Dans une «  machine à persuasion  » furtive, des victoires républicaines prometteuses en 2022

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Intitulée Arise Ohio, la page Facebook est la création de l’American Culture Project – une organisation à but non lucratif dont le site Web affirme que sa mission est de «doter les Américains des outils et des informations nécessaires pour faire entendre leur voix dans leurs communautés locales, leurs maisons d’État et au-delà».

L’objectif partisan de l’organisation à but non lucratif n’est pas divulgué sur la page Facebook. Arise Ohio et des sites similaires destinés à d’autres États politiquement cruciaux font partie d’une nouvelle stratégie mise en place par un groupe peu connu et aligné sur les républicains. GOP d’aujourd’hui plus acceptable pour les électeurs modérés avant la mi-mandat de 2022 en remodelant le «récit culturel» sur des questions d’actualité.

Cet objectif, énoncé dans un appel de collecte de fonds privé envoyé le mois dernier à un donateur républicain et examiné par le Washington Post, repose sur la création de nouvelles communautés en ligne qui peuvent être exploitées au moment des élections, en mettant l’accent sur la reconquête du Congrès en 2022.

«Nous avons créé une machine de persuasion qui permet aux conservateurs d’atteindre, d’engager et de faire passer les gens à l’action comme jamais auparavant», déclare la sollicitation. «Il est maintenant temps de développer et de capitaliser sur cette machine, en établissant les règles du jeu politiques avant les élections de 2022.»

Intitulée «Reclaiming the Public Narrative», la sollicitation soutient que la gauche, en raison de son influence au sein des institutions culturelles, a plus d’accès aux électeurs centristes tandis que la droite est coincée «dans sa propre chambre d’écho». Il indique que le groupe collectera des données personnelles collectées à partir de pétitions et d’autres outils en ligne pour cibler les électeurs en utilisant «un langage utilisé par ceux qui se situent au milieu de la persuasion».

La sollicitation a été envoyée à Warren Stephens, un banquier milliardaire basé dans l’Arkansas qui a soutenu l’effort de réélection du président Donald Trump. Il a également été adressé par inadvertance à quelqu’un qui a partagé les communications avec The Post. Les documents offrent un aperçu inhabituel du fonctionnement interne d’un groupe dont les activités sont généralement voilées et illustrent comment le Parti républicain, encore largement défini par Trump, s’efforce de se connecter avec le centre politique du pays.

Stephens, par l’intermédiaire d’un porte-parole, a refusé de dire s’il avait contribué au projet.

L’American Culture Project est mis en place comme un organisation de protection sociale exempté de divulguer ses donateurs ou de payer des impôts fédéraux sur le revenu mais, en échange, interdit de faire de la politique son objectif principal. Le projet est dirigé par un activiste conservateur basé dans l’Illinois, John Tillman, qui supervise également un groupe de réflexion libertaire et une fondation de presse qui a récemment reçu une subvention pour mettre en évidence opposition aux restrictions de santé publique. Tillman, qui a refusé d’être interviewé pour cette histoire, a écrit dans un e-mail que les objectifs de l’American Culture Project sont «l’éducation aux problèmes et le plaidoyer (et non la campagne électorale)».

«Nous nous efforçons d’atteindre des millions d’Américains qui ne peuvent plus compter sur les médias traditionnels pour être pleinement informés sur une diversité de points de vue sur les questions du jour», a-t-il écrit. «En atteignant des millions d’Américains avec un ensemble de questions et d’idées plus large et plus large, nous pensons que les électeurs prendront des décisions qui éliront des personnes, démocrates ou républicaines, qui croient aux principes fondateurs de l’Amérique, et en particulier à la Déclaration des droits. « 

Alors que la collecte de données et le ciblage des publicités numériques ont devenir banal dans les campagnes politiques, ce qui est inhabituel dans le projet culturel américain, selon les experts, c’est la façon dont il présente ses objectifs en tant que diffusion de nouvelles et renforcement de la communauté. Il vante la transparence et l’engagement civique en utilisant un réseau en ligne dont les donateurs restent privés – dans le cadre d’une tentative de façonner l’opinion publique comme cratère de médias locaux et les réseaux sociaux remplacent les forums traditionnels de délibération politique.

