir si et quand l’équipe d’O’Donnell gagnerait un championnat national. La troisième année les a vus faire le tournoi de la NCAA. La cinquième année les a vus gagner leur premier match de tournoi. Alors que l’intérêt grandissait pour les progrès de son équipe, il a décidé de commencer à diffuser les jeux sur Twitch en pointant son téléphone vers ce téléviseur.

«Plus il est devenu communautaire, dans l’ensemble, plus il signifiait pour moi», a déclaré Loesch.

À la huitième année, une tradition s’était développée autour de Deke Van, une recrue trois étoiles au centre qui était le cœur de l’équipe et a engendré une histoire faite pour la télévision. Van a passé sa dernière année à chercher la rédemption après un terrible tir lors du tournoi de l’année précédente, qui a permis à l’adversaire des Leathernecks de frapper un batteur pour briser le cœur virtuel de Van et ceux des vrais lecteurs et téléspectateurs suivant son histoire.

En tant que senior, Van passerait. Avec 2500 personnes qui regardent simultanément sur Twitch, Van a mené WIU à un championnat national. O’Donnell a célébré avec Malort, une liqueur de Chicago. La société de vêtements Homefield a fabriqué un T-shirt pour commémorer Van et la victoire.

«Ce n’est pas souvent que nous avons la chance de fabriquer une chemise pour une icône sportive fictive», a déclaré Connor Hitchcock, co-fondateur et PDG de Homefield Apparel, qui fabrique des vêtements de sport avec logo universitaire vintage sous licence. Hitchcock a découvert la dynastie parce qu’il est «en phase terminale» et a vu les tweets et les messages d’O’Donnell.

«Pour les gens qui le comprennent, cela ressemble à une blague ou à un secret dont ils font partie», a déclaré Hitchcock. Tout le produit net de la course de 150 chemises est allé à O’Donnell pendant qu’il était en congé. Homefield n’avait auparavant aucune marchandise de la Western Illinois University, et Hitchcock a déclaré que la chemise avait également été achetée par des fans de l’école.

«Ma mère m’a offert ce t-shirt pour mon anniversaire, et c’était mon cadeau d’anniversaire central», a déclaré Loesch, qui a déclaré que le championnat national était le sommet de la dynastie pour lui.

En plus des comptes de médias sociaux créés par les fans, des bases de données statistiques approfondies et des produits dérivés, un adepte de la dynastie au Japon a écrit deux romans auto-publiés basés sur les joueurs de l’équipe. Un troisième versement est dû. O’Donnell exécute un support tournoi où le gagnant peut créer un joueur dans le jeu. Des «séries» dérivées ont également été créées, y compris sur «NBA 2K20» où Deke Van et d’autres (faux) Leathernecks ont été créés.

Bien qu’il le suive toujours, Loesch a déclaré qu’il voyait la dynastie comme un «moment figé parfait dans le temps pendant la pandémie».

«Mais pour moi, la réalité l’emporte sur le monde numérique», a-t-il déclaré.

O’Donnell a déclaré qu’il prévoyait de terminer les dernières saisons de sa dynastie à WIU, que le jeu plafonne à 40. De retour à SB Nation couvrant les sports traditionnels, il prévoit de maintenir sa couverture WIU, mais à un clip réduit.

« C’est évidemment le plus nerd … jamais, je ne m’attendais pas à ce que cela se produise, et une partie de moi se sent toujours mal quand je tweet à ce sujet et que je le fais », a-t-il déclaré. «Mais le plus fou, c’est que les gens se soucient vraiment. Ils débattent de l’héritage des personnages, « Qui est le meilleur joueur de Leatherneck de tous les temps? » … Certaines personnes connaissaient mon travail avant, mais maintenant j’ai l’impression qu’elles sont en quelque sorte mes amis.



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