L’arrangement «dément la présentation publique de ces organisations à but non lucratif en tant qu’organisations de bien-être public qui pourraient faire un peu de politique», a déclaré Noah Bookbinder, président du groupe de surveillance Citizens for Responsibility and Ethics à Washington. «Cela montre que le système fait l’objet d’abus d’une manière dont nous savions que cela se produisait, mais vous ne voyez généralement pas de manière aussi flagrante.»

Construire une machine de persuasion

L’American Culture Project fait peu de choses sur ses activités publiquement connues. Son site Web est dépourvu de liste d’employés. Un dossier fiscal identifie la mission de l’organisation à but non lucratif, lancée en 2019, comme «la promotion de solutions de libre marché à des problèmes nationaux complexes».

Mais le problème mis en avant dans les documents de collecte de fonds est la domination culturelle de la gauche, qui anime des accusations de «annuler la culture » et « a réveillé la suprématie. »

«La gauche est bien en concurrence, non seulement dans les élections, mais dans la bataille pour le contrôle culturel», déclare la sollicitation de mars. «Les résultats des élections de 2020 et du second tour du Sénat en Géorgie démontrent que les Américains votent en réponse à des signaux culturels. Ceux qui contrôlent le récit de ce qui est et n’est pas acceptable dans la société dominante orientent la direction du pays et, par conséquent, contrôlent quels politiciens sont élus et quelles politiques publiques sont adoptées. La narration est importante et est souvent décisive. »

Les pages Facebook, par le biais de contenus organiques et de publications payantes, cultivent de nouvelles façons de s’engager avec les électeurs en partageant des informations pratiques sur tout, de l’éducation au vote, tout en cherchant à éveiller la colère face aux allégations de malversations du gouvernement. En plus de Arise Ohio, d’autres pages contenant du contenu incluent Stand up Florida et Mighty Michigan. Une publicité Facebook créée par Stand Up Florida promet simplement: « Nos abonnés reçoivent des mises à jour sur le gouvernement de la Floride quand cela compte le plus. » Un autre dénonce l’État pour avoir imposé des limites aux brasseries artisanales.

Selon les documents de collecte de fonds, le projet est déjà actif dans cinq États: la Floride, l’Illinois, le Michigan, l’Ohio et la Virginie. Il cherche à s’étendre à six autres: l’Arizona, l’Iowa, le Minnesota, la Pennsylvanie, le Texas et le Wisconsin.

Dans chaque lieu, l’intention est de se constituer un public qui comprend au moins un quart des électeurs de l’État, explique la sollicitation de mars, donnant au projet une influence politique dans les endroits qui comptent le plus pour le contrôle de Washington.

« Cela signifie que votre soutien à notre action de sensibilisation peut faire la différence entre la Chambre des représentants américaine et le Sénat américain qui restent sous le contrôle des démocrates ou reviennent à des majorités républicaines pro-liberté », affirme l’appel de collecte de fonds.

L’expansion envisagée par l’American Culture Project consiste à lever 24 millions de dollars cette année, selon une ventilation budgétaire. Cette somme couvrirait les talents en marketing, la recherche originale, la promotion numérique, les liaisons dans l’État, les sondages et d’autres efforts. Le plus coûteux est «l’acquisition d’audience gagnée» – dépenser de l’argent, via la publicité sur Facebook et d’autres plates-formes, pour créer une base de données d’électeurs convaincants.

L’arrangement illustre pourquoi organisations à but non lucratif politiquement alignées ont proliféré, et pourquoi ils posent un tel défi à l’Internal Revenue Service, a déclaré David Pozen, professeur de droit constitutionnel et expert en droit des organisations à but non lucratif à l’Université de Columbia.

L’intensification de la partisanerie, a déclaré Pozen, a pratiquement éliminé la distinction entre le plaidoyer et l’activité de campagne. «Dans un monde de polarisation idéologique intense où les deux principaux partis ne se chevauchent presque pas sur une question politique importante, le plaidoyer sera nécessairement une sorte d’activité partisane», a-t-il déclaré. «Il n’y a pas de lumière du jour.»

Motivation de l’engagement

Les communications provenant de pages parrainées par l’American Culture Project suscitent d’intenses réactions partisanes.

Mighty Michigan a récemment mis en lumière un débat sur les restrictions à l’activité commerciale dans l’État. «La gouverneure Gretchen Whitmer et le conseiller médical en chef du gouvernement fédéral, Anthony Fauci, se cognent la tête», a lancé un message. Le problème touché un nerf pour l’un des adeptes de la page, qui a écrit: «Tous deux appartiennent à la prison, l’un pour avoir tué des personnes âgées, l’autre pour des crimes contre l’humanité.»

Parmi les pages les plus populaires de l’American Culture Project, Mighty Michigan a gagné environ 30 000 abonnés depuis sa création à l’automne 2019. La page Facebook est accompagnée d’une groupe privé appelé We Are Mighty. La description du groupe suggère que son objectif est de former des influenceurs locaux. «Les membres s’engagent à s’associer avec nous pour diriger des cercles d’influence et communiquer avec les élus», déclare-t-il.

Les administrateurs du groupe gèrent également des unités similaires dans d’autres États, dont la Floride et l’Ohio, avec des noms tels que Upstanders et Ohio Grit. Les connexions entre les différentes pages et groupes, qui semblent spécifiques à chaque état, ne sont pas divulguées. Les marques d’État sont également présentes sur Instagram, mais ces comptes n’ont pas encore publié de contenu.

Le lien avec l’American Culture Project est clairement indiqué sur un site Web lié. «Mighty Michigan est parrainé par l’American Culture Project à but non lucratif, un leader national de la recherche et de l’engagement civique dans le Midwest et dans tout le pays», indique le site Web. Il décrit le American Culture Project comme une «organisation non partisane».

«Nous ne nous concentrons pas sur les candidats ou les élections à aucun niveau», affirme le site.

Le message transmis en privé aux donateurs potentiels est différent. «Nous construisons des atouts pour façonner et encadrer le champ politique avant les élections de 2022 et au-delà», promet la sollicitation.

Les actifs de Tillman vont bien au-delà d’une poignée de pages Facebook axées sur les états du champ de bataille. En plus de l’American Culture Project et de l’Illinois Policy Institute, les déclarations fiscales l’identifient comme président de la Franklin News Foundation, une société de médias à but non lucratif qui tire des revenus de DonorsTrust, un fonds conseillé par des donateurs qui soutient des causes conservatrices et permet à ses contributeurs de rester. anonyme.

La fondation de nouvelles a récemment reçu une subvention de 50000 dollars de DonorsTrust pour un projet de nouvelles lié au coronavirus. «Ce programme offrira une perspective alternative à la couverture injuste par les médias traditionnels des individus qui ne sont pas d’accord avec les fermetures de l’État comme étant radicaux ou sans cœur et sera republié dans tout le pays dans les journaux locaux et locaux, qui sont affamés de contenu de nouvelles locales covid-19», déclare les annonce de DonorsTrust, qui n’a pas répondu à une demande de commentaire.

Le réseau d’information, qui publie des articles sur un site Web appelé Center Square, concentre sa couverture sur 36 États, avec un accent particulier sur certains des États du Midwest où l’American Culture Project cherche à s’implanter en ligne. Arise Ohio et d’autres pages du réseau de Tillman publient souvent des articles produits par le Center Square.

Le site d’actualités, qui fait partie d’un nombre croissant de initiatives journalistiques entreprise par des agents des deux parties, a reçu plus de 300 000 visites mensuelles moyennes l’année dernière, selon une analyse réalisée par la société d’analyse de sites Web SimilarWeb. Tillman, dans un e-mail, a déclaré qu’il n’avait « aucune implication dans les décisions éditoriales prises à la Franklin News Foundation. »

Bien qu’elle ne déclare aucune affiliation partisane, la fondation d’information a été dirigée par des personnes liées à la politique républicaine. Des déclarations fiscales récentes identifient sa directrice comme Kristina Rasmussen, qui était chef de cabinet du républicain Bruce Rauner lorsqu’il était gouverneur de l’Illinois, bien qu’elle ait écrit dans un e-mail qu’elle a démissionné de son poste de directrice il y a plusieurs années.

Rasmussen est maintenant un chef de file de l’American Culture Project. Dans le courriel du 1er mars adressé à Stephens, Rasmussen a été identifié comme le directeur exécutif du projet. Elle a refusé de commenter le projet.

«C’est la politique de Potemkine», a déclaré Tom Wheeler, ancien président de la Federal Communications Commission. «Cela suscite la tromperie d’une forme d’art et contribue à la dé-démocratisation des médias et de la vie publique.»

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